Le Brexit a été vendu comme une reprise du contrôle britannique. Le post-Brexit est hors de contrôle.

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LONDRES – Alors que la nouvelle année faisait du Brexit une réalité, Tony Hale a rencontré les pièges de la géographie redessinée de l’Europe. Plus précisément, il a été confronté à la nécessité d’extraire 53 tonnes de produits de porc en décomposition du purgatoire administratif d’un port des Pays-Bas.

Pendant plus de deux décennies, l’entreprise de M. Hale avait expédié du porc vers l’Union européenne sans contrôles douaniers, comme si le Royaume-Uni et le continent de l’autre côté de l’eau étaient un vaste pays. La Grande-Bretagne étant désormais légalement hors du bloc, les exportateurs ont soudainement dû naviguer dans les inspections, les réglementations de sécurité et un écrasement déconcertant de paperasse.

Pour M. Hale, des documents mal préparés signifiaient l’envoi de cinq conteneurs remplis de porc vers une destination finale imprévue – l’incinérateur.

«C’est un nouveau jeu, et nous devons apprendre les règles», a déclaré M. Hale. «Nous devons revérifier et tripler chaque document.»

Au début de l’ère post-Brexit, la Grande-Bretagne a du mal à s’adapter à sa nouvelle position dans l’économie mondiale – sa fortune est toujours attachée à l’Union européenne; ses entreprises à l’extérieur. Le accord commercial conclu par la Grande-Bretagne à la fin de l’année dernière avec l’Union européenne, a mis fin à l’imposition de droits de douane sur les marchandises échangées à travers la Manche, mais n’a pas empêché la reprise des procédures douanières, des contrôles de santé et de sécurité, des taxes sur la valeur ajoutée sur les importations et d’autres obstacles chronophages et limitant le commerce.

Les entreprises de toute la Grande-Bretagne sont maintenant aux prises avec une confusion paralysante et des obstacles bureaucratiques inconnus. Le snafus de la paperasserie, les horreurs douanières et d’autres perturbations coûteuses intensifient les tensions sur un économie déjà sous le choc de la pandémie.

Vendredi, l’Office of National Statistics a annoncé que la Grande-Bretagne l’économie s’est contractée de près de 10% l’an dernier, le pire plongeon depuis des siècles. Les économistes ont anticipé une forte expansion plus tard cette année, Campagne de vaccination de la Grande-Bretagne – parmi les leaders mondiaux – permet un retour à la normale, mais les mésaventures liées au Brexit sont susceptibles de limiter la hausse.

Le Premier ministre Boris Johnson, un champion du Brexit, a décrit l’indépendance de la Grande-Bretagne vis-à-vis de l’Europe comme une force permettant au gouvernement d’agir rapidement dans sa campagne de vaccination. Les responsables de l’administration ont minimisé les problèmes du Brexit, les décrivant comme des «problèmes de démarrage» qui disparaîtront une fois que les entreprises maîtriseront les subtilités des nouvelles procédures.

Mais de nombreuses entreprises – en particulier les petites et moyennes entreprises – déplorent ce qui semble être une nouvelle normalité.

L’Union européenne a traditionnellement acheté près de la moitié des exportations britanniques. Le volume des exportations traversant la Manche en janvier s’est effondré de plus des deux tiers par rapport à l’année précédente. Certains producteurs de poisson, de crustacés, de viande et de produits laitiers ont été coupés des marchés en Europe, souffrant d’une chute catastrophique des ventes.

Les entreprises de transport se méfient tellement de la complexité de l’envoi de marchandises de Grande-Bretagne vers l’Europe que beaucoup évitent cette activité. Environ la moitié de tous les camions transportant des marchandises du port français de Calais au port anglais de Douvres rentrent désormais vides, ne transportant rien d’autre que de l’air.

L’industrie financière lucrative britannique a vu le commerce des actions des entreprises européennes se déplacer brusquement vers le continent, comme Amsterdam a remplacé Londres comme principal marché pour ces actions. Les volumes croissants d’instruments exotiques connus sous le nom de dérivés – en particulier ceux libellés en euros – abandonnent Londres pour New York.

Les fabricants sont confrontés à de graves perturbations dans leurs approvisionnements en produits finis, composants et matières premières.

Et les changements imposés par le Brexit ne font que commencer, alors que Londres et Bruxelles continuent de renégocier les règles régissant les futures transactions commerciales à travers la Manche.

«Nous allons vivre avec le Brexit pour le reste de nos vies», a déclaré Jeremy Thomson-Cook, économiste en chef basé à Londres chez Equals Money, un gestionnaire financier international. «Le coronavirus est une maladie aiguë. Le Brexit est chronique. »

Lors de la campagne référendaire sur le Brexit de 2016, les partisans de la sortie d’Europe ont promis aux entreprises de se libérer des réglementations étouffantes et de la bureaucratie fastidieuse qui prévalaient de l’autre côté de la Manche.

James Wilson était dubitatif. Il récolte les moules des fonds marins du détroit de Menai, dans le nord du Pays de Galles. Traditionnellement, ces mollusques ne sont pas appréciés des Britanniques, ce qui le rend dépendant de l’Europe pour 98% de ses ventes.

M. Wilson prévoyait des formalités administratives supplémentaires. Il n’était pas préparé au choc qu’il a reçu le mois dernier lors d’un appel Zoom avec la Shellfish Association of Great Britain: selon les règles européennes, les importations de moules vivantes n’étaient autorisées de l’extérieur du bloc que si elles étaient récoltées dans des eaux jugées de la plus haute qualité. Le détroit de Menai a échoué – et pas à cause de la perfidie européenne, mais sous le propre système de classification britannique.

Il a été exclu de son unique marché.

«C’était comme si quelqu’un vous avait mis à genoux, de façon inattendue, dans l’aine», a déclaré M. Wilson.

Quelques centaines de tonnes de moules qui auraient auparavant rapporté environ 160 000 euros (194 000 dollars) se trouvent maintenant dans la boue, ce qui ne vaut pas la peine d’être récolté. M. Wilson a mis à pied trois de ses six travailleurs.

Même ceux qui peuvent atteindre les marchés européens ont découvert que le feu de joie promis de la réglementation est en fait un enfer brûlant de paperasse.

Dans le sud-ouest de l’Angleterre, à quelques kilomètres du village qui a donné son nom au fromage Cheddar, un fromager, Lye Cross, prévoit de dépenser 125000 £ (173000 $) supplémentaires par an pour se conformer aux exigences administratives qui ont accompagné le Brexit. Une transaction qui comportait l’année dernière sept étapes, y compris le paiement et la facturation, en compte désormais 39, a déclaré Ben Hutchins, directeur des ventes et du marketing de l’entreprise.

Au cours de la première semaine de janvier, Hartington Creamery a envoyé environ 40 petits paquets de son fromage Stilton en Europe. Ensemble, ils valaient environ 1000 £ (1383 $) Le courrier a apposé un supplément post-Brexit d’environ 5 £ chacun, soit environ 200 £. Les autorités douanières européennes ont rejeté les envois, principalement parce qu’ils n’avaient pas les certificats sanitaires requis. La préparation de ces documents impliquait l’embauche d’un vétérinaire pour environ 180 £ par envoi.

Hartington a remboursé ses clients et payé à nouveau le courrier pour renvoyer le fromage en Angleterre.

«Vous vous sentez assez malade», a déclaré Robert Gosling, l’actionnaire majoritaire de la société. «Quand vous l’avez récupéré, vous devez tout jeter parce qu’il a fallu cinq ou six jours pour y arriver et revenir.

Avant le Brexit, un camion chargé de 25000 litres de crème provenant d’une usine laitière du nord du Pays de Galles pouvait voyager pendant la nuit et rejoindre la France le matin. Maintenant, ce même voyage peut prendre cinq jours, se plaint Philip Langslow, directeur de County Milk Products.

La laiterie doit alerter les autorités de l’exportation au moins 24 heures avant le départ, et doit fournir un poids – ce qu’elle ne peut pas savoir avec certitude tant que le camion-citerne n’est pas chargé. Si son poids diffère de ce qui est indiqué sur les papiers, l’envoi peut être refusé à l’arrivée. L’entreprise de M. Langslow a réduit de moitié ses exportations.

«Antigua est plus facile qu’Amsterdam», a-t-il déclaré à propos de certaines commandes à l’exportation.

Avant le Brexit, Fashion Enter, une entreprise de commerce électronique avec deux usines en Grande-Bretagne, pouvait passer une commande de fil de haute qualité fabriqué en Allemagne et la recevoir dans peut-être cinq jours.

Une commande récente a pris plus de trois semaines. Il a également encouru des frais de traitement de 44 £ livres (plus de 60 $) pour couvrir la préparation des documents douaniers.

Sans le fil, l’entreprise a dû reporter les travaux sur une commande cruciale – 10 000 blouses de protection pour les travailleurs médicaux de première ligne du Service national de santé.

Le fournisseur de fil impose désormais un minimum de 135 £ (185 $) aux commandes en provenance de Grande-Bretagne, sachant qu’un montant inférieur l’obligerait à s’inscrire pour payer les taxes britanniques sur la valeur ajoutée, a déclaré Jenny Holloway, directrice générale de Fashion Enter.

Comme de nombreuses entreprises de mode, son entreprise vise à garder son inventaire maigre, lui permettant de s’adapter à l’évolution des demandes des clients. Mais la nouvelle commande minimale a obligé l’entreprise à s’approvisionner davantage, de peur de manquer de quelque chose qu’elle ne peut pas reconstituer rapidement.

«Cela va bloquer notre argent», a déclaré Mme Holloway. «C’est la nouvelle entreprise dans laquelle nous nous trouvons.»

L’industrie automobile est particulièrement vulnérable, étant donné que les pièces traversent et repassent fréquemment la Manche plusieurs fois pour un traitement spécialisé avant d’atterrir dans des véhicules finis. Les usines doivent maintenant remplir les documents décrivant les origines de ce qu’elles envoient.

Près des deux tiers des petites et moyennes entreprises manufacturières en Angleterre ont subi une augmentation des coûts des composants importés depuis l’entrée en vigueur du Brexit, selon une enquête publiée lundi par le South West Manufacturing Advisory Service.

Dans la banlieue industrielle de Birmingham, une société appelée Brandauer presse des feuilles de métal en pièces de précision pour voitures et appareils ménagers. La société a récemment développé un prototype pour un constructeur automobile britannique qui développe un véhicule électrique. Elle a passé un contrat avec une usine en Suisse, qui n’est pas membre de l’UE, pour gérer un élément clé du travail.

Avant le Brexit, Brandauer aurait reçu la pièce de retour de Suisse dans un jour ou deux. Cette fois, en traversant le territoire de l’UE dans les deux sens, cela a pris plus de trois semaines.

«La route entre la Suisse et le Royaume-Uni est tout simplement remplie de ces problèmes», a déclaré Rowan Crozier, PDG de Brandauer.

Bien que l’accord commercial conclu entre la Grande-Bretagne et l’Europe ait évité les droits de douane sur les marchandises, il a laissé exposé l’essentiel de l’économie britannique – le secteur des services, et en particulier la finance.

Au cours des dernières décennies, les banques multinationales et les gestionnaires d’actifs se sont regroupés à Londres, transformant la ville en un centre financier mondial rivalisant avec New York. Le Brexit a mis ce statut en jeu. En quittant le marché européen, les entreprises britanniques ont perdu le droit de traiter des transactions pour des clients en Europe. De nombreuses entreprises ont déjà personnel et investissement déplacés aux capitales européennes comme Francfort, Dublin et Paris pour s’assurer qu’elles puissent continuer à y gérer leurs affaires.

«Ils ont vu cet accident de voiture venir vers eux au ralenti», a déclaré William Wright, fondateur de New Financial, une institution de recherche à Londres. «La plupart des grandes entreprises et tous les régulateurs nationaux et les régulateurs européens ont travaillé d’arrache-pied sur ce sujet depuis quatre ans et demi.»

Le premier jour de négociation en 2021 a révélé un changement clé: en réponse aux exigences européennes selon lesquelles les investisseurs du bloc commercialisent des actions de sociétés cotées en bourse sur les bourses européennes, des actions d’une valeur de 6 milliards d’euros (7,3 milliards de dollars) ont été transférées de Londres vers les marchés du continent.

Les régulateurs européens exigeront, à partir de l’année prochaine, que les dérivés évalués en euros soient réglés à l’intérieur du bloc – une activité désormais dominée par Londres.

Pour une société de courtage basée à Londres, TP ICAP, le Brexit et la pandémie se sont combinés pour paralyser certaines de ses opérations.

Il y a trois ans, la société a créé une filiale à Paris pour s’assurer qu’elle puisse continuer à faire des affaires sur le continent après le Brexit. Au début de l’année, elle comptait 230 courtiers au sein de l’Union européenne, mais 100 autres devaient encore déménager.

Le mois dernier, la société a révélé que ses plans de réinstallation avaient été retardés par la pandémie. La société a imploré les régulateurs français pour plus de temps. Le Français a dit non, obligeant TP ICAP à interrompre temporairement certaines transactions pour des clients européens alors qu’il s’efforçait de mettre son personnel en position.

Au milieu de la pandémie, le Brexit a obligé l’entreprise à déplacer de nombreux employés et leurs familles à travers un canal qui semble soudainement plus large.

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