Powell se concentre sur les besoins à un moment délicat des marchés et de la politique

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L’économie américaine est loin d’être guérie et la Réserve fédérale n’est pas pressée de rappeler son soutien, a déclaré aux législateurs Jerome H. Powell, président de la banque centrale, lors d’une audience étroitement surveillée mardi.

C’est un engagement que M. Powell a fait plusieurs fois au cours des 11 derniers mois, mais mardi, cela s’est produit dans un contexte tendu: alors que les démocrates tentent de faire passer un programme de secours de 1,9 billion de dollars par le biais du Congrès, les républicains soutiennent qu’il est trop important et pourrait entraîner une inflation qui nuirait aux consommateurs et aux entreprises. Les marchés ont également commencé à trembler, les investisseurs craignant qu’une économie en surchauffe n’incite la Fed à renoncer à ses efforts pour soutenir la croissance.

S’exprimant devant le Comité sénatorial des banques, M. Powell a refusé d’intervenir Plans de dépenses de l’administration Biden mais repoussé sur l’idée soulevée par plusieurs sénateurs républicains que l’économie est sur le point de devenir trop chaude. L’économie a perdu près de 10 millions d’emplois depuis février dernier, l’inflation a été trop faible plutôt que trop élevée au cours des dernières décennies, et les perspectives d’une reprise rapide – bien que plus brillantes – restent loin d’être assurées, a-t-il déclaré.

«La reprise économique reste inégale et loin d’être complète, et la voie à suivre est très incertaine», a déclaré M. Powell. «Il y a un long chemin à parcourir.»

La Fed prévoit de maintenir les taux d’intérêt proches de zéro, où ils sont depuis mars, tout en continuant à acheter des obligations garanties par l’État à un rythme de 120 milliards de dollars par mois en attendant que l’économie se rétablisse. Les investisseurs craignent de plus en plus que la Fed ralentisse ces achats d’obligations tôt ou tard si l’inflation commence à augmenter.

Cette inquiétude contribue à faire grimper les taux d’intérêt sur la dette publique à long terme; ils ont atteint leur plus haut niveau en un an cette semaine. Ces taux sont à la base des emprunts et des prêts hypothécaires des entreprises, et leur hausse a également mis les marchés boursiers en difficulté.

Mais mardi, M. Powell a réitéré que la Fed prévoit de continuer à acheter des obligations jusqu’à ce qu’elle constate «de nouveaux progrès substantiels» vers ses deux objectifs de plein emploi et d’inflation stable. L’Amérique peut «s’attendre à ce que nous agissions prudemment, patiemment et avec beaucoup d’avertissement préalable» lorsqu’il s’agit de ralentir ce soutien, a déclaré M. Powell.

Le réconfort a semblé aider. Le S&P 500 a clôturé en hausse mardi, revenant d’une perte de près de 2% plus tôt dans la journée et brisant une séquence de défaites d’une semaine.

«Powell et la Fed ont repoussé l’idée qu’ils allaient retirer le tapis des sous-marchés», a déclaré Gennadiy Goldberg, stratège principal des taux américains chez TD Securities. «Nous n’en sommes pas encore là.»

Le chômage a fortement baissé après avoir augmenté l’an dernier, mais le taux de chômage officiel reste près du double de son niveau de février 2020. Et les pertes d’emplois ont été plus graves pour les membres des groupes minoritaires et ceux qui sont moins instruits. Bien que les dépenses aient rebondi, l’activité dans le secteur des services reste modérée.

Les vaccins nourrissent les espoirs d’un rebond 2021 plus fort et plus complet. Les prix devraient augmenter temporairement dans les mois à venir, à la fois par rapport aux faibles lectures de l’année dernière et, potentiellement, à mesure que les consommateurs dépensent moins d’économies accumulées pendant le verrouillage des dîners au restaurant et des vacances.

Mais les responsables de la Fed ont clairement indiqué qu’ils ne s’attendaient pas à une accélération durable de l’inflation et qu’ils prévoyaient de dépasser les augmentations temporaires lorsqu’ils réfléchissent à leurs politiques. Les pressions sur les prix ont été obstinément tiède, plutôt que trop élevé, pendant des décennies et dans de nombreuses économies avancées.

M. Powell a déclaré mardi que les tendances d’inflation à plus long terme ne «changent pas en un rien» et que si les prix commencent à augmenter de manière alarmante, la Fed dispose des outils pour lutter contre cela.

«Je ne m’attends vraiment pas à ce que nous soyons dans une situation où l’inflation atteindra des niveaux inquiétants», a déclaré M. Powell. « Ce n’est pas un problème pour cette fois, aussi proche que je puisse l’imaginer. »

Il a également repoussé l’idée que les dépenses du gouvernement sont sur le point de faire exploser les prix.

« Il y avait peut-être une fois un lien étroit entre les déficits budgétaires et l’inflation – il n’y en a pas vraiment eu ces derniers temps », a déclaré M. Powell. Il a noté que s’il s’attend à une hausse de l’inflation dans les mois à venir, il existe une distinction entre une hausse temporaire des prix et une augmentation soutenue.

Pourtant, il a refusé de se prononcer sur le soutien du gouvernement approprié.

«Aujourd’hui, je vais vraiment rester à l’écart de la politique budgétaire», a-t-il déclaré au tout début de l’audience. Il a continué sur la pointe des pieds ou a simplement refusé de répondre aux questions sur le salaire minimum, la taille et les divers éléments de la proposition de dépenses de la Maison Blanche. À un moment donné, on lui a demandé s’il serait «cool» d’adopter le projet de loi de dépenses ou non.

«Je pense qu’en étant cool ou pas cool, je devrais exprimer une opinion», a déclaré M. Powell.

La Fed est politiquement indépendante et évite les questions partisanes, mais elle a été donner des conseils aux décideurs politiques au Congrès et pesant sur disparités socio-économiques et risques financiers liés au changement climatique au cours de la dernière année. Une partie de ce franc-parler a attiré l’attention des républicains.

Le sénateur Patrick J. Toomey, républicain de Pennsylvanie, a averti mardi que la banque centrale devrait éviter d’aller au-delà de ses fonctions essentielles.

«Aussi nobles que puissent être les objectifs, des questions telles que le changement climatique et l’inégalité raciale ne relèvent tout simplement pas de notre banque centrale», a déclaré M. Toomey.

M. Powell a parlé de la force des marchés du travail qui aident les gens marginaux – ceux qui ne sont pas formés ou ceux qui ont un casier judiciaire – à réussir. Il a précisé que la banque centrale espère revenir sur un marché du travail solide, comme celui qui a précédé la pandémie.

Les achats d’obligations de la Fed peuvent aider à soutenir l’économie en abaissant les taux d’intérêt à long terme et en poussant les investisseurs à se détourner d’actifs plus sûrs, comme les obligations d’État, et à se tourner vers des actions et d’autres utilisations plus actives de leurs liquidités.

M. Powell a déclaré que l’économie au cours des trois derniers mois n’avait pas «vraiment fait» les progrès substantiels que la Fed attendait comme condition préalable au ralentissement de ses achats, les gains d’emplois ayant ralenti. Mais il a dit que l’on s’attend à ce que les progrès «s’accélèrent à mesure que la pandémie s’atténue».

En ce qui concerne le principal taux d’intérêt de la Fed, le taux des fonds fédéraux, qui aide à orienter les coûts d’emprunt dans l’ensemble de l’économie, M. Powell a également adopté un ton prudent. La Fed veut atteindre le plein emploi, atteindre 2% d’inflation et est convaincue que l’économie est sur la bonne voie pour des gains de prix encore plus rapides avant d’augmenter ce taux.

«À l’heure actuelle, notre objectif est de fournir à l’économie le soutien dont elle a besoin», a déclaré M. Powell à un moment donné, résumant son message.

Matt Phillips a contribué au reportage.

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