Les politiques de la Fed alimentent-elles les bulles? Certains voient GameStop comme un drapeau rouge

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Avant que cela n’alimente la course GameStop’s stock, WallStreetBets, le babillard Reddit, avait une autre prétention à la renommée: il aidé à populariser une série de mèmes centrés sur le président de la Réserve fédérale, Jerome H. Powell, et la politique de sa banque centrale consistant à maintenir les taux d’intérêt près du plancher tout en achetant des obligations d’État pour soutenir l’économie.

«L’imprimante d’argent va brrrrr», ont lu beaucoup d’entre eux, suggérant que le président de la Fed imprimait essentiellement de l’argent et soutenait les marchés en y injectant des liquidités via son programme d’achat d’obligations garanties par l’État.

Reddit et Twitter ont fait des images jouant sur le personnage de M. Powell – il est appelé presque exclusivement «JPOW» sur WallStreetBets – si omniprésentes qu’elles sont devenues un attirail. Amazon vend maintenant des sweatshirts (éligibles à Prime!) Imprimés avec une image de la chaise Fed comme une figure du Christ entourée d’un halo de lumière dorée. Au lieu de la Bible, l’Évangile qu’il tient déclare: «Récession annulée, les actions ne font qu’augmenter.»

L’optimisme aveugle incarné dans cette déclaration – on pourrait l’appeler exubérance irrationnelle – court le risque de gonfler les bulles sur les marchés. Certains experts voient la saga de GameStop comme un exemple de mise en garde des problèmes qui peuvent survenir lorsque les investisseurs sont entraînés dans la dynamique du marché, motivés dans une certaine mesure par les tentatives de la Fed de maintenir l’économie en plein essor avec des taux bas et des achats d’obligations.

«Nous observons une manie du marché, et le coût de l’argent a quelque chose à voir avec cela», a déclaré Peter Fisher, qui enseigne la finance à la Tuck School of Business de Dartmouth et a déjà travaillé au Département du Trésor et à la Réserve fédérale. «Il n’est tout simplement pas crédible de suggérer que l’élan des marchés boursiers n’a rien à voir avec les efforts de la Fed pour maintenir les taux d’intérêt aussi bas pendant si longtemps.»

Pour être clair, GameStop a été une situation inhabituelle.

Les hedge funds avaient misé contre les actions du détaillant, ou les «vendaient», en supposant que le cours de ses actions baisserait. Une vague de commerçants de détail s’est coordonnée pour que ce pari tourne mal en augmentant le prix de GameStop. En raison du fonctionnement de la vente à découvert, les hedge funds ont été contraints d’acheter GameStop eux-mêmes pour limiter leurs pertes. Le cours de l’action est monté en flèche, bondissant de plus de 600% en jours.

Une masse d’investisseurs de détail nouvellement créés a afflué sur le marché boursier au cours de la dernière année, grâce à une confluence de facteurs, notamment moins d’opportunités sociales et de travail à domicile, perturbation des paris sportifs et la montée en puissance du trading qui est facturé comme «sans commission». Le commerce de détail d’actions individuelles représente désormais environ 25% du volume global du marché boursier contre seulement 10% en 2019, selon Goldman Sachs.

Mais la conviction partagée que le moment est propice pour acheter des actions alimente également cette tendance.

Laissant de côté la flambée – puis le krach – des soi-disant stocks de meme, le marché apparaît flirter avec l’euphorie. Ratios cours / bénéfices et autres marchés baromètres sont à des hauteurs jamais vues depuis deux décennies, depuis la fin du boom des dot-com.

Tout comme ils l’ont fait dans la frénésie boursière technologique des années 1990, les particuliers poussent les niveaux d’activité commerciale à un niveau nettement supérieur, les traders empruntent sur marge pour acheter des actions et les investisseurs s’emparent d’offres publiques peu rentable ou des entreprises non prouvées.

Les analystes de Wall Street affirment que les moteurs traditionnels des mouvements des cours des actions – l’évolution des attentes en matière de bénéfices et de revenus des entreprises – sont dans de nombreux cas devenus moins pertinents.

En fait, la poussée est venue lorsque l’économie américaine reste endommagée par la pandémie de coronavirus. De nouvelles données publiées vendredi ont montré que l’économie de janvier était toujours près de 10 millions emplois en deçà des niveaux d’emploi qui prévalaient avant que le virus ne frappe.

Une partie de la bosse est survenue parce que les investisseurs placent leurs paris en fonction des attentes concernant les perspectives des entreprises une fois que la demande a repris et que le marché du travail s’est guéri. Mais les analystes ont déclaré qu’une combinaison de mesures de relance budgétaire – y compris des chèques qui mettent de l’argent dans les poches des consommateurs – et les politiques d’argent bon marché de la Fed ont également contribué à soutenir les cours des actions.

Le timing s’arrête. Lorsque la crise du Covid-19 a frappé les États-Unis pour la première fois en février et mars derniers, le marché a plongé. Le S&P 500 – qui avait atteint des niveaux records – s’est effondré de près de 34% en quelques semaines. Les conditions sont devenues si volatiles que même des marchés généralement stables, comme celui des bons du Trésor, ont commencé dysfonctionnement sous la contrainte.

Pour empêcher la panique de geler le système financier et d’aggraver les dommages économiques, la Fed a abaissé les taux d’intérêt presque à zéro le 15 mars et a annoncé une série d’actions majeures le 23 mars. La banque centrale s’est déclarée disposée à acheter des quantités illimitées de la dette garantie par le gouvernement, et qu’elle entrerait sur la pointe des pieds sur le marché des obligations de sociétés pour la toute première fois afin d’éviter que les retombées de la pandémie sur le marché ne se transforment en une crise financière à part entière.

Les marchés se sont réjouis. Les actions ont atteint un plancher, puis ont ricoché plus haut, grimpant de 9,4% le lendemain et réalisant finalement la meilleure performance de trois jours pour l’indice depuis 1933.

«Quand essentiellement votre banque centrale a tracé une ligne dans le sable, comme elle l’a fait en mars dernier, alors les gens comprennent que c’est un pari à sens unique», a déclaré Paul McCulley, ancien économiste en chef de Pimco, un géant de la gestion d’actifs.

L’indice boursier S&P 500 a bondi de plus de 70% depuis lors. Pour mettre en contexte la vitesse vertigineuse de cette course, le S&P 500 a grimpé environ autant au cours des 10 derniers mois qu’au cours des quatre années qui ont précédé la pandémie.

En ce qui concerne l’influence de la Fed sur les cours des actions, une partie est purement mécanique. Lorsque les entreprises peuvent emprunter pour moins cher, cela permet des profits plus importants et des opportunités d’expansion commerciale moins chères, ce qui pourrait augmenter leur valeur aux yeux des actionnaires. Une partie de l’augmentation reflète probablement la réalité selon laquelle les taux extrêmement bas poussent les investisseurs à abandonner les obligations et à se tourner vers des actifs plus risqués comme les actions, car ils recherchent de meilleurs rendements.

Mais les analystes préviennent qu’une partie de la montée en puissance est simplement due au sentiment: les investisseurs pensent que les actions augmenteront, dans certains cas parce qu’ils croient en la Fed, et continuent donc d’acheter.

L’inconvénient est que les gens peuvent perdre confiance dans un marché boursier en constante augmentation. Et lorsque la musique s’arrête, une bulle alimentée par l’optimisme peut devenir une explosion piquée par le pessimisme.

GameStop en particulier «illustre certaines des vulnérabilités financières qui peuvent résulter de politiques monétaires et budgétaires ultra-souples», a écrit Neil Shearing de Capital Economics dans une note de recherche la semaine dernière, notant que les taux d’intérêt extrêmement bas, les paiements de relance gouvernementaux, les verrouillages et les plates-formes qui démocratisent le commerce se sont toutes déroulées dans un contexte de «tensions sociétales de longue date et de la perception d’un schisme grandissant entre Wall Street et Main Street».

Pourtant, a déclaré M. Shearing dans une interview, le marché boursier dans son ensemble ne semble pas encore trop étendu, et la Fed doit se concentrer sur le redressement d’une économie endommagée par une pandémie – ce qui est l’objectif de ses politiques d’achat d’obligations et de taux bas. .

La Fed fait valoir qu’elle n’entraîne pas les prix des actifs dans la mesure où beaucoup le croient. Alors que M. Powell, le président de la Fed, a refusé de discuter de GameStop spécifiquement lors d’une conférence de presse fin janvier, il a qualifié les risques financiers de «modérés».

«Si vous regardez où cela a vraiment conduit les prix des actifs, vraiment au cours des deux derniers mois, ce n’est pas de la politique monétaire: ce sont des attentes concernant les vaccins, et c’est aussi la politique fiscale», a déclaré M. Powell. «Je pense que le lien entre les taux d’intérêt bas et la valeur des actifs n’est probablement pas aussi étroit que les gens le pensent, car de nombreux facteurs différents déterminent les prix des actifs à un moment donné.»

Mais si, comme beaucoup le pensent, les taux bas de la Fed sont une partie substantielle de l’histoire, il n’est pas clair que les relever légèrement arrêterait une flambée des cours des actions. Si le ralentissement des achats d’obligations pourrait probablement atténuer l’enthousiasme des investisseurs, cela pourrait avoir un coût pour l’économie réelle.

Quoi qu’il en soit, il est peu probable que les responsables de la Fed essaient de calmer les choses sur le marché de si tôt.

« Si un groupe de spéculateurs veut avoir une bataille de volontés avec un autre groupe de spéculateurs sur une action individuelle, Dieu les bénisse », a déclaré Neel Kashkari, le président de la Fed de Minneapolis, lors d’un événement de la mairie virtuelle la semaine dernière. Il a ajouté qu’il ne pensait pas du tout à modifier mon point de vue sur la politique monétaire à cause des spéculateurs sur ces actions individuelles.

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