Les zones rurales recherchent des travailleurs. Ils ont besoin du haut débit pour les obtenir.

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En tant que fabricant d’équipement de pavage d’asphalte, Weiler est exactement le type d’entreprise en passe de bénéficier si le gouvernement fédéral augmente les dépenses pour les routes et les ponts. Mais lorsque Patrick Weiler parle d’infrastructure, le problème qu’il évoque en premier n’a pratiquement rien à voir avec le cœur de métier de son entreprise.

C’est un service Internet à large bande.

Weiler est basé dans le comté de Marion, dans l’Iowa, une zone rurale au sud-est de Des Moines. Les vitesses Internet sont bonnes dans l’usine de 400 000 pieds carrés de l’entreprise, car Weiler a payé pour avoir un câble à fibre optique à partir de l’autoroute voisine. Mais cela n’aide pas la communauté environnante, où l’accès à large bande peut au mieux être irrégulier. C’est un problème de recrutement – déjà l’un des plus grands défis pour Weiler et de nombreux autres employeurs ruraux.

«Comment incitez-vous les jeunes à vouloir retourner dans ces zones rurales alors qu’ils ont l’impression de retourner dans une période d’il y a 20 ans?» a demandé M. Weiler, fondateur et directeur général de la société.

Les zones rurales se plaignent depuis des années que l’accès à Internet lent, peu fiable ou simplement indisponible limite leur croissance économique. Mais la pandémie a donné une nouvelle urgence à ces préoccupations, en même temps que le plan d’infrastructure du président Biden – qui comprend 100 milliards de dollars pour améliorer l’accès au haut débit – a fait naître l’espoir que le problème pourrait enfin être résolu.

«Cela crée des emplois reliant tous les Américains à Internet à haut débit, y compris 35% de l’Amérique rurale qui ne l’a toujours pas», a déclaré M. Biden à propos de son plan adresse au Congrès le mois dernier. «Cela aidera nos enfants et nos entreprises à réussir dans l’économie du XXIe siècle.»

M. Biden a reçu à la fois des critiques et des éloges pour avoir poussé à élargir la portée de l’infrastructure pour inclure des investissements dans la garde d’enfants, les soins de santé et d’autres priorités au-delà des projets concrets et d’acier que le mot évoque normalement. Mais garantir l’accès à Internet est très populaire. Dans une enquête récente menée pour le New York Times par la plate-forme de recherche en ligne SurveyMonkey, 78% des adultes ont déclaré soutenir l’investissement dans le haut débit, dont 62% des républicains.

Les entreprises, elles aussi, ont toujours soutenu les investissements dans le haut débit. Les grands groupes industriels tels que le Chambre de commerce américaine, les Table ronde des affaires et le Association nationale des fabricants ont tous publié des recommandations politiques au cours de la dernière année appelant à des dépenses fédérales pour aider à réduire la «fracture numérique».

Il est difficile de quantifier ce fossé et son coût économique, en partie parce qu’il n’ya pas de définition convenue du haut débit. En 2015, la Federal Communications Commission a mis à jour ses normes à une vitesse de téléchargement minimale de 25 mégabits par seconde. Le ministère de l’Agriculture fixe sa norme plus bas, à 10 mps Un groupe bipartisan de sénateurs des États ruraux a demandé aux deux agences cette année de élever leurs standards à 100 mps Et les définitions basées sur la vitesse ne prennent pas en compte d’autres problèmes, comme la fiabilité et la latence, une mesure de la durée du trajet d’un signal entre un ordinateur et un serveur distant.

Indépendamment de la définition, les analyses révèlent systématiquement que des millions d’Américains n’ont pas accès à un accès Internet haut débit fiable et que les zones rurales sont particulièrement mal desservies. UNE étude récente par Broadband Now, un groupe de recherche indépendant dont les données sont largement citées, a constaté que 42 millions d’Américains vivent dans des endroits où ils ne peuvent pas acheter de services Internet à large bande, la plupart d’entre eux dans les zones rurales.

Selon la définition de la FCC, la majeure partie du comté de Marion dispose d’un accès haut débit à Internet. Mais les résidents rapportent que le service est lent et peu fiable. Et avec un seul fournisseur desservant une grande partie du comté, les clients ont peu de poids pour exiger un meilleur service.

Le comté de Marion, qui compte 33 000 habitants, est confronté à des défis économiques communs aux zones rurales: une main-d’œuvre vieillissante, une croissance démographique anémique et un nombre limité d’employeurs concentrés dans quelques industries. Mais elle a aussi des atouts, notamment sa proximité avec Des Moines et un groupe d’employeurs désireux de former des travailleurs.

Les dirigeants locaux ont des plans pour attirer de nouvelles entreprises et une jeune génération de travailleurs – mais ces plans ne fonctionneront pas sans un meilleur service Internet, a déclaré Mark Raymie, président du conseil de surveillance du comté.

«Notre capacité à diversifier notre base économique dépend des infrastructures modernes, et cela inclut le haut débit», a-t-il déclaré. «Nous pouvons dire:« Viens travailler ici ». Mais si nous ne disposons pas d’équipements modernes, d’infrastructures modernes, cet argumentaire de vente tombe à plat. »

La fille de M. Weiler, Megan Green, a grandi dans le comté de Marion, puis est partie pour aller à l’université et commencer sa carrière. Lorsqu’elle a déménagé chez elle en 2017 pour travailler pour l’entreprise de son père, c’était comme revenir à une ère technologique antérieure.

«Notre service cellulaire est plus irrégulier, notre sans fil est plus capricieux, et nous n’avons certainement qu’un seul choix», a déclaré Mme Green, 35 ans. «C’est un peu une question de génération. Nous comptons sur l’accès à Internet. »

Mme Green a déménagé chez elle pour des raisons familiales. Mais trouver d’autres personnes disposées à faire de même a été difficile. La large bande n’est pas le seul facteur – les pénuries de logements et de garderies sont également très importantes – mais c’est un facteur majeur. Le recrutement est le «No. 1 défi », a déclaré Mme Green, malgré un salaire qui commence à environ 20 $ de l’heure, avant les heures supplémentaires.

L’expérience de l’année écoulée a accentué le problème. Lorsque la pandémie a frappé l’année dernière, Weiler a renvoyé chez eux tous les travailleurs qui n’étaient pas obligés de se trouver dans l’usine. Mais ils ont rapidement rencontré un problème.

«J’ai été choquée de savoir combien de nos employés ne pouvaient pas travailler à domicile parce qu’ils n’avaient pas d’accès Internet fiable», a déclaré Mme Green. « Nous parlons d’un accès Internet de type » sept minutes pour télécharger un e-mail « . »

D’autres entreprises locales ont eu une expérience similaire. En juin, le Greater Des Moines Partnership, un groupe d’entreprises régional, a commandé une étude sur la manière d’améliorer l’infrastructure numérique de la région. Alors que l’État et les gouvernements fédéral envisagent des investissements importants, le groupe espère que son étude lui donnera la priorité pour le financement, a déclaré Brian Crowe, responsable du développement économique du groupe.

Pour le comté de Marion et d’autres zones rurales, l’expérience généralisée du travail à domicile pendant la pandémie pourrait présenter une opportunité économique si l’infrastructure est là pour le permettre. De nombreuses entreprises ont déclaré qu’elles permettraient aux employés de continuer à travailler à distance tout ou partie du temps, ce qui pourrait permettre aux travailleurs d’abandonner la vie urbaine et de déménager à la campagne – ou d’accepter des emplois dans des entreprises comme Weiler pendant que leurs conjoints travaillent à domicile.

«Tout d’un coup, il ne sera pas le cas que pour travailler pour des entreprises de premier plan, vous deviez déménager dans les villes où ces entreprises sont situées», a déclaré Adam Ozimek, économiste en chef pour Upwork, une plate-forme pour les pigistes. «Cela va répandre des opportunités.»

Mais les experts du haut débit affirment qu’il est impossible que les zones rurales aient accès à un service Internet à haut débit et fiable sans l’aide du gouvernement. Si un lieu n’a pas accès à Internet en 2021, il y a une raison: généralement trop peu de clients potentiels, trop dispersés pour servir efficacement.

«Le secteur privé n’est tout simplement pas mis en place pour résoudre ce problème», a déclaré Adie Tomer, membre de la Brookings Institution qui a étudié la question. Il a comparé le défi à l’électrification rurale il y a près d’un siècle, lorsque le gouvernement fédéral a dû intervenir pour s’assurer que même les régions éloignées avaient accès à l’électricité.

«C’est exactement ce que nous avons vu se dérouler en termes d’histoire économique dans les années 1910, 20, 30», a-t-il déclaré. «Il s’agit vraiment de laisser les villes pour compte.»

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