Renée Fleming était de retour sur scène. Voici ce qui s’est passé en premier.

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La soprano Renée Fleming a déambulé sur scène dans une robe scintillante à manches longues, s’est perchée sur une chaise et s’est mise à chanter.

Pour une artiste renommée depuis des décennies dans sa carrière, cela aurait pu être un mercredi soir sans incident à le hangar, le vaste espace de spectacle à Hudson Yards. Mais après 13 mois de pandémie, une mer de visages était un spectacle nouveau pour la star de l’opéra et le trio qui l’accompagnait.

«Wow, applaudissements!» remarqua-t-elle après avoir terminé le numéro d’ouverture méditatif. « Très excitant. »

Excitant, en effet – et pas une mince affaire à réussir.

After the Shed et autres espaces de performance flexibles à New York fait pression pour laisser entrer le public, il a obtenu le feu vert pour ouvrir ses portes pour un événement en direct le 2 avril, après 386 jours d’arrêt. L’émission de Fleming du 21 avril, devant un public limité, était la quatrième représentation d’une série coparrainée par NY PopsUp, un programme public-privé visant à faire revivre les arts.

Bien que le spectacle de 85 minutes – un mélange de musique classique, jazz et populaire – se soit déroulé sans accroc, il a démontré que l’organisation d’événements en salle à New York à ce stade de la pandémie serait encore longue, imprévisible et coûteuse.

Pour amener Fleming et les musiciens sur scène, il a fallu des dizaines d’heures de planification minutieuse; des centaines de dollars en équipement de sécurité comme des écrans faciaux en plastique et un désinfectant pour les mains; et près de 2500 $ en tests de coronavirus. Tout cela pour des revenus de billets considérablement réduits.

Et même si elle était peut-être la tête d’affiche, la réalisation du spectacle a pris un grand nombre de personnages en coulisses, dont certains n’avaient pas travaillé régulièrement dans le bâtiment pendant des mois.

En temps normal, le personnel lors d’une réunion de production matinale avant l’émission peut discuter des changements de programme de dernière minute ou de l’état des ventes de billets.

Le 19 avril, c’était là et quand Renée Fleming passerait ses tests rapides de Covid.

Elle arriverait pour répéter à 13 h 30 le lendemain, a-t-on dit au personnel, et se dirigerait vers le sixième étage du plus petit théâtre Kenneth C. Griffin, où se trouvait sa loge. Là, elle rencontrait un technicien médical qui lui administrerait un prélèvement nasal.

Il n’y aurait pas de serveurs apportant le talent du thé, du café ou de la nourriture, par décret du département de la santé.

«Nous faisons le strict minimum», a déclaré Laura Aswad, la productrice du Shed, soulignant que Fleming, qui avait a joué dans une pièce lors de la saison d’ouverture du Shed, ne serait pas laissée complètement sans entretien: de l’eau en bouteille, des sachets de thé et une bouilloire seraient dans sa loge.

Alex Poots, le directeur général de Shed, avait une grande annonce à partager avec le personnel. Le lieu n’avait pas reçu l’autorisation de l’État d’élargir la taille du public. Dans les jours qui ont précédé le concert, le Shed avait demandé de doubler sa capacité de 150 à 300, ce qui ne représenterait encore qu’une fraction des quelque 1 200 personnes que le McCourt, son plus grand espace de spectacle, peut accueillir.

Mais l’État leur avait essentiellement dit: pas si vite.

Le concert était complet en deux heures. Les membres du public qui ont obtenu des billets sécurisés avaient déjà reçu le premier des quatre e-mails expliquant les protocoles de coronavirus qu’ils devraient suivre.

Finie la chance de se précipiter à un concert après le travail et de se laisser tomber dans votre siège alors que le rideau se levait. Avant d’entrer dans le hangar, les spectateurs devraient cocher l’une des trois cases suivantes: présenter une preuve de vaccination complète; démontrer un négatif Test PCR pris dans les 72 heures suivant l’événement; ou avoir subi un test antigénique rapide, qui est moins fiable, dans les six heures suivant la séance.

C’était un tel fouillis de règles et de dates que le personnel de la réception recevrait des feuilles de triche imprimées pour le jour du spectacle.

Le guitariste Bill Frisell était entouré de piles de partitions – certains Haendel, certains Stephen Foster – disposées sur la table de la salle à manger et le sol du salon de sa maison à Brooklyn. Il écrivait ses parties au crayon, faisant référence à une liste de chansons que Fleming lui avait envoyée, le bassiste. Christian McBride, et le pianiste Dan Tepfer.

Les restrictions pandémiques signifiaient une seule répétition en personne avant le jour du spectacle, et Frisell était en mode étude. Il avait déjà joué aux côtés de Fleming – ils avaient enregistré un album en 2005 – mais jamais aux côtés de Tepfer ou McBride.

« Cela ajoute un niveau de stress à l’événement, sans aucun doute », a déclaré Fleming. «Nous avons encore beaucoup à comprendre pour ce qui est de tout organiser.»

Alors que Frisell examinait la partition de Cole Porter «Dans les profondeurs (au quatre-vingt-dixième étage)» Fleming était sur East 57th Street, rendant visite à son coiffeur de longue date, Michael Stinchcomb, au salon Vartali.

Stinchcomb est un grand fan depuis les années 1990 et a rencontré Fleming pour la première fois dans les coulisses du Carnegie Hall. Il la coiffe depuis plus de deux décennies, voyageant souvent à travers le monde lorsqu’elle se produit.

Mais l’hiver dernier, Fleming a déménagé de New York en Virginie, et la pandémie l’avait empêchée de visiter Stinchcomb jusqu’à la veille de son spectacle Shed.

«Elle était si heureuse d’entrer», a déclaré Stinchcomb. «C’est une femme qui aime bien paraître.»

Plus tard dans l’après-midi, Fleming est arrivé au Shed pour une répétition de trois heures, où elle et les musiciens ont discuté des harmonies, des tempos et des spots pour des solos improvisés.

«Une répétition complète la veille d’un spectacle?» Dit McBride. «C’est beaucoup dans le monde du jazz.»

José Rivera désigna l’espace entre deux groupes de sièges. «D’ici à ici, il fait 6 pieds 4 pouces», annonça-t-il en se penchant pour scruter son mètre ruban jaune. «D’ici à ici, il y a 1,80 mètre.»

Cela a fait la note: selon les règles de l’État, la distance entre les membres du public devait être plus de six pieds.

Lui et un autre employé des installations, Steven Quinones, avaient arrangé les chaises pendant environ deux heures, s’assurant que la configuration correspondait à un diagramme papier détaillé.

«Et voyez, c’est la grande allée que les gens traversent, donc il fait 9 pieds 5 pouces», a poursuivi Rivera, élevant la voix pour se faire entendre au-dessus du vrombissement d’un troisième collègue zoomant dans la pièce sur une laveuse de sol industrielle.

Cinq étages plus haut, Josh Phagoo, un ingénieur d’exploitation, a vérifié l’une des technologies les plus importantes du Shed pour la sécurité Covid: le système HVAC. Les appareils de traitement d’air et les refroidisseurs massifs de la salle des machines du bâtiment tournoyaient constamment alors que Phagoo s’assurait que les machines qui maintiennent l’air à environ 70 degrés Fahrenheit et l’humidité à 50% étaient fonctionnelles.

Sur la scène même, les premières notes de piano de la journée vibraient dans l’air, jusqu’au plafond de 115 pieds du McCourt.

Stephen Eriksson était arrivé à 11 heures du matin pour accorder le brillant piano à queue Steinway. Alors qu’il a déclaré que son entreprise avait disparu pendant les quatre premiers mois de la pandémie, il est maintenant plus occupé que jamais.

Pendant près de 30 minutes, il a utilisé une clé à molette pour s’assurer que le piano était prêt pour le concert. Ensuite, il a joué un peu de Debussy et «Twinkle, Twinkle, Little Star».

«C’est un peu de pure indulgence», dit-il.

Moins de 15 minutes après son arrivée au Shed, Fleming – qui devait recevoir son deuxième vaccin à New York le matin après le spectacle – a subi le test rapide de Covid dans sa loge. Négatif.

Ensuite, elle a répété sur scène avec les musiciens, leurs instruments positionnés à plus de six pieds l’un de l’autre, tandis qu’un membre de l’équipe audio dans un masque et un écran facial tournait autour d’eux, s’assurant que tout fonctionnait correctement.

L’équipe de six personnes travaillant pour la série était légèrement plus petite que d’habitude, selon Pope Jackson, directeur de production du Shed. Partout où ils allaient, ils apportaient ce que Jackson appelait un «chariot Covid», qui contenait un stock de masques, de gants, de produits sanitaires et de sacs en papier brun, dont le syndicat des musiciens a besoin pour que les joueurs aient un endroit propre pour ranger leur masques pendant qu’ils se produisent.

En bas, un personnel de huit gardes de sécurité s’est fait tamponner les narines pour s’assurer qu’ils étaient négatifs.

Fleming et les musiciens avaient fait des concerts virtuels et en plein air tout au long de la pandémie, mais le personnel de sécurité était rempli de personnes dont la carrière avait été encore plus bouleversée.

Allen Pestana, 21 ans, est au chômage depuis plus d’un an après avoir été licencié de la sécurité de travail au Yankee Stadium; Duwanna Alford, 53 ans, a vu ses heures réduites dans une église de Morningside Heights; Richard Reid, 33 ans, avait travaillé en avril 2020 en tant qu’agent de sécurité dans un hôpital de campagne de Manhattan, où il avait tenté d’oublier ses craintes pour la santé et de se concentrer sur la prime de risque qu’il recevait.

C’était le moment avant un concert où le théâtre vivait de préparation et de nerfs – une agitation manquante dans la ville pendant la première année de la pandémie.

«C’est comme faire le toboggan électrique, le moonwalk et la bachata en même temps», a déclaré Jackson à propos des minutes avant le spectacle. «Mais quand les lumières s’allument, tout s’éteint.»

Le personnel de la réception n’avait que 20 minutes pour examiner les pièces d’identité des membres de l’auditoire et les documents relatifs à Covid; prendre leurs températures; et montrez-leur leur place.

Les rafales de vent glacial juste devant les portes ne facilitaient pas les choses.

Mais à 20h05, 150 personnes s’étaient installées dans leurs sièges précisément placés, capables de prendre une photo du code QR sur les bras des chaises pour voir le programme du concert.

Entre les performances du classique de jazz «Donna Lee» et «Touch the Hand of Love», que Fleming avait une fois enregistré avec Yo-Yo Ma, les artistes ont discuté sur scène de ce qu’ils avaient fait de leur vie au cours des 13 derniers mois. .

«Souhaitant que cette pandémie soit terminée», a déclaré McBride.

Tepfer a déclaré qu’il avait amélioré un outil technologique qui permettait aux musiciens de jouer plus facilement à l’unisson sur Internet – un outil que lui et Fleming avaient utilisé pour répéter virtuellement ensemble.

Frisell n’avait pas joué pour un public en salle depuis le début de la pandémie. «C’est une telle bénédiction», a-t-il dit.

Le spectacle s’est terminé par une standing ovation, puis les musiciens ont joué un rappel: «Hard Times» de Stephen Foster, que Fleming a décrit comme une chanson qui a tendance à résonner en temps de crise.

«Des moments difficiles», a-t-elle chanté, «ne reviens plus.»

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