Les femmes en économie font face à l’hostilité lorsqu’elles présentent des recherches

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Il y a quelques années, les économistes Alicia Sasser Modestino et Justin Wolfers se sont assis à l’arrière d’une conférence professionnelle et ont regardé Rebecca Diamond, une étoile montante dans leur domaine, présenter ses dernières recherches sur les inégalités. Ou du moins, elle était censée le présenter – quelques instants après avoir commencé son discours, le public a commencé à lui poser des questions.

«Elle a dû recevoir 15 questions au cours des cinq premières minutes, y compris:« Allez-vous nous montrer les données? », Se souvient le Dr Modestino. C’était une question étrange, voire humiliante – la session était dans le domaine de la microéconomie appliquée, riche en données. Bien sûr elle allait montrer ses données.

Plus tard dans la matinée, le Dr Modestino et le Dr Wolfers ont regardé un autre économiste de premier plan, Arindrajit Dube, présenter un article sur le salaire minimum. Mais alors que c’était l’un des sujets les plus controversés dans le domaine, le public a permis au Dr Dube d’exposer ses découvertes pendant plusieurs minutes avec quelques interruptions.

Plus tard, autour d’un verre, le Dr Modestino et le Dr Wolfers se sont demandé: le public avait-il traité les deux présentateurs différemment en raison de leur sexe?

Ils ne pouvaient pas être sûrs. Peut-être que le public a traité le Dr Dube différemment parce qu’il était plus âgé. Peut-être avaient-ils simplement trouvé son article plus convaincant ou moins intéressant. Peut-être que les observations du Dr Modestino et du Dr Wolfers étaient le résultat de leurs propres préjugés – le Dr Dube, dans un courriel, se souvenait avoir reçu de nombreuses questions, dont certaines étaient plutôt sceptiques. (Il a ajouté qu’il ne savait pas comment sa réception se comparait à celle du Dr Diamond, et il a dit qu’il ne remettait pas en question le souvenir du Dr Modestino dans l’ensemble.)

Ainsi, le Dr Modestino et le Dr Wolfers, qui ont écrit sur l’économie dans le New York Times, ont fait ce que les économistes font souvent: ils rassemblent des données. Avec deux autres économistes, ils ont recruté des dizaines d’étudiants diplômés à travers le pays pour assister à des centaines de présentations d’économie pour enregistrer ce qui s’est passé. Leurs conclusions, selon un document de travail qui devrait être publié la semaine prochaine par le Bureau national de la recherche économique: les femmes ont reçu 12 pour cent de plus de questions que les hommes, et elles étaient plus susceptibles de recevoir des questions qui étaient condescendantes ou hostiles.

«Il mesure quelque chose que nous pensions ne pas pouvoir mesurer», a déclaré le Dr Modestino. «Cela le lie à une raison potentielle pour laquelle les femmes sont sous-représentées dans la profession.»

Le document est le dernier ajout à un ensemble croissant de preuves de discrimination de genre en économie. D’autres chercheurs ont découvert ces dernières années que les femmes sont moins susceptibles que les hommes d’être embauchées et promues et qu’elles font face à des obstacles plus importants pour faire publier leurs travaux dans des revues économiques. Ces problèmes ne sont pas propres à l’économie, mais il est prouvé que le domaine a un problème particulier: Les écarts entre les sexes et les races en économie sont plus larges et ont moins diminué au fil du temps que dans de nombreux autres domaines.

En réponse à ces préoccupations, l’American Economic Association a commandé une enquête auprès de plus de 9 000 membres actuels et anciens qui ont posé des questions sur leurs expériences dans le domaine. Les résultats, publiés en 2019, ont révélé un nombre inquiétant de cas de harcèlement et agression sexuelle pure et simple. Et il a constaté que des formes plus subtiles de biais étaient endémiques: seule une femme sur cinq a déclaré être «satisfaite du climat général» sur le terrain. Près d’une personne sur trois a déclaré qu’elle pensait avoir été victime de discrimination. Et près de la moitié des femmes ont déclaré qu’elles avaient évité de prendre la parole lors d’une conférence ou d’un séminaire parce qu’elles craignaient d’être harcelées ou traitées de manière irrespectueuse.

«La moitié des femmes disent qu’elles ne veulent même pas participer à un séminaire», a déclaré le Dr Modestino. «Nous perdons beaucoup d’idées de cette façon.»

L’accueil sévère auquel sont confrontées les femmes est particulièrement frappant car elles sont également moins susceptibles d’être invitées à présenter leurs recherches en premier lieu. Les femmes ont représenté moins d’un quart des discussions économiques données ces dernières années, selon un autre papier. Les minorités raciales étaient encore plus sous-représentées: à peine 1% des locuteurs étaient noirs ou hispaniques.

«C’est tout simplement embarrassant», a déclaré Jennifer Doleac, économiste à l’Université Texas A&M qui est l’un des auteurs de l’étude. Une trentaine de conférences seulement ont été prononcées par des femmes noires ou latines depuis que les auteurs ont commencé à suivre les données, a-t-elle noté. «Ces chercheurs ne sont tout simplement pas invités, jamais.»

Le manque de représentation est si important que le Dr Modestino et ses collègues n’ont pas pu étudier si les économistes noirs et latinos étaient traités différemment dans les séminaires que leurs homologues blancs – il y avait trop peu d’exemples dans leurs données à analyser.

Le manque d’opportunités a des conséquences potentiellement importantes sur la carrière. Les présentations de recherche, appelées séminaires, sont un moyen important pour les universitaires, en particulier ceux qui sont au début de leur carrière, de diffuser leurs recherches, de bâtir leur réputation et d’obtenir des commentaires sur leurs travaux.

Les séminaires jouent un rôle particulier en économie. Dans d’autres domaines, ce sont généralement des affaires collégiales, avec des questions pour la plupart respectueuses et peu d’interruptions. En économie, cependant, ils ressemblent souvent à des batailles de gladiateurs, les membres du public se disputant pour percer l’argumentation du présentateur. Apparemment, tous les économistes, quel que soit leur sexe, ont au moins une histoire d’horreur de perdre le contrôle d’une présentation. Beaucoup disent avoir été amenés aux larmes.

La plupart des économistes reconnaissent qu’il y a de mauvais acteurs qui sont plus intéressés à marquer des points de débat qu’à soulever des questions légitimes. Mais beaucoup défendent la culture de l’agressivité du terrain, affirmant qu’il est utile d’obtenir des commentaires – même critiques – de leurs collègues.

«Je m’attends à ce qu’une salle pleine d’économistes s’exprime et ait leurs propres opinions et idées», a déclaré Ioana Marinescu, économiste à l’Université de Pennsylvanie. « Pour moi, s’ils ne posent pas de questions, ils pourraient être un peu délimités. »

La Dre Marinescu a rappelé un discours qu’elle a donné lors d’une prestigieuse conférence il y a plusieurs années, où elle aussi a été confrontée à de fréquentes interruptions. C’était terrifiant, a-t-elle dit – mais aussi stimulant.

«Les questions étaient incessantes, mais c’étaient des questions formidables de la part des meilleures personnes de la profession», a-t-elle déclaré. «De mon point de vue, ce fut l’une des meilleures expériences que j’ai jamais vécues.»

Pourtant, a déclaré le Dr Marinescu, des réformes sont nécessaires. Et ces dernières années, certains économistes ont commencé à remettre en question la culture d’agressivité du champ, arguant qu’elle décourageait les gens d’entrer sur le terrain. Plusieurs universités ont institué des règles destinées à réduire les mauvais comportements, telles que l’interdiction des questions pendant les 10 ou 15 premières minutes d’une conférence afin que les orateurs puissent passer au moins le début de leurs présentations sans interruption.

Mais Judith Chevalier, une économiste de Yale qui préside l’American Economic Association’s Comité de la condition de la femme dans la profession économique, a déclaré que les règles destinées à améliorer les séminaires ne résoudraient pas les problèmes sous-jacents que la recherche du Dr Modestino a révélés.

«Les séminaires sont un lieu public – les séminaires sont quand ils sont sur leur bon comportement», a déclaré le Dr Chevalier. «Nous ne pouvons pas déclarer la victoire même si nous fixons des séminaires. Nous devons tout réexaminer. Sommes-nous biaisés lorsque nous embauchons? Sommes-nous biaisés lorsque nous mentorons? Sommes-nous biaisés dans les séminaires? Sommes-nous biaisés lorsque nous faisons la promotion? »

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