Larry Flynt, qui a construit un empire du porno avec Hustler, décède à 78 ans

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Larry Flynt, un décrocheur de neuvième année qui a construit un empire de 400 millions de dollars de publications torrides, de clubs de strip-tease et de boutiques «pour adultes» autour de son magazine sexuellement explicite Hustler, et a passé des décennies à lutter contre des accusations d’obscénité et de diffamation en tant que presse, est décédé mercredi à son domicile de Los Angeles. Il avait 78 ans.

La cause était une insuffisance cardiaque, a déclaré son frère, Jimmy Flynt.

Pour une nation en proie à une révolution sexuelle dans les années 1970, M. Flynt – provocateur, scandaleux, implacable – était au carrefour d’une guerre culturelle et juridique en Amérique: un héros impopulaire pour les libertaires civils, le Diable incarné à un improbable alliance des féministes et des prédicateurs de la morale, une énigme pour les juges et les jurys, et un fournisseur de secrets coupables à des légions d’hommes qui se faufilent dans les magasins de porno ou dans la boîte aux lettres avec des colis de papier brun.

La couverture de juin 1978 de Hustler a capté les énigmes d’un magazine à la fois salace, satirique, pervers, décadent, joyeusement immoral et hypocrite. Il représentait une femme à l’envers et à moitié entrée dans un hachoir à viande, avec une assiette de hamburger en dessous. Un «sceau d’approbation» indiquait: «Prime. Dernier numéro pour toute la viande. Rose de qualité « A ».  » Une légende citait M. Flynt: «Nous ne suspendrons plus les femmes comme des morceaux de viande.»

Mais, bien sûr, Hustler n’était pas sérieux. En commençant par son premier numéro, en juillet 1974, et en continuant pendant quatre décennies, il a affiché des photos brillantes et en couleur des organes génitaux féminins, des femmes nues dans des poses dégradantes et souvent des fétiches de sexe en groupe et de jouets sexuels.

Les articles de Hustler proposaient «Larry Flynt sur le sexe à la Maison Blanche», «Coverbabe: New Slut in Town» et «Dirty Bedfellows: Photos explicites et contes sordides d’un vrai stagiaire de Washington». Mais ce n’était pas que du sexe; il y avait aussi des articles comme «La politique de la torture», «L’invasion de la Grenade: la véritable histoire derrière les« faits »de Reagan» et «De nouveaux faits choquants dans la dissimulation de l’assassinat de JFK».

La victoire juridique la plus importante de M. Flynt est venue dans un long combat contre le révérend Jerry Falwell, l’évangéliste de la télévision et fondateur de la Moral Majority, qui a poursuivi 45 millions de dollars pour diffamation et détresse émotionnelle en 1983 après que Hustler ait publié une parodie dans laquelle il se souvenait d’une rencontre sexuelle avec sa mère dans une dépendance.

Un jury a rejeté l’accusation de diffamation, affirmant que la parodie n’était manifestement pas factuelle, mais a accordé à M. Falwell 200 000 $ pour détresse émotionnelle. En 1988, la Cour suprême a rejeté à l’unanimité les dommages-intérêts, qualifiant la parodie de satire politique protégée par la Constitution.

M. Flynt a salué la décision comme la plus importante victoire du Premier Amendement depuis l’interdiction d’obscénité sur «Ulysse» de James Joyce a été annulée dans les années 1930.

Malgré toute la notoriété de M. Flynt, son image de défenseur de la liberté d’expression a été soutenue en 1996 avec le film de Milos Forman «The People vs. Larry Flynt», qui le dépeint comme une sorte de héros folk américain, un colporteur de charbon enveloppé dans le étoiles et rayures. Woody Harrelson a été nominé pour un Oscar pour sa performance en tant que M. Flynt. Le film a remporté les éloges de nombreux critiques et de la plupart, mais pas de tous, des libertaires civils.

Mais la féministe Gloria Steinem a écrit une dénonciation cinglante sur la page Op-Ed du New York Times. «Un pornographe n’est pas un héros», dit-elle. «Hustler est dépeint comme collant au pire, et peut-être même honnête pour avoir montré une nudité complète. Ce qui reste, ce sont les images du magazine de femmes battues, torturées et violées, des femmes soumises à des dégradations allant de la bestialité à l’esclavage sexuel.

Les images présentées dans Hustler étaient certainement graphiques et souvent violentes: des femmes étaient représentées rampant au bout d’une laisse de chien, clouées sur une croix, ensachées comme un cerf et attachées à un porte-bagages. Une couverture montrait la tête d’une femme dans une boîte cadeau.

Hustler a revendiqué un tirage mensuel de trois millions au milieu des années 1970, bien que Forbes ait déclaré qu’il avait culminé à deux millions en 1976. Avec le sexe explicite à la télévision par câble, sur DVD et sur Internet, sa diffusion a fortement chuté dans les années 80 et 90. . En 1997, le Times a déclaré que les tirages de Hustler étaient inférieurs à un million, mais que la moitié des exemplaires en kiosque étaient retournés invendus. En 2015, M. Flynt a cité un tirage de 500 000 exemplaires.

Les revenus du magazine ont financé pendant des années de nombreuses entreprises Flynt: des dizaines de magazines, certains grand public mais surtout pornographiques, dont Taboo, Barely Legal et Asian Fever, dont le nombre et la nature variaient dans le temps; Clubs de strip-tease Hustler dans une douzaine de villes; et peut-être un nombre égal de chaînes de magasins Hustler qui vendaient des vidéos pornographiques, ainsi que des vêtements, des magazines et des jouets sexuels.

M. Flynt possédait également un casino à Gardena, en Californie; sites Web exploités qui vendent de la pornographie; et a autorisé le nom Hustler à des magazines et à d’autres entreprises à caractère sexuel au Canada, en Grande-Bretagne, en Afrique du Sud et en Australie. Ses principaux centres de profit comprenaient des studios hollywoodiens qui produisaient des films, des vidéos et des dessins animés pornographiques, dont beaucoup avaient des thèmes violents et misogynes.

Une étude de 1983 financée par le ministère de la Justice et menée par Judith Reisman, l’auteure conservatrice et universitaire, a révélé que des milliers de dessins animés dans Hustler, ainsi que ses concurrents Playboy et Penthouse, dépeignaient des viols, des avortements bâclés et des enfants dans des poses sexuelles. «Chester the Molester», un long métrage de dessin animé de Hustler sur un pédophile, a été dénoncé par de nombreux critiques, mais M. Flynt l’a défendu comme une satire sociale de débauche.

La valeur de l’empire Flynt était trouble. Il était privé et n’était pas obligé de divulguer ses finances. M. Flynt a donné des estimations allant jusqu’à 700 millions de dollars, mais les experts financiers ont déclaré que sa fortune variait considérablement au fil du temps en fonction des conditions économiques, et le consensus de 2015 évaluait sa valeur nette à environ 400 millions de dollars.

M. Flynt, qui est entré une fois dans une cour fédérale portant une couche faite d’un drapeau américain, se jetait régulièrement sous les projecteurs avec des battements de tambour – ridiculisant les chefs religieux conservateurs, relatant les peccadilles sexuelles des politiciens, suscitant colère et amusement avec des parodies de patriotisme et attaquer la dignité des icônes culturelles.

En 1975, un an après sa publication, Hustler a attiré l’attention internationale avec la publication de photographies de nu de Jacqueline Kennedy Onassis, prises par un paparazzo alors qu’elle se faisait bronzer sur une plage de la mer Égée. M. Flynt a acheté les photos pour 18 000 $ et a rapidement vendu un million d’exemplaires du numéro qui les présentait.

M. Flynt a été poursuivi en 1976 pour la première fois pour obscénité et crime organisé pour vente de matériel obscène à Cincinnati. Charles Keating, condamné plus tard dans un scandale notoire d’épargne et de prêt, avait fondé Citizens for Decent Literature et suscité l’indignation du public face à cette affaire. M. Flynt a perdu sur les deux chefs d’accusation et a été condamné à sept à 25 ans. Mais il n’a purgé qu’une peine de six jours et la condamnation a été annulée pour inconduite au ministère public et parti pris judiciaire. L’affaire a mis en lumière Cincinnati comme un bastion du conservatisme et M. Flynt comme un champion douteux de la liberté d’expression.

Après avoir été approché en 1977 par l’évangéliste Ruth Carter Stapleton, La sœur du président Jimmy Carter, M. Flynt a annoncé qu’il était devenu un chrétien né de nouveau, disant qu’il avait eu une vision de Dieu alors qu’il était en vol dans son jet avec Mme Stapleton. Il a interdit de fumer chez Hustler, a donné une augmentation au personnel, a commencé un régime de jus de carotte et a juré de «se battre pour Dieu». Mais il reprit bientôt ses aventures et ses vices, se qualifiant d’athée.

En 1978, alors qu’il était jugé à Lawrenceville, en Géorgie, pour obscénité, il a été abattu près du palais de justice par un tireur d’élite qui s’est enfui. Les jambes de M. Flynt étaient définitivement paralysées et il a passé le reste de sa vie à utiliser un fauteuil roulant plaqué or. L’assaillant, Joseph Paul Franklin, un suprémaciste blanc qui s’est opposé à la représentation de Hustler des couples interraciaux, a été capturé en 1980. Il n’a jamais été jugé pour avoir tiré sur M. Flynt, mais a avoué une série de meurtres et a été exécuté dans le Missouri en 2013.

Plus tard, de nombreuses affaires d’obscénité ont été intentées contre M. Flynt. Il en a perdu quelques-uns pour des raisons de compétence ou de confidentialité. Mais la plupart ont sombré dans le test restrictif de 1973 de la Cour suprême définissant l’obscénité comme un matériel pruriant, manifestement offensif, dépourvu de valeur scientifique, littéraire, artistique, politique ou sociale, et pris dans son ensemble en violation des «normes communautaires» subjectives – ce qui signifiait qu’il pouvait jouer à Times Square, mais pas à Cincinnati vers 1976.

L’interprétation de M. Flynt était plus simple. «Si le premier amendement protège un salaud comme moi», a-t-il dit, «alors il vous protégera tous. Parce que je suis le pire.

Larry Claxton Flynt Jr. est né à Lakeville, Ky., Le 1er novembre 1942, l’aîné des trois enfants de Larry Claxton Flynt, un métayer, et d’Edith (Arnett) Flynt. Après que sa sœur, Judy, soit décédée d’une leucémie en 1951, la famille s’est brisée. Ses parents ont divorcé. Larry vivait avec sa mère; son frère, Jimmy, vivait avec une grand-mère.

À 15 ans, Larry a quitté l’école à Salyersville, dans le Kentucky, et avec un faux certificat de naissance, il a rejoint l’armée. Après sa libération, il a fait de la contrebande d’alcool et, en 1960, il a rejoint la marine et est devenu un opérateur radar.

Libéré en 1964, il a acheté un bar à Dayton, Ohio, à sa mère pour 1 800 $ et a utilisé les bénéfices pour acheter deux autres bars, puis a ouvert son premier Hustler Club, avec des hôtesse-danseuses nues.

À la fin des années 1960, il a ouvert des clubs de strip-tease Hustler à Akron, Cleveland, Columbus, Toledo et Cincinnati. Pour promouvoir ses entreprises, il a créé une newsletter mettant en vedette des femmes nues. En 1974, il est devenu le magazine Hustler.

Playboy, Penthouse et d’autres concurrents ont envahi les kiosques à journaux, et Hustler a eu du mal au cours de sa première année, en partie parce que les distributeurs et les grossistes hésitaient à le gérer. Mais les photos de Mme Onassis ont rendu Hustler infâme du jour au lendemain et ont fait de M. Flynt un millionnaire.

Il s’est marié cinq fois. Ses trois premiers mariages se sont tous terminés par un divorce. En 1976, il s’est marié Loisirs d’Althea, qui avait aidé à démarrer ses entreprises. Elle a contracté le sida et s’est noyée en 1987 dans une baignoire. En 1998, il épouse Elizabeth Berrios. Il a eu cinq enfants. L’une, Lisa Flynt, est décédée dans un accident de voiture en 2014.

En plus de sa femme et de son frère, il laisse dans le deuil ses autres enfants – TJ Flynt, Theresa Flynt, Tonya Flynt-Vega et Larry Flynt Jr. – et de nombreux petits-enfants.

M. Flynt a publié un mémoire, «An Unseemly Man: My Life as a Pornographer, Pundit, and Social Outcast» (écrit avec Kenneth Ross), en 1996. Il a fait l’objet d’un documentaire réalisé par Joan Brooker-Marks, «Larry Flynt: Le droit d’être laissé seul », en 2007. Avec David Eisenbach, il a écrit,« One Nation Under Sex »(2011), à propos des anciens présidents. Après la mort de M. Falwell en 2007, M. Flynt a déclaré qu’en dépit de leurs différences, ils étaient devenus amis. « J’ai toujours apprécié sa sincérité », a-t-il déclaré au Los Angeles Times, « même si je savais ce qu’il vendait et qu’il savait ce que je vendais. »

Alex Traub et Isabella Paoletto ont contribué au reportage.

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