Naomi Levine, avocate qui a aidé à transformer NYU, décède à 97 ans

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Naomi Levine, qui en tant que directrice exécutive du Congrès juif américain dans les années 1970 a été la première femme à diriger une importante organisation de défense des droits juifs, et qui est devenue plus tard un instrument dans l’expansion de l’Université de New York en une institution de premier plan, est décédée le 14 janvier à sa maison à West Palm Beach, en Floride, elle avait 97 ans.

Le décès a été confirmé par sa fille, Joan Kiddon.

Mme Levine, qui a grandi dans le Bronx dans les années 1930, a d’abord aspiré devenir enseignant dans une école publique. Mais, comme elle l’a dit, elle a été rejetée après avoir passé un examen oral parce qu’elle avait un lisp. Elle a décidé de poursuivre le droit à la place.

Elle a fréquenté la Columbia Law School, où parmi les autres étudiantes des années 1940 se trouvaient des femmes qui deviendraient bientôt des femmes éminentes en tant que politicienne. Déclencheur Bella, l’avocat du travail Judith Vladeck et le juge fédéral Constance Baker Motley.

Mme Levine rejoint la Congrès juif américain dans les années 1950 en tant qu’avocat sur son Commission du droit et de l’action sociale. Souvent dans Partenariat avec le NAACP Legal Defence Fund, elle a rédigé des mémoires dans des affaires décisives de la Cour suprême, notamment Brown c. Board of Education, qui a démantelé la ségrégation dans les écoles publiques, et Sweatt c. c. Ferguson.

En 1963, Mme Levine a aidé Rabbin Joachim Prinz écrire « Le problème est le silence», Un discours de solidarité avec le mouvement des droits civiques, qu’il livré depuis les marches du Lincoln Memorial quelques instants avant que le révérend Dr. Martin Luther King Jr. ne prononce son discours «J’ai un rêve» lors de la Marche sur Washington pour l’emploi et la liberté en août. Plus tard, elle a enseigné une classe au John Jay College of Criminal Justice à Manhattan sur le droit et les relations raciales dans la police.

Alors qu’elle poursuivait sa carrière en droit, Mme Levine s’est souvent retrouvée entourée d’hommes. «Je savais que je méritais d’être là parce que j’étais aussi intelligente et souvent plus intelligente que tout le monde dans la pièce», dit-elle dit une fois. «Et si je gardais la bouche fermée à ce sujet, je pourrais faire énormément de choses.»

Elle a acquis une plus grande visibilité lorsqu’elle a été nommée directrice exécutive du Congrès juif américain en 1972, devenant, de toute évidence, la première femme à diriger une telle organisation juive. Dans une interview accordée au New York Times cette année-là, elle a réfléchi au mouvement des femmes et à l’équilibre entre ses responsabilités familiales et professionnelles.

«Je me sens encore un peu coupable quand je passe trop de temps loin de chez moi, et si ma fille tombait malade, je resterais à la maison pour prendre soin d’elle – je ne m’attendrais pas à ce que mon mari le fasse», a-t-elle déclaré. «Les jeunes filles d’aujourd’hui pensent différemment et elles ont raison.»

Résumant son point de vue, elle a déclaré: «La liberté des femmes est probablement correcte, mais ce n’est pas mon style.»

Mme Levine a quitté le Congrès juif américain en 1978 et a accepté un poste à NYU, embauché pour aidez-le à devenir une université de premier plan. À l’époque, NYU avait une maigre dotation et, avec ses bâtiments de campus en ruine et ses dortoirs tristes, avait du mal à attirer les étudiants. Mme Levine est devenue son principal bailleur de fonds.

Une campagne de financement d’un milliard de dollars d’une décennie, lancée en 1985, a été saluée comme l’une des plus ambitieuses jamais réalisées dans l’enseignement supérieur. En deux décennies, elle a amassé plus de 2 milliards de dollars pour l’université et jusqu’à 300 millions de dollars par an vers la fin de son mandat.

Au début du 21e siècle, NYU s’était réinventée en se développant dans le Lower Manhattan. Le titre d’un article de 2001 dans le New York Times appelé Mme Levine, qui était alors vice-présidente principale du «Dynamo au cœur de la collecte de fonds de NYU». À cette époque, l’expression «Clear it with Naomi» était devenue courante au sein de l’administration de l’université.

«Il est impossible de surestimer la contribution de Naomi à la transformation de NYU», John Sexton, a déclaré le président de l’université de 2002 à 2015 lors d’un entretien téléphonique. «Quiconque connaît les forces génératrices qui ont emmené NYU de son plus bas, qui est à l’avènement de son arrivée, à là où il était en 2000 et au-delà, sait qu’elle était l’un des principaux générateurs de ces forces.»

Après avoir démissionné de son poste de principale levée de fonds de l’université, Mme Levine a créé le George H. Heyman Jr. Center for Philanthropy and Fundraising à NYU, où elle a également enseigné un cours d’études supérieures intitulé «Ethics, the Law and Board Governance in Nonprofit Organizations».  » Elle a pris sa retraite en 2004.

L’engagement de Mme Levine envers les questions sociales est resté un fil conducteur dans sa carrière, exprimé peut-être plus personnellement à Camp Greylock, le camp d’été réservé aux filles dans les Adirondacks qu’elle a dirigé de 1955 à 1971.

Un bateau postal livrait des exemplaires du Times au camp et Mme Levine animait des discussions sur l’actualité avec des campeurs dans une salle à manger. Elle à contrecœur fermé le camp pour se concentrer sur son travail au Congrès juif américain. De nombreux campeurs ont grandi pour devenir des chefs de file du droit, des affaires et de la médecine tout en se faisant appeler fièrement d’anciennes «Greylock Girls».

«Indépendamment de l’âge, elle voulait que ces filles sachent que vous pouvez tout faire et être n’importe quoi», a déclaré Mme Kiddon, sa fille. «Elle croyait pouvoir autonomiser ces filles pour la vie.»

Naomi Ruth Bronheim est née le 15 avril 1923 dans le Bronx de Nathan et Malvina (Mermelstein) Bronheim. Sa mère était une secrétaire d’hôpital, son père un vendeur. Quand Naomi était une fille, elle a aidé à préparer un pot de ragoût de flanken cholent le vendredi soir en préparation du sabbat, et sa mère a cousu des vêtements pour la famille.

Naomi a fréquenté le Hunter College High School à Manhattan et est diplômée du Hunter College avec un BA avant de s’inscrire à la Columbia Law School, où elle est devenue rédactrice en chef de la Law Review. En 1948, elle épousa Leonard Levine, un comptable qui avait combattu dans la troisième vague en Normandie; il est décédé en 2001.

En plus de sa fille, Mme Levine laisse dans le deuil deux petites-filles et une arrière-petite-fille.

Après la retraite de Mme Levine, NYU lui a décerné une médaille présidentielle en 2005. Elle est restée membre du conseil d’administration du centre Edgar M. Bronfman pour la vie étudiante juive de l’école et a également conseillé le Taub Center for Israel Studies.

Mme Levine a déménagé à West Palm Beach il y a quelques années et a commencé à écrire un mémoire provisoirement appelé «L’histoire et moi». Elle a également ouvert un club de lecture et de cinéma au Kravis Center for the Performing Arts à West Palm Beach, où les membres ont discuté de problèmes sociaux. Après avoir regardé « Tuer un oiseau moqueur»(1962), ils ont parlé de racisme en Amérique; après « Côte d’Adam»(1942), ils ont partagé leurs points de vue sur le sexisme et l’inégalité entre les sexes.

Mme Levine espérait un jour montrer la version cinématographique de 1933 de «Petite femme. » En 2016, elle a dit Les nouvelles quotidiennes de Palm Beach que la représentation obstinée du personnage principal, Jo March, par Katharine Hepburn, l’avait inspirée lorsqu’elle a vu le film en fille.

«Elle voulait se libérer d’être une femme ordinaire», a déclaré Mme Levine. «Cela a influencé ma réflexion.»

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