Le prix Turing est décerné aux créateurs de blocs de construction de programmation informatique

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Quand Alfred Aho et Jeffrey Ullman se sont rencontrés en attendant dans la file d’inscription le premier jour de leurs études supérieures à l’Université de Princeton en 1963, l’informatique était encore un nouveau monde étrange.

L’utilisation d’un ordinateur exigeait un ensemble de compétences ésotériques généralement réservées aux ingénieurs et aux mathématiciens formés. Mais aujourd’hui, grâce en partie au travail du Dr Aho et du Dr Ullman, pratiquement tout le monde peut utiliser un ordinateur et le programmer pour effectuer de nouvelles tâches.

Mercredi, l’Association for Computing Machinery, la plus grande société mondiale de professionnels de l’informatique, a déclaré que le Dr Aho et le Dr Ullman recevraient le prix Turing de cette année pour leurs travaux sur les concepts fondamentaux qui sous-tendent les langages de programmation informatique. Donné depuis 1966 et souvent appelé le prix Nobel de l’informatique, le prix Turing s’accompagne d’un prix d’un million de dollars, que les deux universitaires et amis de longue date partageront.

Le Dr Aho et le Dr Ullman ont aidé à affiner l’un des composants clés d’un ordinateur: le «compilateur» qui prend des logiciels écrits par des humains et les transforme en quelque chose que les ordinateurs peuvent comprendre.

Au cours des cinq dernières décennies, les informaticiens ont construit des langages de programmation de plus en plus intuitifs, facilitant de plus en plus la création de logiciels pour les ordinateurs de bureau, les ordinateurs portables, les smartphones, les voitures et même les supercalculateurs. Les compilateurs s’assurent que ces langages sont traduits efficacement en uns et en zéros que les ordinateurs comprennent.

Sans leur travail, «nous ne serions pas en mesure d’écrire une application pour nos téléphones», a déclaré Krysta Svore, un chercheur chez Microsoft qui a étudié avec M. Aho à l’Université de Columbia, où il était président du département d’informatique. «Nous n’aurions pas les voitures que nous conduisons ces jours-ci.»

Les chercheurs ont également rédigé de nombreux manuels et enseigné à des générations d’étudiants en définissant en quoi le développement de logiciels informatiques était différent du génie électrique ou des mathématiques.

«Leurs empreintes digitales sont partout sur le terrain», a déclaré Graydon Hoare, le créateur d’un langage de programmation appelé Rust. Il a ajouté que deux des livres du Dr Ullman se trouvaient sur l’étagère à côté de lui.

Après avoir quitté Princeton, le Dr Aho, un Canadien de naissance âgé de 79 ans, et le Dr Ullman, un New-Yorkais de 78 ans, ont rejoint le siège social de Bell Labs dans le New Jersey, qui était alors l’un des principaux laboratoires de recherche au monde.

Le Dr Ullman, maintenant professeur émérite à l’Université de Stanford, a également joué un rôle déterminant dans le développement des langages et des concepts qui gèrent les bases de données, le logiciel de stockage et de récupération des informations essentielles à tout, du moteur de recherche Google aux applications utilisées par les employés de bureau à travers le monde. globe.

Les idées cultivées par le Dr Aho et le Dr Ullman font même partie des ordinateurs du futur. Chez Microsoft, le Dr Svore travaille sur des ordinateurs quantiques, des machines expérimentales qui comptez sur le comportement étrange exposés par des choses comme des électrons ou des métaux exotiques refroidis à plusieurs centaines de degrés au-dessous de zéro.

Les ordinateurs quantiques reposent sur un type de comportement physique complètement différent des ordinateurs traditionnels. Mais alors qu’ils créent des langages de programmation pour ces machines, le Dr Svore et ses collègues s’appuient toujours sur les travaux des derniers lauréats de Turing.

«Nous nous appuyons sur les mêmes techniques», a-t-elle déclaré.

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