Richard Cordray est maintenant au centre du débat sur la dette étudiante

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Richard Cordray, un proche allié du sénateur Elizabeth Warren qui a été le premier directeur du Bureau fédéral de la protection financière des consommateurs pendant les années Obama, a été choisi comme nouveau chef de l’aide fédérale aux étudiants dans l’administration Biden, un poste qui le mettra au centre de le débat tourbillonnant sur l’annulation de la dette étudiante.

La question est délicate pour le président Biden. Bien qu’il ait approuvé l’annulation jusqu’à 10 000 dollars par emprunteur par voie législative, certains démocrates ont fait pression sur M. Biden pour qu’il pardonne beaucoup plus et qu’il signe un décret exécutoire si le Congrès n’agit pas.

Mais avec son nouveau poste au sein du ministère fédéral de l’Éducation, le principal prêteur pour l’enseignement supérieur, M. Cordray pourrait être en mesure de soulager le président de ce fardeau en annulant administrativement la dette étudiante. Les dirigeants démocrates demandent jusqu’à 50 000 dollars d’allégement de la dette.

M. Cordray est un ancien procureur général de l’Ohio qui a travaillé aux côtés de Mme Warren sur des questions financières avant son élection au Sénat. Il a dirigé le bureau de la protection des consommateurs de 2012 à 2017, quittant la première année de l’administration Trump pour faire une offre ratée pour le poste de gouverneur de l’Ohio.

Les responsables de l’administration ont déclaré que lui et Mme Warren entretenaient des relations étroites, soulevant des questions sur la pertinence de leurs points de vue sur la question de l’annulation de la dette étudiante. Mme Warren a soutenu que c’était un fardeau écrasant pour les jeunes et que le soulager réduirait les inégalités économiques. Certains critiques disent que l’annulation des prêts étudiants aiderait de manière disproportionnée les riches, qui les utilisent pour payer des diplômes d’études supérieures, plutôt que d’aider les pauvres, qui n’ont souvent pas fait d’études universitaires.

Dans une déclaration après l’annonce de sa nomination lundi, M. Cordray s’est concentré sur la dette étudiante comme une préoccupation majeure, affirmant qu’il avait hâte de travailler avec les dirigeants du département, l’administration Biden et le Congrès pour «  créer plus de voies pour les étudiants diplômés. et aller de l’avant, ne pas être accablé par une dette insurmontable. »

Il n’a toutefois pas indiqué sa position sur la question de savoir si certaines dettes devaient être annulées. Une porte-parole du ministère de l’Éducation, Rachel Thomas, a déclaré que l’agence travaillait avec le ministère de la Justice et la Maison Blanche pour examiner les options sur la question.

Les critiques républicains ont tenté de bloquer la nomination de M. Cordray au bureau de la protection financière des consommateurs sous M. Obama, et se sont plaints que le bureau avait trop de pouvoir et imposait aux entreprises des réglementations inutiles. Mais sa nouvelle nomination au poste de directeur général de l’aide fédérale aux étudiants, faite par le secrétaire à l’éducation, Miguel Cardona, est effective mardi et ne nécessite aucune autre approbation.

Dans une déclaration annonçant la nomination, M. Cardona a déclaré qu’il était «essentiel» que les emprunteurs étudiants puissent compter sur le ministère «pour l’aide à payer leurs études universitaires, le remboursement des prêts et une surveillance rigoureuse des établissements postsecondaires».

Monsieur Cordray, un cinq fois «Jeopardy!» champion, a également été un critique virulent des collèges à but lucratif. «Je déteste la façon dont ces entreprises évidées et ces collèges médiocres trompent les consommateurs, les employés et des communautés entières», a-t-il écrit dans un essai d’invité dans The Plain Dealer, le plus grand journal de l’Ohio.

M. Cordray succède à Mark A. Brown, qui a été nommé directeur de l’exploitation de l’aide fédérale aux étudiants par le président Donald J.Trump en mars 2019 et a démissionné en mars de cette année. M. Brown est devenu la cible de groupes de consommateurs et de travailleurs, qui ont applaudi sa démission. Mme Warren a accueilli la démission de M. Brown avec un tweet disant que c’était «bon pour les étudiants emprunteurs».

Les défenseurs des consommateurs ont été ravis de la nomination de M. Cordray. «C’est un choix exceptionnel», a déclaré Seth Frotman, ancien ombudsman des prêts étudiants au bureau de la protection des consommateurs qui a travaillé en étroite collaboration avec M. Cordray. M. Frotman est maintenant le directeur exécutif du Student Borrower Protection Center, un groupe de défense des droits.

«C’est un signe très prometteur d’un changement radical de mentalité au Département de l’éducation», a déclaré M. Frotman.

M. Cordray a fait de la surveillance des prêts étudiants l’une des priorités du bureau de la protection des consommateurs, et au début de 2017 – deux jours avant l’entrée en fonction de M. Trump – l’agence a poursuivi Navient, l’un des plus grands gestionnaires de prêts étudiants du ministère de l’Éducation, pour des erreurs et des omissions qui, selon M. Cordray, ont ajouté à tort des milliards de dollars aux onglets des emprunteurs.

Le procès est en cours et six procureurs généraux déposé des cas similaires. Les poursuites décrivent des erreurs de routine et des lacunes dans la surveillance qui, au fil du temps, se sont ajoutées à des échecs systématiques, étrangement similaires à la confusion des comptes d’emprunteurs et des saisies immobilières de l’industrie des services hypothécaires pendant la récession de 2008.

M. Cordray a décrit la montée en flèche de la dette étudiante du pays – qui éclipse toutes les dettes à la consommation autres que les prêts hypothécaires – et la façon souvent erronée de la gérer comme un problème mûr pour l’intervention du gouvernement. «Les effets dominos du fardeau de la dette étudiante et des problèmes de service des prêts retiennent la génération à venir et entravent l’économie», a écrit M. Cordray dans son livre 2020, «Watchdog».

Le ministère de l’Éducation est le principal prêteur des Américains qui empruntent pour payer leurs études supérieures. Elle détient directement des prêts accordés à près de 43 millions de personnes, pour un total de 1,4 billion de dollars.

Dans l’une des mesures de secours en cas de pandémie les plus radicales du gouvernement, le ministère a autorisé en mars 2020 les emprunteurs à cesser de rembourser leurs prêts étudiants fédéraux et a temporairement fixé le taux d’intérêt des prêts à zéro pour cent. Cette pause devrait se poursuivre jusqu’en septembre.

En raison de ce gel, moins de 1% des emprunteurs ayant des prêts fédéraux effectuent actuellement des paiements à ce moment-là. Le redémarrage des recouvrements de prêts sera l’un des plus grands défis auxquels sera confronté le Département de l’éducation cette année.

M. Cordray héritera d’une pléthore d’autres problèmes au Département de l’éducation, y compris erreurs et obstacles importants dans le programme de pardon des prêts de la fonction publique du Ministère, qui vise à pardonner les dettes des enseignants, des militaires, des travailleurs à but non lucratif et d’autres personnes exerçant une carrière dans la fonction publique.

L’agence est également aux prises avec réclamations de centaines de milliers d’emprunteurs cherchant à obtenir réparation grâce à un programme destiné à éliminer les dettes des personnes qui ont été fraudées par les écoles qui ont enfreint les lois sur la protection des consommateurs.

Susan C. Beachy a contribué à la recherche.

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