L’aide fédérale aux locataires évolue lentement, laissant de nombreuses personnes en danger

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WASHINGTON – Quatre mois après que le Congrès a approuvé des dizaines de milliards de dollars d’aide locative d’urgence, seule une petite partie a atteint les propriétaires et les locataires, et dans de nombreux endroits, il est même impossible de déposer une demande.

Le programme exige que des centaines de gouvernements étatiques et locaux conçoivent et exécutent leurs propres plans, et certains ont mis du temps à démarrer. Mais le rythme est surtout freiné par la complexité de la tâche: lancer un énorme programme éphémère qui touche des millions de locataires, vérifie leurs dettes et séduit les propriétaires dont les intérêts ne sont pas toujours les mêmes que ceux de leurs locataires.

L’argent en jeu est énorme. Le Congrès a approuvé 25 milliards de dollars en décembre et ajouté plus de 20 milliards de dollars en mars. La somme dont dispose désormais le gouvernement fédéral pour l’aide au logement d’urgence, soit 46,5 milliards de dollars, rivalise avec le budget annuel du ministère du Logement et du Développement urbain.

Les experts disent qu’une préparation minutieuse peut améliorer les résultats; il faut du temps pour trouver les locataires les plus nécessiteux et garantir l’exactitude des paiements. Mais avec 1 locataire sur 7 déclarant être en retard sur les paiements, plus il faut de temps pour distribuer l’argent, plus les propriétaires subissent des pertes déstabilisantes et les locataires risquent l’expulsion.

Des millions de locataires ne sont protégés contre l’expulsion que par un moratoire fédéral ténu qui fait face à de multiples contestations judiciaires, omet de nombreux ménages et est expirera en juin.

«Je suis impressionnée par la quantité de travail que font des fonctionnaires méconnus pour mettre en place ces programmes, mais il est problématique que plus d’argent ne sorte pas», a déclaré Ingrid Gould Ellen, professeur à l’Université de New York. étudie l’effort. «Il y a des effets en aval si les petits propriétaires ne peuvent pas entretenir leurs immeubles, et vous voulez atteindre les familles au moment où elles frappent pour la première fois une crise pour que leurs problèmes ne s’aggravent pas.»

Estimations des loyers impayés varient considérablement, de 8 milliards de dollars à 53 milliards de dollars, les sommes approuvées par le Congrès se situant dans le haut de la fourchette.

La situation illustre la nature disparate du filet de sécurité américain. La nourriture, l’argent liquide, les soins de santé et d’autres types d’aide transitent par des programmes distincts. Chacun a son propre mélange de contrôle fédéral, étatique et local, ce qui entraîne une grande variation géographique.

Alors qu’une partie de l’aide en cas de pandémie a été acheminée par le biais de programmes établis, l’aide au logement est à la fois décentralisée et nouvelle, ce qui rend la variation particulièrement prononcée.

Parmi ceux qui ont demandé de l’aide se trouve Saundra Broughton, 48 ans, une employée de la logistique à l’extérieur de Charleston, en Caroline du Sud, qui se considérait comme une classe moyenne en toute sécurité à l’automne, lorsqu’elle a loué un appartement avec un centre de remise en forme et une piscine d’eau salée. À sa grande surprise, elle fut bientôt licenciée; après que ses prestations de chômage aient été retardées, elle a reçu un avis d’expulsion.

«J’ai toujours travaillé et pris soin de moi», dit-elle. «Je n’ai jamais bénéficié de l’aide publique.»

Un juge a donné 10 jours à Mme Broughton pour quitter son appartement. Seul un appel de dernière minute à l’aide juridique a fait connaître le moratoire fédéral, qui oblige les locataires à faire une demande. Elle s’est précipitée à la bibliothèque pour imprimer le formulaire avec 24 heures à perdre. «Mais je dois toujours de l’argent», a-t-elle dit, environ 4 600 $ et plus.

Si Mme Broughton vivait dans le comté voisin de Berkeley, elle aurait pu demander de l’aide dès le 29 mars. Dans le comté de Charleston, à quelques kilomètres de là, elle aurait pu faire une demande le 12 avril. Mais en tant que résidente du comté de Dorchester, elle doit faire une demande via l’État, qui dispose de 272 millions de dollars en argent fédéral mais ne prend pas encore de demandes.

«Pourquoi détiennent-ils l’argent?» elle a dit. «J’ai des milliers de dollars de dettes et je pourrais être renvoyé à tout moment. C’est une sensation très effrayante.

Les énormes mesures d’aide adoptées au début de la pandémie ne comprenaient pas de dispositions spécifiques pour aider les locataires, bien qu’elles aient donné de l’argent à la plupart des ménages. Mais des centaines de gouvernements étatiques et locaux ont commencé programmes avec de l’argent discrétionnaire de la loi CARES, adoptée en mars 2020. Ces efforts ont déboursé 4,5 milliards de dollars, ce qui équivaut à une pratique courante pour l’effort actuellement en cours avec 10 fois plus d’argent.

Leçons citées inclure la nécessité de tendre la main aux locataires les plus pauvres pour leur faire savoir qu’une aide est disponible. La technologie posait souvent des obstacles: les locataires devaient faire une demande en ligne et beaucoup manquaient d’ordinateurs ou d’accès à Internet.

La demande de documentation a également contrecarré l’aide, car de nombreuses personnes sans preuve de bail ou perte de revenus ne pouvaient pas terminer les demandes. Certains propriétaires ont refusé de participer, préférant peut-être chercher de nouveaux locataires.

Malgré des besoins croissants, les programmes en Floride et à New York, financés par la loi CARES, ont rapporté des dizaines de millions de dollars non dépensés aux États. Au moment où le Congrès a adopté le nouveau programme en décembre, près d’un ménage locataire sur 5 a déclaré être en retard sur les paiements.

L’effort national, le Programme d’aide d’urgence à la location, est géré par le Département du Trésor. Il alloue de l’argent aux États ainsi qu’aux villes et comtés d’au moins 200 000 habitants qui souhaitent gérer leurs propres programmes. Environ 110 villes et 227 comtés ont choisi de le faire.

Le programme offre jusqu’à 12 mois de loyer et de services publics aux locataires à faible revenu économiquement touchés par la pandémie, la priorité étant accordée aux ménages disposant de moins de la moitié du revenu médian de la région – généralement environ 34 000 $ par an. La loi fédérale ne refuse pas l’aide aux immigrants sans papiers, bien que quelques États et comtés le fassent.

L’assistance moderne semble exiger un mélange de Jacob Riis et de Bill Gates – sensibilisation des marginalisés et aide avec les logiciels. Les progrès ont ralenti pendant un mois lorsque l’administration Biden a annulé les directives émises sous le président Donald J.Trump et développé des règles qui nécessitent moins de documentation.

Les autres raisons des démarrages lents varient. Les législateurs progressistes de l’État de New York ont ​​passé des mois à débattre de la meilleure façon de protéger les locataires les plus nécessiteux. Les législateurs conservateurs de Caroline du Sud étaient moins concentrés sur la question. Mais le résultat était en grande partie le même: aucune législature n’a adopté son programme avant avril, et aucun des États n’accepte encore les candidatures.

«Je ne sais tout simplement pas pourquoi il n’y a pas eu plus de sentiment d’urgence», a déclaré Sue Berkowitz, directrice du South Carolina Appleseed Legal Justice Center. «Nous avons entendu sans relâche des personnes qui s’inquiètent de l’expulsion.»

Il n’y a pas de données complètes sur le nombre de locataires aidés. Mais sur les 17,6 milliards de dollars accordés aux gouvernements des États, 20% vont à des États qui ne prennent pas encore de demandes, bien que certains programmes locaux dans ces États le soient. La Floride (qui a 871 millions de dollars), l’Illinois (566 millions de dollars) et la Caroline du Nord (547 millions de dollars) font partie de ceux qui n’ont pas encore démarré.

«Le rythme est lent», a déclaré Greg Brown de la National Apartment Association, qui a souligné que les propriétaires ont des hypothèques, des impôts et des frais d’entretien à payer.

Dans une récente conférence à la Brookings Institution, Erika Poethig, une experte en logement au sein du Conseil de politique intérieure de la Maison Blanche, a salué le «montant sans précédent de l’aide au loyer» et a déclaré que «le gouvernement fédéral n’a qu’une capacité limitée» à encourager une action plus rapide.

Accepter les candidatures n’est que le début. Avec 1,5 milliard de dollars à dépenser, la Californie a attiré 150 000 demandes d’aide. Mais sur les 355 millions de dollars demandés, seuls 20 millions de dollars ont été approuvés et 1 million de dollars ont été payés.

Le Texas, avec 1,3 milliard de dollars à dépenser, a démarré rapidement, mais la société qu’il a embauchée pour exécuter le programme a connu des pannes logicielles et des pénuries de personnel. UNE comité de la Chambre des représentants de l’État trouvé qu’après 45 jours, le programme n’avait payé que 250 ménages.

En revanche, un programme géré conjointement par la ville de Houston et le comté de Harris avait dépensé environ un quart de son argent et aidé près de 10 000 ménages.

Tout le monde n’est pas troublé par le rythme. «Faire sortir l’argent rapidement n’est pas nécessairement l’objectif ici, surtout lorsque nous nous efforçons de nous assurer que l’argent parvient aux personnes les plus vulnérables», a déclaré Diane Yentel, directrice de la National Low Income Housing Coalition.

Compte tenu du défi, elle a dit: «Je pense que ça va bien.»

Elle pointe vers un programme dans le comté de Santa Clara, en Californie, qui a remporté des éloges pour son rayonnement l’année dernière. Bon nombre des personnes qu’il servait parlaient peu anglais ou manquaient de baux officiels à soumettre. Maintenant, avec 36 millions de dollars à dépenser dans le cadre du nouveau programme, il a opté pour des semaines de planification supplémentaire pour former 50 groupes à but non lucratif à trouver les ménages les plus pauvres.

«Donner de l’argent est en fait assez difficile», a déclaré Jen Loving, qui dirige Destination: Home, un groupe de logement menant la campagne. «Tout l’argent du monde n’a pas d’importance s’il ne parvient pas aux personnes qui en ont besoin.»

À Charleston, SC, le logement est devenu un sujet de préoccupation après une Une étude de 2018 a révélé que la région avait le taux d’expulsion le plus élevé du pays. Le comté de Charleston a organisé trois séries d’allégements de loyers avec de l’argent de la loi CARES, et l’État en a géré deux.

Le deuxième programme d’État, lancé avec 25 millions de dollars en février, a attiré tellement de candidatures qu’il s’est clôturé en six jours. Mais la Caroline du Sud traite toujours ces demandes car elle décide de la façon de distribuer les nouveaux fonds fédéraux.

Antonette Worke fait partie des candidats en attente d’une réponse. Elle a déménagé à Charleston de Denver l’année dernière, attirée par des loyers moins chers, un temps plus chaud et une offre d’emploi. Mais le travail a échoué et son propriétaire a demandé l’expulsion.

Mme Worke, qui souffre d’une maladie des reins et du foie, est temporairement protégée par le moratoire fédéral sur les expulsions. Mais il ne couvre pas les locataires dont les baux expirent, comme le sien le fera à la fin du mois prochain. Son propriétaire a déclaré qu’il la forcerait à déménager, même si l’État payait les 5 000 $ de loyer en souffrance.

Pourtant, elle a dit que l’aide était importante: une ardoise propre faciliterait la location d’un nouvel appartement et la soulagerait d’une dette impossible. «J’insiste là-dessus au point que je suis devenue plus malade», a-t-elle déclaré.

Se déplaçant plus vite que l’État, le comté de Charleston a lancé son programme de 12 millions de dollars il y a deux semaines, et les travailleurs ont apporté des ordinateurs aux bornes des agriculteurs, aux centres communautaires et au parking d’un centre commercial. Christine DuRant, administratrice adjointe du comté, a déclaré que l’aide était nécessaire pour éviter les saisies qui pourraient réduire le parc de logements. Mais les critiques bondiraient si le programme envoyait des paiements aux personnes qui ne sont pas admissibles, a-t-elle déclaré: «Nous serons audités», peut-être trois fois.

Latoya Green est pris là où le désir de vitesse et de comptabilité se heurtent. Commis qui a perdu des heures dans la pandémie, elle doit 3 700 $ en loyer et en services publics et n’est protégée par le moratoire sur les expulsions que jusqu’à l’expiration de son bail le mois prochain.

Elle a demandé de l’aide le jour où le programme du comté a commencé, mais n’a pas terminé la demande. Elle a dit qu’elle était perturbée par les courriels demandant son bail, qui lui manquait, et la preuve de la perte de revenu.

Pourtant, Mme Green ne critique pas les fonctionnaires du comté de Charleston. «Je pense qu’ils font de leur mieux», dit-elle. «Beaucoup de gens lancent des escroqueries.»

Avec le temps presse, elle a ajouté: «J’espère juste et je prie Dieu qu’il puisse m’aider.»

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