Les marques mondiales ont du mal à se démêler du coton du Xinjiang

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Face aux accusations selon lesquelles il profitait du travail forcé des Ouïghours sur le territoire chinois du Xinjiang, le groupe H&M – le deuxième plus grand détaillant de vêtements au monde – a promis l’année dernière de cesser d’acheter du coton dans la région.

Mais le mois dernier, H&M a été confronté à un nouveau tollé, cette fois de la part des consommateurs chinois qui ont saisi le renoncement de l’entreprise au coton comme une attaque contre la Chine. Les médias sociaux remplis de demandes en colère pour un boycotter, exhorté par le gouvernement. Des marques mondiales comme H&M risquaient de s’aliéner un pays de 1,4 milliard d’habitants.

La fureur a souligné à quel point les marques de vêtements internationales qui s’appuient sur les matériaux et les usines chinoises sont désormais confrontées à la mère de toutes les énigmes – un conflit beaucoup plus complexe que leurs crises de réputation désormais familières sur les conditions de travail abusives dans les pays pauvres.

S’ils ne parviennent pas à purger le coton du Xinjiang de leurs chaînes d’approvisionnement, les entreprises de vêtements invitent Washington à faire appliquer la loi sous un régime américain. interdiction d’importer. Les militants travaillistes les accuseront de complicité dans le répression grotesque des Ouïghours.

Mais abandonner le coton du Xinjiang entraîne ses propres problèmes – la colère des consommateurs chinois qui dénoncent l’attention portée aux Ouïghours comme un complot occidental visant à saboter le développement de la Chine.

Les marques mondiales peuvent protéger leurs ventes en Amérique du Nord et en Europe, ou préserver leurs marchés en Chine. Il est de plus en plus difficile de voir comment ils peuvent faire les deux.

«On leur dit presque à ce stade:« Choisissez les États-Unis comme marché ou choisissez la Chine comme marché »», a déclaré Nicole Bivens Collinson, lobbyiste qui représente les principales marques de vêtements chez Sandler, Travis & Rosenberg, un cabinet d’avocats de Washington.

À l’ère de la mondialisation, les marques internationales de vêtements se sont habituées aux critiques selon lesquelles elles profitent de travailleurs opprimés dans des pays comme Myanmar et Bangladesh, où les coûts de production bon marché reflètent des conditions de sécurité alarmantes.

Les marques ont développé un playbook éprouvé: elles annoncent des codes de conduite pour leurs fournisseurs et engagent des auditeurs pour s’assurer au moins de l’apparence de conformité.

Mais la Chine présente un risque très élevé. Le Xinjiang n’est pas seulement la source de 85% du coton chinois, mais aussi synonyme d’une forme de répression que le gouvernement américain a officiellement qualifiée génocide. Jusqu’à un million d’Ouïghours ont été rassemblés dans camps de détention, et déployé en tant que travail forcé.

Le tache d’association avec le Xinjiang est si grave que les administrations Trump et Biden ont cherché à empêcher les Américains d’acheter des vêtements fabriqués avec le coton de la région.

Pour les marques de vêtements, leur dilemme est aggravé par le fait que le gouvernement chinois a militarisé le marché de consommation chinois. En fomentant l’indignation nationaliste, Pékin cherche à faire pression sur les marques internationales pour qu’elles choisissent un camp – pour ignorer les rapports de travail forcé ou risquer leurs ventes sur le plus grand marché de consommation potentiel du monde.

Encadrer ce choix est la réalité selon laquelle la Chine reste la plaque tournante mondiale de la confection de vêtements.

À la recherche d’alternatives, de nombreuses marques internationales transfèrent la production des usines chinoises vers des usines situées dans des pays comme le Vietnam, le Cambodge et le Bangladesh. Mais déménager n’élimine pas leur exposition au coton du Xinjiang.

La Chine exporte du coton non transformé vers 14 pays, dont le Vietnam, la Thaïlande, l’Inde, le Pakistan et le Bangladesh, et du fil vers 190 pays, selon l’International Cotton Advisory Committee, une association commerciale internationale à Washington.

La Chine est la source de près de la moitié de tous les tissus de coton exportés dans le monde. La plupart de ce matériel comprend du coton récolté au Xinjiang.

«Les chaînes d’approvisionnement sont longues et opaques, et le trajet du champ à l’étagère implique des égreneuses de coton, des usines, du tissage ou du tricot, de la teinture et de la finition – toutes les étapes qui peuvent avoir lieu dans différentes régions de Chine ou dans différents pays», a déclaré Leonie Barrie, un analyste de vêtements chez GlobalData, une société de conseil à Londres. «Même si une marque n’a pas de relation directe avec les usines chinoises, elle ne peut exclure complètement tout lien avec le coton du Xinjiang.»

L’omniprésence des vêtements en coton du Xinjiang est le résultat de forces qui ont façonné l’économie mondiale pendant des siècles.

L’histoire du coton est étroitement liée à la barbarie de l’esclavage, étant donné qu’il est vital pour la production de textiles et qu’il dépend d’un grand nombre de personnes pour récolter et raffiner dans un processus exténuant.

Le lucre de coton a poussé les plantations du sud des États-Unis à se tourner vers la traite des esclaves africains. Dans les temps modernes, le commerce du coton a souvent suscité des accusations de travail forcé de la part de groupes de défense des droits de l’homme, surtout dans Ouzbékistan.

Alors que la Chine est passée d’un pays pauvre à la deuxième économie mondiale, elle s’est appuyée sur les industries du textile et de l’habillement. La Chine a courtisé les entreprises étrangères avec la promesse de travailleurs à bas salaires exerçant à l’abri des intrusions des syndicats.

Les marques ont fait de la Chine un colosse de l’exportation. Ils ont également investi massivement dans la vente de leurs produits à une classe croissante de consommateurs chinois.

Le Xinjiang, une étendue sauvage de plus de deux fois la taille du Texas, détient les plus grandes réserves de pétrole de Chine. Ses terres abondantes et son ensoleillement en ont fait un terrain fertile pour le coton.

Le gouvernement chinois a rejeté en partie les allégations d’abus des travailleurs en affirmant qu’une grande partie de la récolte de coton du Xinjiang est désormais automatisée. Mais la cueillette manuelle reste courante dans le sud de la région, où vivent la plupart des Ouïghours. Là, près des deux tiers du coton sont triés sur le volet, le gouvernement régional a déclaré l’année dernière.

Alors que les groupes de défense des droits de l’homme se sont concentrés sur l’exploitation des Ouïghours, les marques de vêtements ont cherché à se distancer du Xinjiang. Nike, Burberry et PVH, la société mère de Calvin Klein et Tommy Hilfiger, ont assuré qu’ils avaient cessé d’acheter du coton auprès de sources de la région, tout en procédant à des audits de leurs fournisseurs.

Mais les experts de la chaîne d’approvisionnement avertissent que les fabricants multinationaux jouent fréquemment le processus d’audit.

«L’outil clé pour lequel il est utilisé est la validation des conditions dans les chaînes d’approvisionnement, plutôt que d’essayer de comprendre en profondeur ce qui se passe», a déclaré Geneviève LeBaron, experte du travail international à l’Université de Sheffield en Angleterre.

Au Xinjiang, les efforts pour sonder les chaînes d’approvisionnement entrent en conflit avec la réalité selon laquelle le gouvernement chinois restreint considérablement l’accès. Même la société de vêtements la plus diligente ne peut affirmer avec autorité que ses produits sont exempts d’éléments fabriqués au Xinjiang. Et de nombreuses marques sont moins que rigoureuses dans leurs audits.

Les grandes marques de vêtements se sont regroupées autour de la Better Cotton Initiative, une organisation basée à Genève et à Londres dont la mission officielle consiste à améliorer les conditions de travail des professionnels.

L’automne dernier, l’organisation a annoncé l’arrêt de ses activités au Xinjiang au milieu des rapports persistants de travail forcé. Mais la branche chinoise du corps a récemment affirmé que son enquête au Xinjiang «n’a jamais trouvé un seul cas lié à des incidents de travail forcé», remontant à 2012, selon un déclaration rapporté par Reuters.

Cette affirmation a volé face à un corpus croissant de littérature, y compris un récent déclaration du Conseil des droits de l’homme des Nations Unies exprimant de «sérieuses préoccupations» au sujet des informations faisant état de travail forcé.

L’Initiative Better Cotton a refusé une demande d’interview pour discuter de la manière dont elle en était arrivée à sa conclusion.

«Nous sommes une organisation à but non lucratif avec une petite équipe», a déclaré le responsable des communications de l’initiative, Joe Woodruff, dans un courriel.

L’organisme compte parmi ses membres certains des fabricants et détaillants de vêtements les plus importants et les plus rentables au monde, parmi lesquels Inditex, le conglomérat espagnol propriétaire de Zara, et Nike, dont les ventes l’année dernière ont dépassé 37 milliards de dollars.

Même si les déclarations sur le coton du Xinjiang des entreprises de vêtements n’ont pas réussi à apaiser les préoccupations en matière de droits humains, elles ont provoqué l’indignation des consommateurs chinois.

Sur les réseaux sociaux chinois, les gens ont posté des photos d’eux-mêmes jetant leurs baskets Nike ou, pour les moins engagés, recouvrant les logos de leurs pulls avec du ruban adhésif.

Un atelier de carrosserie à Hohhot, en Mongolie intérieure, a mis en place une bannière interdisant les clients qui portaient Nike ou H&M. Un bar de Pékin proposait des boissons gratuites aux clients qui portaient des vêtements de marques nationales.

Dans la ville de Xiamen, dans le sud de la Chine, Polly Cai, 24 ans, a déclaré que son goût pour les vêtements et les chaussures de marques comme Nike et Uniqlo avait été trompé par son dégoût pour ce qu’elle considérait comme un coup porté à la dignité de son pays.

«Les marques occidentales veulent prendre l’argent des consommateurs chinois et continuer à parcourir le coton du Xinjiang», a-t-elle déclaré. « C’est ridicule. »

Les marques mettent en valeur la popularité durable de leurs produits en Chine, tout en cherchant à éviter de nouvelles provocations. Inditex a retiré de son site Web une déclaration dans laquelle elle avait promis d’éviter le coton du Xinjiang.

Pourtant, en étouffant leur condamnation du travail forcé au Xinjiang, les marques risquent d’amplifier leurs problèmes en dehors de la Chine.

«S’ils font ce qu’il faut, ils font face à de sérieux risques commerciaux en Chine», a déclaré Scott Nova, directeur exécutif du Worker Rights Consortium, une organisation de défense des droits. «Pourtant, ils savent que les consommateurs du monde entier seront repoussés par une marque qui encourage volontairement le travail forcé. C’est un test moral profond.

Pour les marques de vêtements, la fureur autour du Xinjiang n’est que le dernier développement qui les pousse à déplacer la production vers d’autres pays.

Alors que les coûts de main-d’œuvre ont grimpé en Chine au cours des dernières décennies, de nombreuses industries ont déplacé leurs activités vers des pays à faible coût comme le Vietnam, le Cambodge et le Bangladesh. le Administration Trump a renforcé la tendance en faisant pression sur les multinationales américaines pour qu’elles abandonnent la Chine.

«Toutes les forces économiques qui ont poussé cette production vers la Chine ne sont vraiment plus à l’œuvre», a déclaré Pietra Rivoli, un expert en commerce à l’Université de Georgetown à Washington.

Pourtant, la Chine conserve des attributs difficiles à reproduire – les plus grands ports du monde, plus un groupe d’industries connexes, des produits chimiques aux plastiques.

D’autres pays présentent leurs propres préoccupations en matière de droits de l’homme. L’année dernière, l’Union européenne a révoqué l’accès en franchise pour les vêtements de Cambodge en réponse à la répression sévère de son gouvernement contre la dissidence.

Certaines marques mondiales demandent à Pékin l’autorisation d’importer davantage de coton en Chine depuis les États-Unis et l’Australie. Ils pourraient utiliser ce coton pour fabriquer des produits destinés à l’Europe et à l’Amérique du Nord, tout en utilisant la récolte du Xinjiang pour le marché chinois.

Pourtant, cette approche peut exposer les entreprises de vêtements aux mêmes risques auxquels elles sont actuellement confrontées.

«Si la marque est étiquetée comme » Ils utilisent toujours le travail forcé, mais ils ne l’utilisent que pour le marché chinois « , cela suffira-t-il? » a déclaré Mme Collinson, la lobbyiste de l’industrie.

La semaine dernière, H&M a publié une nouvelle communication, implorant les consommateurs chinois de revenir. «Nous travaillons avec nos collègues en Chine pour faire tout ce que nous pouvons pour gérer les défis actuels», a déclaré le déclaration, qui ne mentionnait pas le Xinjiang. «La Chine est un marché très important pour nous.»

Ces propos semblent n’avoir satisfait personne – pas les organisations de défense des droits de l’homme sceptiques quant aux affirmations selon lesquelles les entreprises de vêtements ont rompu leurs liens avec le Xinjiang; pas les consommateurs chinois en colère contre une indignité nationale perçue.

Sur les réseaux sociaux chinois, les critiques de H&M sont restées féroces.

«Pour vous, la Chine est toujours un marché important», a déclaré un article. « Mais pour la Chine, vous n’êtes qu’une marque inutile. »

Joy Dong, Liu Yi et Chris Buckley contribué.

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