Les défilés du Mardi Gras étant annulés, les flotteurs trouvent une nouvelle maison

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Annie Flanagan et

NOUVELLE-ORLÉANS – Le coucher de soleil a traversé les fenêtres de l’entrepôt où René Píerre a sculpté des accessoires de flotteur en polystyrène, ajoutant soigneusement des détails à des dizaines de décorations pour la célébration du Mardi Gras de cette année mardi.

M. Píerre est propriétaire de Crescent City Artists et a travaillé comme artiste de char à Mardi Gras pendant 34 ans. Mais il avait besoin de trouver une nouvelle façon de faire les choses cette fois. Les défilés ont été annulés par la ville pour empêcher les grandes foules de se rassembler, alors lui et d’autres célébrants a décidé de construire des chars devant les maisons des gens à la place.

C’était à la mi-janvier et à quelques semaines de la célébration, les vêtements et les mains de M. Píerre étaient recouverts de peinture. Deux artistes de chars qu’il encadre et un charpentier de chars vétéran ont travaillé à ses côtés. «Je fonctionne avec des fumées maintenant», a déclaré M. Pierre.

M. Píerre n’était pas du tout sûr que la célébration aurait lieu.

Alors que le coronavirus se propageait, le tourisme a été l’une des premières activités à disparaître. Ce n’est pas plus évident que pendant la saison du Mardi Gras, qui rapporte des millions de dollars à la Nouvelle-Orléans à partir de chaque année.

La perte des défilés est à la fois financière et spirituelle. Depuis le premier Mardi Gras à la Nouvelle-Orléans en 1857, des chars élaborés ont défilé dans la ville le dernier mardi avant le Carême. Des milliers de personnes envahissent les rues et des fanfares et des équipes de danse viennent de partout pour se produire, leurs cors et tambours résonnant sur les bâtiments. Des clubs sociaux et des groupes d’artistes et d’organisateurs – qui portent des noms comme la Krewe of Orpheus et Krewe of Muses – passent pratiquement tous les mois de l’année à préparer des chars et des célébrations.

Mais pas cette fois. Les fanfares ne marcheront pas. Bars dans toute la ville sont fermés. Lorsque les défilés ont été annulés, des dizaines d’artistes de chars et de charpentiers ont été licencié.

Mais la ville n’était pas prête à abandonner. Peu de temps après l’annonce de l’annulation, une femme, Megan Boudreaux, a déclaré sur Twitter: «C’est décidé. Nous faisons ça. Transformez votre maison en flotteur et jetez toutes les perles de votre grenier et de vos voisins qui passent. « 

L’idée a décollé et des krewes comme Muses et Red Beans ont commencé à travailler sur les maisons presque immédiatement.

Mme Boudreaux a formé la Krewe of House Floats, qui surveille le nombre d’installations qu’eux et d’autres ont construites autour de la ville. Il y a environ 3 000 maisons flottantes dans la grande région de la Nouvelle-Orléans.

«Je pense que cela montre vraiment à quel point les gens sont désespérés d’avoir quelque chose de positif à espérer», a déclaré Mme Boudreaux. «Peu importe que votre budget soit nul et que vous recycliez des cartons, ou que votre budget soit de dizaines de milliers de dollars et que vous ayez un manoir à Saint-Charles. Nous voulons que tous ceux qui souhaitent le faire participent. »

Krewe of Red Beans a fourni des repas aux travailleurs de première ligne et a trouvé du travail pour des artistes sans emploi. Il affirme avoir recueilli près de 300 000 $ et créé jusqu’à présent près de 50 emplois pour l’un de ses programmes, Hire a Mardi Gras Artist.

«C’est tellement la Nouvelle-Orléans de prendre une mauvaise situation et de devenir positive», a déclaré Kelli Starrett, qui a demandé à M. Píerre d’installer un flotteur chez elle. «Nous n’allons pas avoir de défilé? OK, nous décorerons les maisons et nous trouverons un moyen d’employer des artistes et de collecter des fonds pour des œuvres caritatives. Cela témoigne de la résilience des habitants de la ville. »

Les chars de cette année ne seront pas tous festifs. Certains rendront hommage aux membres des Indiens du Mardi Gras, connus pour leurs costumes élaborés cousus à la main, qui ont décédés. La communauté est noire et ses traditions sont enracinées dans la culture africaine.

Comme il l’a fait dans d’autres régions du pays, le virus a frappé les ménages noirs de la Nouvelle-Orléans, et les patients noirs ont représenté plus des trois quarts des personnes hospitalisées autour de la ville avec Covid-19 au printemps dernier.

Cinq flotteurs de maison, tous situés à quelques blocs, comporteront chacun un portrait de huit pieds d’un Indien du Mardi Gras décédé.

Pour M. Píerre, 54 ans, les flotteurs de maison ont apporté l’espoir.

Sa femme, Inez, avait déjà perdu son emploi de spécialiste de la santé mentale lorsque les défilés ont été annulés fin novembre. «Nous essayions de trouver du travail qui nous permettrait de survivre en toute sécurité», a déclaré Inèz.

Mais alors que les défilés ne pouvaient pas continuer, les chars le pouvaient. M. Píerre a commencé à proposer de construire des flotteurs pour d’autres. «L’ampoule s’est éteinte», dit-il. «C’est notre ticket.»

À un peu moins d’un mois avant le Mardi Gras, trois des employés de M. Píerre se sont faufilés dans un camion U-Haul et ont sillonné la ville pour construire des installations. M. Píerre a travaillé sur 60 flotteurs de maison dans la grande Nouvelle-Orléans.

Dans une maison avec un char dédié à l’artiste Dolly Parton, Inez Píerre s’appuya sur la clôture et regarda les ouvriers mettre en place de grands panneaux peints.

«Parfois, je dois m’asseoir et réfléchir à la facilité avec laquelle la tradition change», dit-elle. «Nous en faisons partie; nos noms sont inscrits dans les livres. C’est un rêve devenu réalité. »

Annie Flanagan et Akasha Rabut sont des photographes basés à la Nouvelle-Orléans.

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