Pour combler un écart de pension, cette ville a loué ses rues. À lui-même.

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La ville de Tucson, en Arizona, a décidé l’année dernière de payer le loyer de cinq terrains de golf et d’un zoo – à elle-même. En Californie, West Covina a accepté de payer le loyer dans ses propres rues. Et à Flagstaff, en Arizona, un nouveau contrat de location couvre les bibliothèques, les casernes de pompiers et même l’hôtel de ville.

Il s’agit d’arrangements financiers risqués nés du désespoir, adoptés pour payer des pensions en flèche que les villes ne peuvent plus se permettre. Privées de liquidités par la pandémie, les villes utilisent essentiellement leur propre propriété comme garantie pour collecter des fonds afin de payer les pensions de leurs travailleurs.

Cela fonctionne comme ceci: la ville crée une société factice pour détenir des actifs, puis les loue. La société émet alors des obligations et renvoie le produit à la ville, qui envoie l’argent à sa caisse de retraite pour couvrir son déficit. Ces obligations attirent les investisseurs – qui recherchent désespérément un rendement dans un monde où les taux d’intérêt sont proches de zéro – en offrant un taux de rendement légèrement supérieur à celui des actifs financiers similaires. À son tour, le fonds de pension investit l’argent levé par ces obligations dans d’autres actifs qui devraient générer un rendement plus élevé au fil du temps.

Si elles peuvent mettre en œuvre la stratégie, les villes qui émettent ces obligations peuvent réduire leurs factures de retraite d’un montant correspondant à la différence entre ce qu’elles gagnent et ce qu’elles versent. Mais comme pour toute stratégie basée sur des hypothèses à long terme, il y a un risque.

Les contribuables peuvent toujours devoir de l’argent à la caisse de retraite si les investissements n’obtiennent pas le rendement attendu. Et bien que la plupart des dettes municipales soient considérées comme à l’épreuve des balles parce qu’un gouvernement s’engage à rassurer ses créanciers en cas de défaut, les obligations comme celles émises par West Covina n’ont pas cette garantie.

«Je suis stupéfaite que n’importe qui achète ces obligations», a déclaré Jessica Shewmaker, qui était membre du conseil municipal de West Covina lorsqu’un banquier d’investissement a lancé l’idée l’année dernière comme un moyen de couvrir une facture mensuelle de 1,2 million de dollars des employés du secteur public de Californie. «Retirement System, ou CalPERS. «Ce sont des rues qui n’ont pas été pavées depuis 20 ans.»

Dans tout le pays, les villes adoptent de plus en plus des stratégies d’investissement plus agressives alors qu’elles luttent pour combler les lacunes de financement de leurs programmes de retraite. Le déficit total des pensions publiques à l’échelle nationale est d’environ 4,7 billions de dollars, selon Suivi de pension, un projet du programme de politique publique de l’Université de Stanford.

De nombreux États ont essayé de renforcer leurs systèmes de retraite, ce qui signifie souvent dire aux gouvernements locaux d’envoyer beaucoup plus d’argent. Rares sont les villes qui disposent de liquidités de nos jours, mais elles peuvent l’emprunter à long terme à des investisseurs, avec des échéances si lointaines dans le futur que cela ressemble à du cash gratuit. Les obligations de West Covina, par exemple, n’ont pas besoin d’être remboursées pendant 24 ans.

Lorsqu’une municipalité emprunte de l’argent pour un projet public, comme une nouvelle route ou un nouveau pont, elle émet généralement un cautionnement général, souvent après avoir obtenu l’approbation des électeurs. Ce sont les piliers des finances municipales et sont assortis de solides garanties – les tribunaux peuvent forcer les emprunteurs à payer, même si cela signifie augmenter les impôts.

Mais c’est différent lorsqu’une municipalité emprunte pour couvrir un déficit de pension. Habituellement, cela se fait avec un lien d’obligation de retraite. Ceux-ci nécessitent également l’approbation des électeurs dans certains États, mais sont généralement assortis de moins de garanties pour leurs acheteurs.

Cela devient plus trouble lorsque les municipalités utilisent l’approche de West Covina. Parce que la caution est émise par la société factice, elle est souvent appelée autre chose – une «obligation de revenu de location», dans le cas de West Covina – et n’a pas nécessairement besoin de l’approbation des électeurs.

Les conséquences de cette approche sont devenues claires après que Détroit a déclaré faillite en 2013 et n’a pas pu payer ses créanciers en totalité.

Comme West Covina, Detroit avait utilisé des sociétés factices pour emprunter de l’argent après avoir reçu l’ordre de financer sa pension. Quelques années plus tard, en faillite, Detroit essayé de répudier l’emprunt de 1,4 milliard de dollars au titre des pensions, en l’appelant une opération fictive qui a utilisé les sociétés factices pour contourner une limite d’endettement légale. Lorsque la poussière retomba, le les détenteurs d’obligations ont reçu environ 14 cents par dollar. Les retraités de la ville se sont également fait couper les cheveux.

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Cela n’a pas dissuadé les gouvernements. Dans tout le pays, les villes et les États ont émis 6,1 milliards de dollars d’obligations de retraite en 2020, plus que n’importe quelle année depuis 2008, selon les données compilées par Municipal Market Analytics, une société de recherche. L’Arizona, la Floride, l’Illinois, le Michigan et le Texas ont fait l’objet de nouveaux emprunts importants au titre des retraites l’an dernier. En Californie, les villes ont emprunté plus de 3,7 milliards de dollars pour écureuils auprès de divers fonds de pension publics, battant l’ancien record de 3,5 milliards de dollars établi en 1994.

C’est un retour majeur pour ce type de dette, a déclaré Matt Fabian, associé chez Municipal Market Analytics qui écrit sur les transactions depuis des années. « Ils empruntent de l’argent et le mettent essentiellement sur le marché et jouent », dit-il.

M. Fabian a déclaré que le décompte de son entreprise manquait presque certainement les emprunts des municipalités qui ont adopté l’approche de West Covina, car ces obligations utilisaient des noms différents. Flagstaff a loué son hôtel de ville, ses bibliothèques et ses casernes de pompiers l’année dernière pour soutenir un accord de pension commercialisé sous le nom de «certificats de participation». En janvier, Tucson a fait de même, louant, entre autres, deux hélicoptères de police, un centre de conservation du zoo, cinq terrains de golf et les gradins de son terrain de rodéo. Et une banlieue de Chicago, Berwyn, a utilisé des «obligations de titrisation fiscale» pour aider à financer les pensions de la police.

Le loyer de rue que West Covina, un ancien avant-poste de producteurs d’agrumes à environ 20 miles à l’est de Los Angeles maintenant englouti dans l’étalement, paie à la société factice est essentiellement l’argent nécessaire au service de la dette. En émettant cette dette, la ville a pu effectuer un paiement forfaitaire d’environ 200 millions de dollars à CalPERS.

Comme de nombreux régimes de retraite municipaux gérés par CalPERS, celui de West Covina n’est que partiellement financé. CalPERS traite le manque à gagner d’environ 200 millions de dollars comme un prêt qu’il a consenti à West Covina, avec un intérêt de 7%. C’est un taux extraordinaire dans l’environnement actuel, mais CalPERS l’utilise parce que c’est le rendement que le système de retraite prévoit qu’il obtiendra, en moyenne, sur ses investissements.

En remboursant la majeure partie de son «prêt» de CalPERS, West Covina n’a pas à se soucier des 7% d’intérêt, du moins pour le moment. Le risque: si CalPERS manque son objectif d’investissement, le plan de West Covina sera à nouveau sous-financé, CalPERS traitera le déficit comme un nouveau prêt et l’ensemble du processus recommencera.

Lorsque West Covina a envisagé son accord, le banquier d’investissement de la ville, Brian Whitworth de Hilltop Securities, a estimé que la ville paierait 4% pour emprunter. Parce que CalPERS visait 7% de retours, a-t-il déclaré, la ville économiserait environ 45 millions de dollars.

«Sur une obligation d’environ 200 millions de dollars, c’est une assez bonne économie», a-t-il déclaré.

Personne n’a exigé une projection de ce qui pourrait arriver si CalPERS n’atteignait pas 7 pour cent. Au lieu de cela, le maire Tony Wu a expliqué à M. Whitworth pourquoi il pensait que West Covina devrait payer 4% alors qu’El Monte, à côté, ne payait que 3,8%.

La proposition a été adoptée, 4 contre 1, et Mme Shewmaker a voté contre parce qu’elle considérait le plan comme un gadget pour éviter de soumettre la question aux électeurs, qui, selon elle, n’étaient pas susceptibles d’approuver un accord qui augmenterait la dette de West Covina par six.

M. Wu, maintenant conseiller municipal, a déclaré que la ville devait emprunter, car elle était enfermée dans des régimes de retraite non viables et CalPERS a refusé de négocier des conditions plus faciles. Propriétaire de longue date d’une entreprise de prêts hypothécaires, il a déclaré qu’il était «fou» pour CalPERS de tout baser sur 7% alors que les taux d’intérêt réels étaient beaucoup plus bas. Mais il a dit que défier CalPERS serait une perte de temps.

«Cela semble très logique, mais cela n’arrivera pas, car ceux qui ont le pouvoir ne veulent pas le perdre», a-t-il déclaré. «Ils vont se battre contre nous. Ils vont nous poursuivre en enfer. Leurs avocats iront rire à la banque.

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