La sécheresse de Taïwan oppose les fabricants de puces aux agriculteurs

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HSINCHU, Taïwan – La modeste rizière de Chuang Cheng-deng est à deux pas du centre névralgique de l’industrie des puces informatiques de Taiwan, dont les produits alimentent une grande partie des iPhones et autres gadgets du monde.

Cette année, M. Chuang paie le prix de l’importance économique de ses voisins de haute technologie. En proie à la sécheresse et à la lutte pour économiser l’eau pour les maisons et les usines, Taïwan a fermé l’irrigation sur des dizaines de milliers d’acres de terres agricoles.

Les autorités indemnisent les producteurs pour la perte de revenus. Mais M. Chuang, 55 ans, craint que la récolte contrariée conduise les clients à rechercher d’autres fournisseurs, ce qui pourrait signifier des années de revenus déprimés.

«Le gouvernement utilise de l’argent pour fermer la bouche des agriculteurs», a-t-il déclaré, inspectant ses champs bruns desséchés.

Les autorités qualifient la sécheresse de Taiwan de pire depuis plus d’un demi-siècle. Et cela expose les énormes défis liés à l’hébergement de l’industrie des semi-conducteurs de l’île, qui est un nœud de plus en plus indispensable dans les chaînes d’approvisionnement mondiales pour les smartphones, les voitures et autres clés de voûte de la vie moderne.

Les fabricants de puces utilisent beaucoup d’eau pour nettoyer leurs usines et leurs plaquettes, les fines tranches de silicium qui forment la base des puces. Et avec des approvisionnements mondiaux en semi-conducteurs déjà tendu en augmentant la demande d’électronique, l’incertitude supplémentaire concernant l’approvisionnement en eau de Taiwan ne devrait pas apaiser les inquiétudes concernant la dépendance du monde technologique sur l’île et sur un fabricant de puces en particulier: Taiwan Semiconductor Manufacturing Company.

Plus de 90% de la capacité de fabrication mondiale des puces les plus avancées se trouve à Taïwan et est gérée par TSMC, qui fabrique des puces pour Apple, Intel et d’autres grands noms. La société a déclaré la semaine dernière qu’elle investirait 100 milliards de dollars au cours des trois prochaines années pour augmenter sa capacité, ce qui renforcera probablement encore sa présence dominante sur le marché.

TSMC affirme que la sécheresse n’a pas affecté sa production jusqu’à présent. Mais avec la pluviométrie de Taïwan devenant plus prévisible alors même que son industrie technologique se développe, l’île doit aller de plus en plus loin pour maintenir la circulation de l’eau.

Au cours des derniers mois, le gouvernement a avions pilotés et produits chimiques brûlés pour ensemencer les nuages ​​au-dessus des réservoirs. Il a construit un usine de dessalement d’eau de mer à Hsinchu, qui abrite le siège social de TSMC, et un pipeline reliant la ville au nord plus pluvieux. Il a ordonné aux industries de réduire leur utilisation. Dans certains endroits, il a pression d’eau réduite et commencé à couper les approvisionnements pendant deux jours par semaine. Certaines entreprises, dont TSMC, ont transporté des camions chargés d’eau en provenance d’autres régions.

Mais la mesure la plus radicale a été l’arrêt de l’irrigation, qui affecte 183000 acres de terres agricoles, soit environ un cinquième des terres irriguées de Taiwan.

«TSMC et ces gars des semi-conducteurs, ils ne ressentent rien de tout cela», a déclaré Tian Shou-shi, 63 ans, riziculteur à Hsinchu. «Nous, les agriculteurs, voulons simplement pouvoir gagner honnêtement leur vie.»

Dans une interview, le directeur adjoint de l’Agence des ressources en eau de Taiwan, Wang Yi-feng, a défendu la politique du gouvernement, affirmant que la période de sécheresse signifiait que les récoltes seraient mauvaises même avec un accès à l’irrigation. Détourner l’eau rare vers les fermes plutôt que vers les usines et les maisons serait «perdant-perdant», a-t-il dit.

Interrogée sur les problèmes d’eau des agriculteurs, une porte-parole de TSMC, Nina Kao, a déclaré qu’il était «très important pour chaque industrie et entreprise» d’utiliser l’eau efficacement et a souligné l’implication de TSMC dans un projet pour augmenter l’efficacité de l’irrigation.

Que Taiwan, l’un des endroits les plus pluvieux du monde développé, manque d’eau est un paradoxe au bord de la tragédie.

Une grande partie de l’eau utilisée par les résidents est déposée par les typhons d’été. Mais les tempêtes envoient également du sol en cascade du terrain montagneux de Taiwan dans ses réservoirs. Cela a progressivement réduit la quantité d’eau que les réservoirs peuvent contenir.

Les pluies sont également très variables d’une année à l’autre. Pas un seul typhon n’a touché terre pendant la saison des pluies de l’année dernière, la première fois depuis 1964.

Taiwan a arrêté l’irrigation pour la dernière fois à grande échelle pour économiser l’eau 2015, et avant cela en 2004.

«Si dans deux ou trois ans, les mêmes conditions réapparaissent, alors nous pouvons dire:« Ah, Taiwan est définitivement entré dans une ère de pénuries d’eau majeures »», a déclaré You Jiing-yun, professeur de génie civil à l’Université nationale de Taiwan. «En ce moment, il faut attendre et voir.»

En 2019, les installations de TSMC à Hsinchu ont consommé 63000 tonnes d’eau par jour, selon l’entreprise, soit plus de 10 pour cent de l’approvisionnement de deux réservoirs locaux, Baoshan et Baoshan Second Reservoir. TSMC a recyclé plus de 86% de l’eau de ses processus de fabrication cette année-là, a-t-il déclaré, et a conservé 3,6 millions de tonnes de plus que l’année précédente en augmentant le recyclage et en adoptant d’autres nouvelles mesures. Mais ce montant est encore faible à côté des 63 millions de tonnes qu’il a consommées en 2019 dans ses installations de Taiwan.

Le partenaire commercial de M. Chuang dans sa ferme de Hsinchu, Kuo Yu-ling, n’aime pas diaboliser l’industrie des puces.

«Si le parc scientifique de Hsinchu n’était pas développé comme il l’est aujourd’hui, nous ne serions pas en affaires non plus», a déclaré Mme Kuo, 32 ans, faisant référence à la principale zone industrielle de la ville. Les ingénieurs de TSMC sont des clients importants pour leur riz, a-t-elle déclaré.

Mais il est également faux, a déclaré Mme Kuo, d’accuser les agriculteurs de consommer de l’eau tout en contribuant peu économiquement.

«Ne pouvons-nous pas tenir une comptabilité juste et précise de la quantité d’eau utilisée par les fermes d’eau et de la quantité d’eau utilisée par l’industrie sans stigmatiser l’agriculture en permanence? dit-elle.

Le «plus gros problème» derrière les malheurs de l’eau à Taiwan est que le gouvernement maintient les tarifs de l’eau trop bas, a déclaré Wang Hsiao-wen, professeur de génie hydraulique à l’Université nationale Cheng Kung. Cela encourage le gaspillage.

Les ménages taïwanais utilisent environ 75 gallons d’eau par personne et par jour, chiffres du gouvernement Afficher. La plupart des Européens de l’Ouest en utilisent moins, bien que les Américains en utilisent plus, selon Données de la Banque mondiale.

M. Wang de l’Agence des ressources en eau a déclaré: «L’ajustement des prix de l’eau a un effet important sur les groupes les plus vulnérables de la société, donc lorsque nous procédons à des ajustements, nous sommes extrêmement prudents.» Premier ministre de Taiwan dit le mois dernier que le gouvernement envisagerait d’imposer des frais supplémentaires à 1 800 usines à forte consommation d’eau.

Lee Hong-yuan, un professeur de génie hydraulique qui était auparavant ministre de l’Intérieur de Taiwan, blâme également un bourbier bureaucratique qui rend difficile la construction de nouvelles usines de recyclage des eaux usées et la modernisation du réseau de pipelines.

« D’autres petits pays sont tous extrêmement flexibles », a déclaré M. Lee, mais « nous avons une logique de fonctionnement d’un grand pays. » Il pense que c’est parce que le gouvernement de Taiwan a été mis en place il y a des décennies, après la guerre civile chinoise, dans le but de gouverner l’ensemble de la Chine. Il a depuis rejeté cette ambition, mais pas la bureaucratie.

Le sud-ouest de Taiwan est à la fois un cœur agricole et un centre industriel en plein essor. TSMC les installations de puces les plus avancées se trouvent dans la ville méridionale de Tainan.

Le réservoir voisin de Tsengwen s’est rétréci en un ruisseau marécageux dans certaines parties. Le long d’une bande pittoresque connue sous le nom de Lovers ‘Park, le sol du réservoir est devenu un vaste paysage lunaire. Le volume d’eau est d’environ 11,6% de la capacité, selon données gouvernementales.

Dans les villes agricoles proches de Tainan, de nombreux producteurs se sont dits satisfaits de vivre aux dépens du gouvernement, du moins pour le moment. Ils éliminent les mauvaises herbes de leurs champs en jachère. Ils boivent du thé avec des amis et font de longues balades à vélo.

Mais ils tiennent également compte de leur avenir. Le public taïwanais semble avoir décidé que la riziculture est moins importante, à la fois pour l’île et dans le monde, que les semi-conducteurs. Les cieux – ou des forces économiques plus importantes, du moins – semblent dire aux agriculteurs qu’il est temps de trouver un autre travail.

«Les engrais sont de plus en plus chers. Les pesticides sont de plus en plus chers », a déclaré Hsieh Tsai-shan, 74 ans, riziculteur. «Être agriculteur est vraiment le pire.»

Des terres agricoles sereines entourent le village de Jingliao, qui est devenu un lieu touristique populaire après être apparu dans un documentaire sur l’évolution de la vie des agriculteurs.

Il ne reste qu’une seule vache en ville. Il passe ses journées à attirer les visiteurs, pas à labourer les champs.

«Par ici, 70 ans sont considérés comme jeunes», a déclaré Yang Kuei-chuan, 69 ans, riziculteur.

Les deux fils de M. Yang travaillent pour des entreprises industrielles.

«Si Taiwan n’avait pas d’industrie et dépendait de l’agriculture, nous aurions tous pu mourir de faim maintenant», a déclaré M. Yang.

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