Les dirigeants d’ERCOT démissionnent après des pannes de tempête généralisées

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Quatre responsables démissionneront du conseil de surveillance du réseau électrique du Texas après qu’il a été poussé au bord de l’effondrement par la récente tempête hivernale, laissant des millions de personnes sans électricité pendant certaines des températures les plus froides que l’État a connues depuis une génération.

Le Conseil de fiabilité électrique du Texas, le conseil d’administration qui régit le flux d’électricité de plus de 26 millions de personnes dans l’État, a été blâmé pour les pannes généralisées, ce qui a incité le gouverneur, les législateurs et les fonctionnaires fédéraux à ouvrir des enquêtes sur les échecs du système, en particulier en prévision du temps froid.

Les quatre membres du conseil d’administration, qui ont annoncé mardi leur intention de démissionner à l’issue d’une réunion prévue mercredi matin, venaient tous de l’extérieur du Texas, un point de discorde pour les critiques qui ont remis en question la sagesse des étrangers jouant un rôle si influent dans l’infrastructure de l’État.

Dans une déclaration déposée auprès de la Commission d’utilité publique, les membres du conseil ont déclaré qu’ils démissionnaient «pour permettre aux chefs d’État d’avoir les mains libres avec les orientations futures et pour éliminer les distractions».

Ceux qui partent sont la présidente, Sally Talberg, un ancien régulateur des services publics qui vit dans le Michigan; Peter Cramton, vice-président et professeur d’économie à l’Université de Cologne en Allemagne et à l’Université du Maryland; Terry Bulger, un cadre bancaire à la retraite qui vit dans l’Illinois; et Raymond Hepper, qui est un ancien fonctionnaire de l’agence de supervision du réseau électrique en Nouvelle-Angleterre. Une autre personne qui devait occuper un siège vacant, Craig S. Ivey, s’est retiré du conseil d’administration composé de 16 membres.

Le conseil est devenu la cible de blâme et de surveillance après la tempête hivernale de la semaine dernière qui a rapproché précairement le réseau électrique de l’État d’une panne complète qui aurait pu prendre des mois pour se remettre. Dans un effort de dernière minute pour éviter cela, le conseil, connu sous le nom d’ERCOT, a ordonné des pannes de courant qui ont plongé une grande partie de l’État dans l’obscurité et ont fait monter en flèche les prix de l’électricité. Certains clients avaient factures bien supérieures à 10000 $.

Le temps a paralysé le système lorsque les centrales électriques ont été mises hors ligne et les pompes utilisées pour produire le gaz naturel nécessaire pour les alimenter ont gelé.

Des responsables de l’État ont déclaré qu’ERCOT avait offert des assurances que l’infrastructure électrique était prête à supporter les conditions hivernales.

« Mais ces assurances se sont révélées terriblement fausses », a déclaré le gouverneur Greg Abbott dans un communiqué, ajoutant: « Lorsque les Texans avaient désespérément besoin d’électricité, ERCOT n’a pas réussi à faire son travail et les Texans ont été laissés grelottant dans leurs maisons sans électricité. »

Alors que l’État était sous le choc de la crise, la prise de conscience que certains membres du conseil d’administration vivaient hors de l’État est devenue une source d’indignation, à tel point que l’ERCOT a initialement retiré des informations à leur sujet sur son site Web. Les responsables ont déclaré que les membres avaient été harcelés et menacés.

Un législateur de l’État a déclaré qu’il envisageait de proposer une législation qui interdirait aux personnes qui n’étaient pas des résidents du Texas de siéger au conseil.

«Si vous ne vivez pas ici, si vous ne vivez pas ce que nous vivons et que vous êtes chargé de prendre des décisions en notre nom, c’est inacceptable», a déclaré Jeff Leach, un représentant de l’État dont le district couvre une bande de la banlieue de Dallas, a déclaré dans une récente interview.

Les démissions du conseil d’administration de 16 membres interviennent alors que la législature de l’État se prépare à tenir des audiences sur les pannes de courant jeudi. Le procureur du comté de Harris, dont la compétence comprend Houston, a déclaré mardi qu’il ouvrait une enquête civile examinant les décisions prises par ERCOT et la Commission d’utilité publique, entre autres, et le procureur du comté de Travis, qui comprend Austin, a déclaré qu’il ouvrait une enquête criminelle.

Dans un communiqué, ERCOT a déclaré: «Nous sommes impatients de travailler avec l’Assemblée législative du Texas, et nous remercions les membres sortants du conseil pour leur service.»

La Federal Energy Regulatory Commission a déclaré lundi soir que sa division de l’application de la loi examinerait l’activité du marché de gros du gaz naturel et de l’électricité au Texas, vraisemblablement pour déterminer s’il y avait eu des manipulations illégales anticoncurrentielles ou des prix.

Les pannes du système électrique ont fait grimper les prix de gros de l’électricité de 1 200 $ le mégawattheure à environ 9 000 $.

Les analystes de l’énergie ont déclaré que l’échec impliquait non seulement une surveillance de la part d’ERCOT, mais aussi des fournisseurs d’électricité de l’État qui n’avaient pas préparé leurs systèmes aux conditions météorologiques difficiles.

«Les têtes devaient rouler mais je ne pense pas que cela changera quoi que ce soit», a déclaré Michael E. Webber, professeur de génie mécanique à l’Université du Texas à Austin. «Il est facile de blâmer les membres du conseil d’administration hors de l’État de l’opérateur du réseau plutôt que les producteurs de gaz et les propriétaires de centrales électriques de l’État.»

Ces opérateurs ont négligé de dépenser de l’argent pour altérer leurs instruments, leurs pipelines et leurs lignes électriques afin de résister au temps glacial, a-t-il déclaré, car ils n’étaient pas obligés de le faire par la réglementation de l’État.

Ivan Penn et Clifford Krauss contribution aux rapports.

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