Les compagnies pétrolières BP et Total remportent des baux éoliens offshore en Grande-Bretagne

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Deux sociétés pétrolières géantes ont remporté la plus grande part d’options de construction de nouveaux parcs éoliens offshore attribuées par la Grande-Bretagne lundi, des investissements qui devraient à terme totaliser des dizaines de milliards de dollars.

Les options étaient un grand pas des grands producteurs de pétrole dans une industrie qui a été dominée pendant des années par des entreprises plus petites et spécialisées.

Les soumissionnaires retenus, dont BP et la compagnie pétrolière française Total, ont accepté de payer initialement un total de 879 millions de livres (environ 1,2 milliard de dollars) de gisements pour développer des parcs éoliens offshore qui fourniront suffisamment d’énergie pour éclairer sept millions de foyers.

L’annonce a été faite par le Crown Estate, l’organisation qui gère les propriétés au nom de la reine et du gouvernement britannique. Les étendues sous-marines font partie d’un vaste portefeuille de propriétés appartenant à la monarchie britannique. La plupart des bénéfices vont au gouvernement, avec environ 25 pour cent vont payer les dépenses du souverain.

Les montants élevés payés pour les options de construction sur six parcelles offshore ont surpris les observateurs. Cela semble être un signe à la fois de la force du marché éolien britannique et de l’empressement des sociétés pétrolières à se lancer dans l’entreprise, a déclaré Soeren Lassen, responsable de la recherche éolienne offshore chez Wood Mackenzie, une société de recherche énergétique.

« C’est un signe très fort et clair de l’attractivité du secteur éolien offshore », a-t-il déclaré. L’éolien offshore, qui n’existe en tant qu’industrie que depuis environ trois décennies, a avancé dans le courant dominant de grande échelle production d’énergie électrique.

Les compagnies pétrolières se lancent dans l’éolien offshore parce qu’elles estiment qu’investir dans des installations massives capables de fournir de l’énergie propre à des millions de foyers peut rapidement faire progresser leurs engagements de réduire les émissions globales de carbone des produits énergétiques qu’elles produisent et vendent.

Les entreprises sont habituées à dépenser 10 milliards de dollars ou plus dans des projets énergétiques, et leur empressement à verrouiller des tracts offshore peut également faire grimper les prix dans un secteur auparavant connu pour sa frugalité.

Les principaux acteurs offshore comme Orsted, la société danoise qui est le plus grand développeur éolien offshore, n’a remporté aucune superficie lors de la vente aux enchères. Dans un communiqué publié lundi, le directeur général adjoint de la société, Martin Neubert, a critiqué les prix payés comme étant «insoutenables».

Les géants du pétrole semblent croire qu’il vaut la peine de dépenser des sommes importantes pour accéder à des sites favorables. Dev Sanyal, vice-président exécutif de BP pour le gaz et l’énergie à faible émission de carbone, a déclaré dans une interview que l’éolien offshore serait «l’activité à la croissance la plus rapide du secteur de l’énergie au cours des 20 prochaines années».

M. Sanyal a également déclaré que la construction et l’entretien de turbines en mer correspondaient bien aux compétences héritées de BP en matière de forage pétrolier en mer du Nord au large de la Grande-Bretagne et d’autres régions. Bien que l’entreprise supprime 10 000 emplois en réduisant progressivement la production de pétrole, elle installe certains anciens opérateurs pétroliers et gaziers dans des rôles critiques dans ses activités d’énergie renouvelable.

BP estime qu’elle paiera 1,8 milliard de livres sterling sur quatre ans pour les droits sur deux tronçons en mer d’Irlande qu’elle a obtenus avec un partenaire, Energie Baden-Württemberg, un service public allemand. Pendant ce temps, cela fonctionnera grâce aux autorisations et à d’autres plans. Les turbines devraient commencer à produire de l’électricité après sept ans.

M. Sanyal a qualifié les gros paiements initiaux de «relativement petits» dans le contexte des coûts d’investissement globaux pour les projets de «plusieurs milliards». Les compagnies pétrolières déboursent souvent des sommes princières pour l’accès aux ressources avant le début des opérations de forage.

BP a payé le prix le plus élevé par unité de production d’électricité potentielle pour les deux tracts qu’elle a remportés. La société fait valoir que ces zones, qui totalisent environ 300 miles carrés de fond marin, sont susceptibles d’avoir les coûts de développement les plus bas et, par conséquent, des bénéfices plus élevés, car elles sont en eau peu profonde à environ 20 miles de la côte du nord-ouest de l’Angleterre.

Total a été le premier soumissionnaire pour une grande étendue dans le sud de la mer du Nord en partenariat avec une filiale de Macquarie, une société financière.

BP et Total développent rapidement leurs portefeuilles offshore dans le cadre d’engagements de réduction des émissions. L’année dernière, BP a payé 1,1 milliard de dollars pour une demi-part de l’activité offshore qu’Equinor, la compagnie pétrolière norvégienne, a établie au large de la côte est des États-Unis. Les entreprises ont récemment été sollicitées par l’État de New York pour fournir de l’électricité à partir de deux grands parcs éoliens de l’Atlantique.

RWE Renewables, un service public allemand, a remporté lundi deux grandes bandes de fonds marins attribuées par la Grande-Bretagne.

Les entreprises paieront des frais annuels lors du développement de leurs projets, puis 2% de leurs revenus, selon le Crown Estate.

Orsted a suggéré que les prix élevés reflétaient un manque d’opportunités suffisantes pour répondre à la demande. « L’appétit dans ce cycle de crédit-bail a de loin dépassé l’offre, ce qui a entraîné des coûts d’entrée excessivement élevés », a déclaré M. Neubert dans le communiqué.

RenewableUK, un groupe commercial, a également critiqué le processus d’enchères, avertissant que cela pourrait «entraîner des coûts plus élevés pour les développeurs et les consommateurs».

Les critiques disent que, essentiellement, le domaine de la Couronne n’a pas mis suffisamment de zones de location potentielles aux enchères et que cela a forcé les prix à augmenter. Mais le directeur général du domaine, Dan Labbad, a fait valoir qu’une action trop rapide risquerait d’endommager l’environnement marin.

«Il y a de nombreuses utilisations des fonds marins qui doivent être respectées; sinon, nous créerons de nouveaux problèmes pour l’avenir », a-t-il déclaré.

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