Les poulets chlorés américains alimentent les craintes des consommateurs britanniques

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LONDRES – En ce moment post-Brexit, à mi-pandémie au Royaume-Uni, avec son économie battue par la récession et la famille royale en deuil et en émoi, il est difficile de trouver un sujet qui unit cette nation agitée. Mais les poulets américains – oui, le petit animal de ferme gloussant, consommé quotidiennement par des millions de personnes dans les 50 États – l’ont fait.

Tout le monde les déteste.

Ce qui est étrange, c’est que le poulet américain n’est vendu nulle part en Grande-Bretagne, et si les gens d’ici réussissent, cela ne le sera jamais.

Qu’ont fait précisément les poulets américains pour épouvanter si profondément les Britanniques, même si peu de ces derniers ont déjà goûté au premier?

La réponse courte est que certaines carcasses de poulet américaines sont lavées au chlore pour éliminer les agents pathogènes potentiellement nocifs. Les Américains dévorent ces oiseaux depuis des années sans faire d’histoires, mais en Grande-Bretagne, les poulets américains sont désormais attachés au mot «chloré» comme les étiquettes d’avertissement sont apposées sur les cigarettes – c’est-à-dire toujours. Les poulets américains ont été dénoncés par des éditorialistes, des universitaires, des politiciens, des agriculteurs et une grande variété d’activistes. En octobre, un groupe de manifestants vêtus de costumes de poulet se sont rassemblés autour du Parlement.

«Attention Chlorine» était inscrit, dans une police de style Hazmat, sur le devant de leur grenouillère jaune.

La volaille américaine a longtemps été ridiculisée au Royaume-Uni, mais n’est devenue un objet de vitriol public que lorsqu’il est devenu clair, il y a plusieurs années, que les deux pays signeraient un nouvel accord de libre-échange une fois que la Grande-Bretagne aurait quitté l’Union européenne. On peut dire que le plus grand point de blocage anticipé de tout accord de ce type concerne les normes alimentaires américaines, qui sont largement considérées ici comme médiocres et tolérantes à la saleté et aux conditions minables dans la recherche de profits.

Tout cela est un gros frottis, dit l’industrie avicole américaine, et une excuse pour empêcher une industrie britannique de rivaliser avec des rivaux américains beaucoup plus grands. Mais creusez un peu et il est rapidement clair que la phobie du poulet au chlore ne se limite pas aux oiseaux comestibles. D’une manière ou d’une autre, la manipulation américaine de Gallus gallus domesticus, comme elle est connue des scientifiques, est devenue un symbole des craintes du Royaume-Uni selon lesquelles, sans les garde-corps appropriés, un accord commercial avec les États-Unis changera la Grande-Bretagne pour le pire.

«C’est un exemple classique de la façon dont la croyance a dépassé les preuves et s’est ancrée dans un discours sociopolitique complexe qui est presque certainement motivé par quelque chose de très différent de ce problème réel», a déclaré Ian Boyd, professeur de biologie à l’Université de St. Andrews. . «Le poulet lavé au chlore est presque certainement un indicateur de problèmes beaucoup plus profonds concernant la confiance.»

Les spécificités de cette méfiance sont difficiles à cerner. La plupart impliquent un sentiment flottant librement que les États-Unis sont un poids lourd insouciant et si le commerce entre les deux pays – qui vaut actuellement environ 230 milliards de dollars par an – est libre, il est impossible de dire ce que les Américains vont colporter et ruiner.

Une crainte similaire était évidente dans le cas présenté par certains Brexiteers. Le Royaume-Uni est singulier, et l’envelopper dans une union de 27 autres États a miné son caractère unique, selon l’argument. Le mot «souveraineté» a souvent été évoqué, de même que la suggestion qu’une grande partie avait été perdue pour le reste de l’Europe et devait être récupérée.

D’une certaine manière, le «poulet chloré» est la nouvelle souveraineté, et cela se reflète dans certains des termes utilisés par les critiques vocaux. Comme Tim Lang, professeur émérite de politique alimentaire, qui a déclaré dans une interview: «La question est de savoir si le Royaume-Uni deviendra le 51e État d’Amérique.»

Pour le professeur Lang, la perspective d’une invasion de volaille par les États-Unis n’est pas simplement une angoisse abstraite au sujet de l’impérialisme agricole. C’est une question de santé et de sécurité. Il a noté qu’à la fin des années 80 et au début des années 90, les Britanniques ont été secoués par un certain nombre de pannes alimentaires et d’épidémies de grande envergure impliquant la salmonelle, la bactérie E. coli et la maladie de la vache folle. L’Agence des normes alimentaires a été créée en 2000 avec pour mission de repenser les systèmes de transformation du pays. À peu près au même moment, l’Union européenne a adopté ce qu’elle appelle le principe de précaution en matière de sécurité alimentaire et environnementale.

«En cas de doute», a-t-il écrit dans un e-mail, résumant le principe, «le consommateur ou l’intérêt écologique triomphe de l’entreprise. Mieux vaut supposer qu’il y a peut-être un problème que caca-pooh, c’est seulement pour découvrir qu’il y a eu des problèmes plus tard.

Lui et d’autres disent que l’approche américaine de la transformation des aliments consiste à laisser glisser l’hygiène pendant l’alimentation, la croissance et l’abattage, puis à compenser les lacunes à la fin avec un bon désinfectant. Cela ne fonctionne pas particulièrement bien, disent les critiques. Comme preuve, le professeur Lang avait un collègue transférer un article qui citait les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis, qui déclaraient qu’un Américain sur six souffrait d’une maladie d’origine alimentaire chaque année. Au Royaume-Uni, ce chiffre calculé par la Food Standards Agency, poursuit l’article, est de un sur 60.

Le dunk de chlore n’est pas seulement un peu dégoûtant, en d’autres termes. C’est inefficace.

C’est absurde, déclare Tom Super, porte-parole du National Chicken Council, qui représente les entreprises qui transforment environ 95% du poulet américain. Il a souligné que le site Web de la Food Standards Agency du Royaume-Uni propose une mise en garde concernant la comparaison des nombres de maladies d’origine alimentaire entre les pays.

«L’éventail des méthodologies d’étude varie d’un pays à l’autre et à l’intérieur des pays», le site lit. «Cela rend toute comparaison et interprétation des différences difficile.»

M. Super note que seulement 5 pour cent des poulets sont maintenant lavés au chlore parce que l’industrie est passée à un meilleur nettoyant. (L’acide peracétique, si vous êtes curieux.) Mais se concentrer sur la façon dont les poulets sont lavés manque la sécurité et les soins intégrés dans le système américain, a-t-il ajouté, en commençant par la façon dont les œufs sont éclos et les poulets sont nourris. Baisse des normes d’hygiène? Un canard total, une excuse pour le protectionnisme, dit-il, et une qui passe sous silence les conclusions de l’Autorité européenne de sécurité des aliments, qui en 2008 n’a pu trouver aucune preuve que les poulets chlorés sont dangereux.

«La science est de notre côté; les données sont de notre côté », a déclaré M. Super. «Les Américains consomment environ 150 millions de portions de poulet par jour, et pratiquement toutes sont consommées en toute sécurité. Nous envoyions au Royaume-Uni le même poulet que nous nourrissons maintenant nos enfants et que nous envoyons dans 100 pays à travers le monde.

Le moment de tout accord commercial entre les États-Unis et le Royaume-Uni est inconnu; l’administration Biden a peu parlé à ce sujet. Katherine Tai, la représentante du commerce américain, a déclaré lors de son audience de confirmation qu’elle souhaitait un pacte qui «donne la priorité aux intérêts des travailleurs américains et soutient une forte reprise de notre économie».

Plusieurs experts du commerce ont déclaré que les négociations pourraient prendre des années, en grande partie parce que l’accord ne semble pas être une priorité élevée aux États-Unis. Mais une longue attente pourrait être exactement ce dont les Britanniques ont besoin, a déclaré le professeur Boyd de St. Andrews. L’agriculture ici a longtemps eu une revendication sur la psyché nationale qui dépasse de loin son importance économique réelle, a-t-il expliqué. Les consommateurs ici sont plus intéressés à soutenir une institution – l’agriculture – qu’à acheter des côtelettes un peu moins chères. Et faire des conférences au public britannique sur les études et les résultats des tests n’y changera rien.

«Si nous devions répondre aux craintes concernant le poulet américain avec des arguments fondés sur des preuves et des campagnes publicitaires coûteuses, alors autre chose se produirait», a déclaré le professeur Boyd. «C’est un problème sociopolitique qui sera résolu grâce à un partenariat éclairé pour construire une relation commerciale, et non en intimidant les gens avec des faits scientifiques.»

David Henig, directeur du UK Trade Policy Project, qui fait partie d’un groupe de réflexion à Bruxelles, a déclaré que le commerce entre les pays se poursuivrait, en utilisant les termes et accords en place depuis des années, a-t-il déclaré. Lorsque les États-Unis seront prêts à s’attaquer aux problèmes plus épineux, les Britanniques seront prêts.

«La partie britannique souhaite un accord», a-t-il déclaré. «Ce n’est tout simplement pas passionné par les poulets.»

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