Les nouvelles règles chinoises inquiètent les banques et les entreprises étrangères

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SHANGHAI – Pour se défendre contre les accusations de Washington et d’autres selon lesquelles il ne joue pas équitablement sur le commerce, Pékin pourrait désigner les banques. Les dirigeants chinois ont été abaissant régulièrement les barrières ils avaient érigé autour du vaste système financier du pays, donnant à Wall Street et aux prêteurs européens une plus grande chance de gagner des affaires dans la deuxième économie mondiale.

Maintenant, les murs remontent.

Les nouvelles règles chinoises ont fortement limité la capacité des banques étrangères à y faire des affaires, les rendant moins compétitives par rapport à leurs rivaux locaux, selon trois personnes connaissant les directives. Un ensemble de règles promulguées en décembre et janvier limite la quantité d’argent que les banques étrangères peuvent transférer en Chine depuis l’étranger. Un autre qui est entré en vigueur mercredi a obligé de nombreuses banques étrangères à consentir moins de prêts et à vendre des obligations et d’autres investissements, ont déclaré deux personnes.

Les nouvelles règles ont fait sensation parmi les dirigeants de banques mondiales et les entreprises étrangères en Chine qui dépendent de ces prêteurs pour leur argent, ont déclaré les gens. Entre autres préoccupations, ils craignent que les règles ne rendent les entreprises étrangères plus dépendantes du système bancaire public chinois pour l’argent dont elles ont besoin pour se développer. Cette dépendance pourrait donner à Pékin un autre point de pression potentiel à utiliser alors qu’il se confronte à Washington et à d’autres sur le commerce, les droits de l’homme, la géopolitique et d’autres questions épineuses.

Les banques et les groupes commerciaux ont hésité à s’exprimer publiquement par crainte de déclencher de nouvelles mesures réglementaires. Mais dans une lettre de janvier à la banque centrale chinoise qui a été examinée par le New York Times, la Chambre de commerce de l’Union européenne en Chine a fait part de ses préoccupations concernant les limites de transfert d’argent.

Les entreprises internationales ont été prises au milieu. Au cours des deux dernières semaines, les médias d’État chinois et la communauté en ligne du pays ont encouragé le boycott des entreprises étrangères comme H&M, le détaillant suédois, et Nike, la marque de sport américaine, après avoir juré de ne pas utiliser de coton fabriqué par le travail forcé au Xinjiang.

Les raisons des nouvelles règles bancaires chinoises ne sont pas claires, bien qu’elles semblent avoir peu à voir avec l’environnement politique tendu. Ils semblent plutôt viser à endiguer d’importants flux d’argent potentiellement perturbateurs dans le pays.

«Je peux comprendre comment il s’agit de protéger la stabilité financière», a déclaré Mark Sobel, un ancien responsable du Trésor américain. «Je peux également comprendre comment vous pourriez affirmer que cela constitue une discrimination à l’encontre des banques étrangères.»

La Banque populaire de Chine, banque centrale du pays et émettrice des règles, n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

La Chine, qui maintient un contrôle strict sur les flux d’argent entrant et sortant du pays, peut craindre qu’une poussée de fonds dans le pays n’entraîne de mauvaises surprises comme l’inflation. L’argent a afflué dans le pays au cours du second semestre de l’année dernière alors que l’économie chinoise a mis fin à son marasme pandémique alors que l’activité dans une grande partie du reste du monde a diminué.

Il est difficile de mesurer les flux, mais les investisseurs étrangers ont augmenté l’année dernière leurs avoirs en obligations chinoises d’environ 150 milliards de dollars. La Chine aussi a dépassé les États-Unis l’année dernière en prenant 163 milliards de dollars d’investissements directs dans des usines, des immeubles de bureaux, des entreprises et d’autres actifs.

De gros flux d’argent dans un pays peuvent également faire augmenter la valeur de sa devise – et la Chine semble travailler dur pour contrer cela.

La monnaie chinoise, le renminbi, a fortement progressé par rapport au dollar américain au second semestre de l’année dernière. En mai, 1 dollar valait environ 7,15 renminbi. À la fin de l’année, 1 dollar achetait environ 6,5 renminbi. Cette hausse était une mauvaise nouvelle pour les exportateurs chinois, car elle rendait leurs produits moins compétitifs à l’étranger.

Mais depuis que le gouvernement chinois a promulgué ses nouvelles règles bancaires, la monnaie a commencé à s’affaiblir. Il se situe maintenant à environ 6,6 renminbi pour un dollar.

Les nouvelles règles à elles seules ne sont probablement pas suffisamment importantes pour expliquer l’arrêt soudain de la hausse du renminbi. Mais ils se joignent à d’autres initiatives prises par le gouvernement chinois ces derniers mois qui ont rendu le transfert d’argent en Chine un peu plus difficile et un transfert un peu plus facile. Ensemble, ils pourraient faire pression sur le renminbi pour qu’il s’affaiblisse.

«Cela a commencé depuis octobre dernier, et ils sont tous du même côté», a déclaré Michael Pettis, professeur de finance à l’Université de Pékin.

Des facteurs extérieurs ont probablement contribué au changement du renminbi, y compris la résurgence de l’économie américaine, ce qui pourrait conduire les investisseurs à y diriger leur argent à la place.

Les responsables chinois ont souligné ces derniers mois que leur pays était ouvert aux investissements étrangers, notamment bancaires.

«L’afflux de capitaux étrangers est inévitable, mais jusqu’à présent, l’ampleur et la vitesse sont toujours sous notre contrôle», Guo Shuqing, président de la Commission chinoise de réglementation des banques et des assurances, qui a travaillé en étroite collaboration avec la banque centrale sur les nouvelles politiques. , a déclaré lors d’une conférence de presse le 2 mars. « Nous continuons d’encourager les institutions financières étrangères à entrer en Chine pour un développement partagé. »

Dans une tentative infructueuse de parer à une guerre commerciale avec l’administration Trump, la Chine a progressivement assoupli ou supprimé les limites imposées aux banques, aux assureurs et aux sociétés de gestion de fonds étrangers. Les grandes banques ont répondu en développant leurs opérations sur le continent, notamment Citigroup, Credit Suisse, Goldman Sachs, HSBC, JP Morgan Chase, Morgan Stanley et UBS.

L’environnement financier mondial a encouragé les flux d’argent vers la Chine. Avec des taux d’intérêt proches de zéro ailleurs, les banques internationales ont emprunté à bas prix à l’étranger. Jusqu’à ce que les nouvelles règles entrent en vigueur, ils pourraient envoyer cet argent en Chine et le prêter ou l’investir là-bas, en récoltant des rendements plus élevés.

La première des nouvelles règles, publiée dans une note aux banques en décembre, semblait viser cette tendance. Cette règle limitait la capacité des banques mondiales à lever des fonds à l’étranger et à les transférer en Chine. La règle est introduite progressivement jusqu’en novembre, mais a été rédigée d’une manière qui a déjà eu un effet important sur les contrats financiers impliquant des paris sur la direction du renminbi, ont déclaré les personnes familières avec l’avis.

Une autre mesure communiquée directement par les régulateurs chinois aux banques étrangères il y a trois semaines concernait la taille des bilans bancaires, ont déclaré deux personnes.

Préoccupés par la croissance rapide du crédit dans l’économie chinoise, les régulateurs ont ordonné aux banques nationales et étrangères de limiter leurs bilans d’ici mercredi soir pour ne montrer qu’une légère croissance par rapport à l’année dernière. Comme la Chine a récemment assoupli les limites des achats d’obligations à l’étranger, de nombreuses banques étrangères ont acheté davantage d’obligations pour les vendre à des clients étrangers, élargissant ainsi leur bilan.

Le plein impact des nouvelles règles dépendra de la durée pendant laquelle elles resteront en place. Eswar Prasad, économiste de l’Université Cornell, a prédit que la Chine reprendrait éventuellement son ouverture aux institutions financières étrangères.

«Ils ne veulent pas effrayer les investisseurs étrangers à moyen et long terme», a-t-il déclaré.

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