La violence de la foule contre les Palestiniens en Israël est alimentée par des groupes sur WhatsApp

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Mercredi dernier, un message est apparu dans une nouvelle chaîne WhatsApp intitulée «Mort aux Arabes». Le message a exhorté les Israéliens à se joindre à une bagarre de rue de masse contre les citoyens palestiniens d’Israël.

En quelques heures, des dizaines d’autres nouveaux groupes WhatsApp sont apparus avec des variantes du même nom et du même message. Les groupes ont rapidement organisé une heure de début à 18 heures pour un affrontement à Bat Yam, une ville sur la côte israélienne.

«Ensemble, nous organisons et ensemble nous agissons», lit-on dans un message dans l’un des groupes WhatsApp. « Dites à vos amis de rejoindre le groupe, car ici nous savons comment défendre l’honneur juif. »

Ce soir-là, des scènes en direct d’israéliens vêtus de noir brisant les vitres des voitures et errant les rues de Bat Yam. La foule a tiré de sa voiture un homme qu’elle présumait être arabe et l’a battu sans connaissance. Il a été hospitalisé dans un état grave.

L’épisode était l’un des dizaines à travers Israël que les autorités ont lié à une vague d’activité d’extrémistes juifs sur WhatsApp, le service de messagerie crypté appartenant à Facebook. Depuis la violence entre Israéliens et Palestiniens s’est intensifiée La semaine dernière, au moins 100 nouveaux groupes WhatsApp ont été formés dans le but exprès de commettre des violences contre les Palestiniens, selon une analyse du New York Times et de FakeReporter, un groupe de surveillance israélien qui étudie la désinformation.

Les groupes WhatsApp, avec des noms comme «The Jewish Guard» et «The Revenge Troops», ont ajouté des centaines de nouveaux membres par jour au cours de la semaine dernière, selon l’analyse du Times. Les groupes, qui sont en hébreu, ont également été présentés sur des listes de diffusion et des babillards électroniques en ligne utilisés par les extrémistes d’extrême droite en Israël.

Alors que les médias sociaux et les applications de messagerie ont été utilisés dans le passé pour répandre des discours de haine et inspirer la violence, ces groupes WhatsApp vont plus loin, selon les chercheurs. C’est parce que les groupes planifient et exécutent explicitement des actes de violence contre les citoyens palestiniens d’Israël, qui représentent environ 20 pour cent de la population et mènent une vie largement intégrée avec des voisins juifs.

C’est beaucoup plus spécifique que le passé Attaques de foule alimentées par WhatsApp en Inde, où les appels à la violence étaient vagues et ne ciblaient généralement pas les particuliers ou les entreprises, ont déclaré les chercheurs. Même le Arrêtez les groupes de vol aux États-Unis, qui ont organisé les manifestations du 6 janvier à Washington, n’ont pas ouvertement dirigé les attaques en utilisant les médias sociaux ou les applications de messagerie, ont-ils déclaré.

La prolifération de ces groupes WhatsApp a alarmé les responsables de la sécurité israéliens et les chercheurs en désinformation. Dans les groupes, les attaques ont été soigneusement documentées, les membres se réjouissant souvent d’avoir pris part à la violence, selon la revue du Times. Certains ont dit qu’ils prenaient leur revanche pour les roquettes tirées sur Israël par des militants de la bande de Gaza, tandis que d’autres ont cité des griefs différents. Beaucoup ont sollicité des noms d’entreprises appartenant à des Arabes qu’ils pourraient cibler ensuite.

«C’est une tempête parfaite de personnes habilitées à utiliser leurs propres noms et numéros de téléphone pour appeler ouvertement à la violence, et à disposer d’un outil comme WhatsApp pour s’organiser en foules», a déclaré Achiya Schatz, directeur de FakeReporter.

Il a déclaré que son organisation avait signalé bon nombre des nouveaux groupes WhatsApp à la police israélienne, qui n’avait initialement pris aucune mesure «mais maintenant commence à agir et à essayer de prévenir la violence».

La police israélienne n’a pas répondu à une demande de commentaire, mais les responsables de la sécurité israélienne ont déclaré que les autorités chargées de l’application de la loi avaient commencé à surveiller les groupes WhatsApp après avoir été alertées par FakeReporter. La police, a déclaré M. Schatz, pensait que les attaques des extrémistes juifs avaient été enflammées et organisées contre les groupes WhatsApp.

Un responsable, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat, a ajouté que la police n’avait pas vu de groupes WhatsApp similaires se former parmi les Palestiniens. Les mouvements islamistes, y compris le Hamas, l’organisation militante palestinienne qui contrôle la bande de Gaza, ont longtemps organisé et recruté des adeptes sur les réseaux sociaux, mais ne prévoyez pas d’attaques sur les services de peur d’être découvert.

Une porte-parole de WhatsApp a déclaré que le service de messagerie était préoccupé par l’activité des extrémistes israéliens. Elle a déclaré que la société avait supprimé certains comptes de personnes qui participaient aux groupes. WhatsApp ne peut pas lire les messages cryptés sur son service, a-t-elle ajouté, mais il a agi lorsque des comptes lui ont été signalés pour violation de ses conditions de service.

«Nous prenons des mesures pour interdire les comptes qui, selon nous, pourraient être impliqués dans des dommages imminents», a-t-elle déclaré.

En Israël, WhatsApp a longtemps été utilisé pour former des groupes afin que les gens puissent communiquer et partager leurs intérêts ou planifier des activités scolaires. Alors que la violence montait en flèche entre l’armée israélienne et les militants palestiniens à Gaza au cours de la semaine dernière, WhatsApp était également l’une des plates-formes où fausses informations sur le conflit s’est répandu.

Les tensions dans la région étaient si fortes que de nouveaux groupes appelant à la vengeance contre les Palestiniens ont commencé à émerger sur WhatsApp et sur d’autres services de messagerie comme Telegram. Les premiers groupes WhatsApp sont apparus mardi dernier, a déclaré M. Schatz. Mercredi dernier, son organisation avait trouvé des dizaines de groupes.

Les gens peuvent rejoindre les groupes via un lien, dont beaucoup sont partagés au sein de groupes WhatsApp existants. Une fois qu’ils ont rejoint un groupe, d’autres groupes leur sont annoncés.

Depuis, les groupes n’ont cessé de croître en taille, a déclaré M. Schatz. Certains sont devenus si grands qu’ils se sont ramifiés en chapitres locaux dédiés à certaines villes et villages. Pour échapper à la détection par WhatsApp, les organisateurs des groupes exhortent les gens à contrôler les nouveaux membres, a-t-il déclaré.

Sur Telegram, les Israéliens ont formé environ 20 canaux pour commettre et planifier la violence contre les Palestiniens, selon FakeReporter. Une grande partie du contenu et des messages de ces groupes imite ce qui se trouve dans les canaux WhatsApp.

Sur un nouveau groupe WhatsApp que le Times a examiné, «The Revenge Troops», les gens ont récemment partagé des instructions sur la façon de construire des cocktails Molotov et des explosifs de fortune. Le groupe a demandé à ses 400 membres de fournir également les adresses des entreprises appartenant à des Arabes qui pourraient être ciblées.

Dans un autre groupe comptant un peu moins de 100 membres, les gens ont partagé des photos d’armes à feu, de couteaux et d’autres armes alors qu’ils discutaient de s’engager dans des combats de rue dans des villes mixtes judéo-arabes. Un autre nouveau groupe WhatsApp a été nommé « Le groupe de droite sans aucune excuse. »

Après avoir participé à des attaques, les membres des groupes ont publié des photos de leurs exploits et ont encouragé les autres à les imiter.

« Nous les avons détruits, nous les avons laissés en morceaux », a déclaré une personne du groupe WhatsApp « The Revenge Troops », à côté d’une photo montrant des vitres de voiture brisées. Dans un autre groupe, une vidéo a été téléchargée de jeunes juifs vêtus de noir arrêtant des voitures dans une rue sans nom et demandant aux conducteurs s’ils étaient juifs ou arabes.

Nous avons battu « l’ennemi voiture par voiture », a déclaré un commentaire posté sous la vidéo, en utilisant un juron.

Au cours du week-end, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu s’est rendu à Lod, une ville mixte judéo-arabe du centre d’Israël qui a été le théâtre de récents affrontements.

«Il n’y a pas de plus grande menace maintenant que ces émeutes, et il est essentiel de ramener la loi et l’ordre», a déclaré M. Netanyahu.

Au sein de certains groupes WhatsApp, les appels à la paix de M. Netanyahu ont été ridiculisés.

«Notre gouvernement est trop faible pour faire ce qui est nécessaire, alors nous le prenons en main», a écrit une personne dans un groupe WhatsApp dédié à la ville de Ramle dans le centre d’Israël. «Maintenant que nous nous sommes organisés, ils ne peuvent pas nous arrêter.»

Ben Decker a contribué à la recherche.

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