La famille Samsung va payer la plus grosse facture d’impôt sur les successions de Corée du Sud

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SÉOUL – Picasso, Monet et Dali font partie des actifs dont la famille la plus riche de Corée du Sud se sépare alors qu’elle se prépare à payer l’une des plus grosses factures de droits de succession de l’histoire.

La famille Samsung a annoncé mercredi qu’elle paierait 10,8 milliards de dollars d’impôts sur les successions après le décès de Lee Kun-hee, le président de Samsung, l’année dernière. La Corée du Sud a l’un des impôts sur les successions les plus élevés au monde. La famille est tenue d’informer l’administration fiscale de la manière dont elle prévoit de payer la facture d’ici vendredi.

La réponse aura de profondes implications pour le contrôle familial de l’entreprise, le plus grand et le plus rentable conglomérat familial de Corée du Sud.

M. Lee a été crédité d’avoir transformé Samsung en un géant mondial de la technologie connu pour ses semi-conducteurs et ses smartphones. Mais le président reclus a gardé de nombreux secrets, y compris comment il voulait partager sa fortune entre sa femme et ses trois enfants après sa mort.

Le fils unique de M. Lee, Lee Jae-yong, est le chef de facto de Samsung. S’il hérite des parts de son père dans les filiales de Samsung, cela resserrerait son contrôle sur l’entreprise. Mais on ne sait pas combien il héritera ou comment il va lever les milliards de dollars nécessaires pour payer les droits de succession.

Les analystes s’attendaient à ce que M. Lee vende des actions Samsung non essentielles et obtienne des prêts bancaires, dans l’espoir de les rembourser avec des paiements de dividendes sur ses avoirs Samsung.

«Comment diviser la fortune du président Lee est au cœur de la question de savoir qui contrôle Samsung», a déclaré Chung Sun-sup, rédacteur en chef de chaebul.com, qui surveille les conglomérats familiaux sud-coréens, également connus sous le nom de chaebol. « Il semble que la famille ne soit pas encore parvenue à un accord complet. »

Les Lees sont la famille la plus riche de Corée du Sud. Les 10,8 milliards de dollars d’impôts sur les successions que la famille doit payer représentent plus de la moitié de la valeur de la succession totale du père et plus de trois fois le total des droits de succession que le gouvernement a collectés l’année dernière, selon Samsung.

La famille a déclaré qu’elle ferait don de la collection d’art personnelle de M. Lee de 23 000 œuvres à des musées nationaux et provinciaux de Corée du Sud dans le cadre de son plan de cession de la succession de M. Lee. La collection est estimée à 2,2 milliards de dollars par certains médias sud-coréens. Il comprend les «Nymphéas» de Claude Monet et le «Portrait de Dora Maar» de Pablo Picasso.

La famille a également engagé 900 millions de dollars pour lutter contre la croissance des maladies infectieuses et pour aider les enfants atteints de cancer et de maladies rares. La moitié de la somme sera consacrée à la construction du premier hôpital sud-coréen dédié exclusivement aux maladies infectieuses.

La famille Lee a déclaré que les dons reflétaient les intentions de M. Lee de «redonner aux communautés». »Mais cette soudaine générosité intervient à un moment où la famille a eu du mal à améliorer son image publique.

En janvier, le fils, qui est vice-président de Samsung, était détenu après avoir été condamné à deux ans et demi pour corruption. Au cours des dernières semaines, des groupes de pression des entreprises ont appelé le gouvernement à pardonner à M. Lee afin qu’il puisse mener Samsung dans un contexte d’incertitude croissante dans l’industrie des semi-conducteurs.

«Il est de notre devoir et de notre responsabilité civiques de payer toutes les taxes», a déclaré mercredi le Lees dans un communiqué.

La famille n’a pas toujours respecté cette règle.

Samsung a longtemps été accusé d’essayer d’obtenir à tout prix un transfert de pouvoir père-fils, même si cela signifiait enfreindre les lois, éviter les impôts et acheter de l’influence politique. C’est un problème que Lee Jae-yong, le fils, a reconnu.

«Tous les problèmes ont essentiellement commencé avec cette question de succession», a-t-il mentionné l’année dernière. «À partir de maintenant, je veillerai à ce qu’aucune controverse ne se reproduise concernant la question de la succession.»

Son père a été condamné à trois ans de prison avec sursis en 2009 pour avoir éludé des milliards de dollars secrètement hérité de son père, le fondateur de Samsung Lee Byung-chull. Il a caché l’argent dans des comptes d’actions ouverts au nom de ses collaborateurs. Samsung a déclaré à l’époque que Lee Kun-hee avait gardé les fonds secrets pour protéger l’entreprise contre les prises de contrôle hostiles d’investisseurs étrangers.

Le problème juridique de Lee Jae-yong découlait d’un problème similaire. En janvier, il a été reconnu coupable de corruption de l’ancien président sud-coréen, Park Geun-hye, afin d’obtenir le soutien du gouvernement pour une fusion de deux filiales de Samsung en 2015. La fusion visait à renforcer son contrôle sur Samsung.

Qui contrôlera Samsung a fait l’objet de beaucoup de curiosité du public depuis la mort du père l’année dernière. L’entreprise représente un cinquième des exportations totales de la Corée du Sud. Samsung Electronics, le fleuron du groupe, a à lui seul réalisé un chiffre d’affaires de 213 milliards de dollars et un bénéfice d’exploitation de 32 milliards de dollars l’an dernier.

Lee Jae-yong dirige le conglomérat depuis qu’une crise cardiaque a rendu son père incapable de fonctionner en 2014. Il ne détient que 0,7% de Samsung Electronics mais détient 17,5% de Samsung C&T, une filiale créée par la fusion de 2015. Ses frères et sœurs détiennent également des participations plus modestes, donnant à la famille une participation majoritaire dans l’entreprise.

Grâce à un réseau d’exploitations circulaires, la famille continue de contrôler le conglomérat. Samsung C&T détient 5% de Samsung Electronics et contrôle également 19,3% de Samsung Life. Samsung Life détient 8,5% de Samsung Electronics.

Lee Kun-hee détenait 4,18% de Samsung Electronics, ainsi que 20,7% de Samsung Life. La façon dont ces actions seront réparties entre la famille affectera les chances du fils de diriger l’entreprise.

Selon la loi, la veuve du président, Hong Ra-hee, a droit à un tiers de l’héritage total, le reste étant réparti à parts égales entre M. Lee et ses deux sœurs. Mais les familles chaebol parviennent souvent à un accord privé pour s’assurer que le fils aîné contrôle l’entreprise.

Mercredi, certains Sud-Coréens ont été étonnés d’apprendre le montant des droits de succession à payer par la famille Lee.

«Les gens ordinaires comme moi ne peuvent pas comprendre à quel point cela coûte», a déclaré Park Soon-mi, un parent au foyer à Séoul. «C’est bien pour le président de laisser autant d’argent en impôts et de faire de si gros dons pour la société.»

D’autres n’étaient pas aussi impressionnés.

Ce n’est pas la première fois que la famille Lee promet d’utiliser sa richesse au profit de la société dans le cadre d’un programme plus large. En 2008, lorsque Lee Kun-hee a été inculpé de fraude fiscale, Samsung a déclaré que M. Lee utiliserait cet argent «non pas pour le président ou sa famille, mais pour certaines causes bénéfiques».

La famille n’a tenu parole que mercredi, a déclaré Kang Jong-min, un expert du chaebol au sein du groupe civique Solidarité pour la réforme économique à Séoul. «Il donne tardivement suite à sa vieille promesse.»

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