La Chine s’apprête à dominer la production de voitures électriques

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ZHAOQING, Chine – Xpeng Motors, une start-up chinoise de voitures électriques, a récemment ouvert une grande usine d’assemblage dans le sud-est de la Chine et construit une usine correspondante à proximité. Il a annoncé des plans pour un troisième.

Un autre constructeur chinois de voitures électriques, Nio, a a ouvert une grande usine dans le centre de la Chine et s’apprête à en construire une seconde à quelques kilomètres de là.

Zhejiang Geely, propriétaire de Volvo, a présenté le mois dernier une énorme nouvelle usine de voitures électriques dans l’est de la Chine, rivalisant de taille avec certaines des plus grandes usines d’assemblage du monde. Evergrande, un géant chinois de l’immobilier en difficulté, vient de construire des usines de voitures électriques dans les villes de Shanghai et de Guangzhou et espère fabriquer presque autant de voitures entièrement électriques d’ici 2025 que toute l’Amérique du Nord.

La Chine construit des usines de voitures électriques presque aussi vite que le reste du monde combiné. Les fabricants chinois utilisent les milliards qu’ils ont levés auprès d’investisseurs internationaux et de dirigeants locaux sympathiques pour battre les constructeurs automobiles établis sur le marché.

Le succès est loin d’être assuré. Les acteurs comprennent des start-ups, des fabricants d’électronique et d’autres recrues de l’industrie automobile. Ils parient que les conducteurs en Chine et ailleurs seront prêts à dépenser 40 000 $ ou plus pour des marques dont ils n’avaient jamais entendu parler.

Les constructeurs automobiles chinois reconnaissent que l’expérience donne certains avantages aux constructeurs automobiles établis. Mais ils insistent sur le fait que leurs plans fonctionneront.

«Nous avons la volonté et nous avons la patience», a déclaré He Xiaopeng, président et directeur général de Xpeng, dans une interview. «Je pense que nous trouverons cela très difficile, mais nous devons aussi aller de l’avant.»

L’industrie chinoise est dynamique. La Chine fabriquera plus de huit millions de voitures électriques par an d’ici 2028, estime LMC Automotive, une entreprise mondiale de données, contre un million l’an dernier. L’Europe  est en passe de fabriquer 5,7 millions de voitures entièrement électriques d’ici là.

General Motors et autres constructeurs automobiles nord-américains ont des plans pour rattraper leur retard. En avril, le président Biden a appelé les États-Unis à intensifier leurs efforts en matière de véhicules électriques. Lors d’une visite virtuelle dans une usine de bus électriques en Caroline du Sud, il a averti: «En ce moment, nous sommes loin derrière la Chine.»

Les constructeurs automobiles nord-américains sont sur la bonne voie pour ne construire que 1,4 million de voitures électriques par an d’ici 2028, selon LMC, contre 410000 l’an dernier.

Les constructeurs automobiles mondiaux aident la Chine en tête. Volkswagen a annoncé mardi qu’elle avait commencé la construction de sa troisième usine chinoise destinée à produire des voitures électriques.

La Chine dispose déjà d’une infrastructure de voitures électriques, grâce à un déploiement national soutenu par le gouvernement de plus de 800 000 bornes de recharge publiques. C’est presque deux fois plus que dans le reste du monde, même si les conducteurs aux États-Unis – qui sont plus susceptibles de vivre dans des maisons unifamiliales – peuvent plus facilement brancher leur voiture chez eux.

Avec un déploiement plus lent des bornes de recharge en dehors de la Chine, les constructeurs automobiles ailleurs prévoient de continuer à construire des voitures hybrides rechargeables avec de petits moteurs à essence pendant encore quelques années. Mais le marché des voitures entièrement électriques est déjà plus important que celui des hybrides rechargeables, et l’avance des voitures électriques s’élargit rapidement. Les constructeurs automobiles comme GM prévoient de éliminer les moteurs à essence et diesel entièrement dans les 15 prochaines années.

Pour les nouvelles voitures chinoises, la reconnaissance du nom sera un défi majeur. Les marques sont pour la plupart inconnues même des conducteurs chinois. Sur les routes remplies de Buicks, de Volkswagen et de Mercedes-Benz, ils pourraient avoir du mal à se démarquer.

Alibaba, la société de commerce électronique, et deux entreprises soutenues par l’État ont créé une coentreprise de voitures électriques sous le nom d’IM Motors, qui prévoit de commencer à livrer des voitures au début de l’année prochaine.

Evergrande a nommé sa marque Hengchi, prononcé «Hung-cheh». Une manie boursière pour les voitures électriques a propulsé les actions négociées à Hong Kong de l’unité de voitures électriques de la société, Evergrande New Energy Vehicle, à presque la même capitalisation boursière que GM.

Evergrande prévoit de fabriquer et de vendre un million de voitures entièrement électriques par an d’ici 2025. Jusqu’à présent, il n’en a vendu aucune.

Geely, un vétéran de l’industrie avec des marques reconnues en Chine, a nommé sa marque électrique Zeekr, qui rime avec «chercheur». Il prévoit de commencer à livrer des voitures en octobre.

Le Zeekr est fabriqué dans une nouvelle usine de voitures électriques près de Ningbo, sur la côte est de la Chine. L’usine est un espace caverneux avec des kilomètres de bandes transporteuses blanches et des rangées de robots de couleur crème de 15 pieds fabriqués par ABB de Suède. Il a une capacité initiale de 300 000 voitures par an, plus grande que la plupart des usines automobiles de Detroit, et une surface au sol pour l’expansion.

«Ce qui est le plus important, c’est que la Chine a le marché», a déclaré Zhao Chunlin, directeur général de l’usine.

M. He a nommé Xpeng, prononcé «X-pung», d’après lui-même. La fonction de niche de Xpeng est un assistant vocal roucoulant, semblable à Siri, qui guide les services Internet de la voiture, comme les directions et la musique, et sa conduite sur autoroute assistée par ordinateur. Xpeng prévoit d’avoir la capacité de fabriquer 300 000 voitures par an d’ici 2024; l’an dernier, il en a vendu moins d’un dixième.

M. He a fait sa première fortune en développant une société de navigateurs de téléphonie mobile, UCWeb. Il l’a vendu à Alibaba en 2014 et est devenu président de l’unité de services aux entreprises mobiles d’Alibaba. La même année, il a aidé à financer deux anciens dirigeants de la société d’État Guangzhou Auto pour lancer Xpeng.

Trois ans plus tard, M. He a pris le contrôle direct de Xpeng et a quitté Alibaba, qui a également acquis une petite participation dans le constructeur automobile. M. He a dit que son deuxième enfant était né et qu’il voulait pouvoir dire à son fils qu’il dirigeait une entreprise automobile. M. He détient 23% des actions de Xpeng, tandis qu’Alibaba en détient 12%.

Les responsables du gouvernement chinois ont aidé en cours de route. Une entreprise publique de Zhaoqing, une ville de sculpture de jade vieille de 1000 ans près de Guangzhou, a prêté 233 millions de dollars à Xpeng en 2017 pour la construction de son usine initiale d’une capacité annuelle d’environ 100000 voitures. La ville subventionne les paiements d’intérêts de l’entreprise depuis lors, selon les documents réglementaires de Xpeng.

La ville de Wuhan a aidé Xpeng à acheter un terrain et à emprunter de l’argent à des taux d’intérêt bas pour une nouvelle usine là-bas. Le gouvernement de Guangzhou a également aidé Xpeng à commencer à construire son usine dans cette ville, a déclaré Brian Gu, vice-président et président de Xpeng.

L’année dernière, après avoir résisté à la pandémie, Xpeng a encaissé Wall Street, où la montée en puissance de Tesla a stimulé l’appétit des investisseurs pour l’industrie. La société chinoise a levé 5 milliards de dollars dans le cadre d’une offre publique initiale et de ventes d’actions ultérieures. Il dépense une partie de l’argent dans de nouvelles usines et une partie en recherche et développement, en particulier dans la conduite autonome.

Les poches profondes de Xpeng sont visibles dans l’automatisation coûteuse de son usine de Zhaoqing. Les robots soulèvent des toits de voiture de 44 livres de verre teinté foncé, appliquent de la colle aérospatiale et les pressent pour les mettre en place. Des robots à la taille glissent sur le sol en béton gris, portant des tableaux de bord tout en jouant une version instrumentale de «My Heart Will Go On» de Céline Dion. (Les robots ont été programmés de cette façon, ont expliqué les responsables de l’entreprise.)

La construction de l’usine n’a pris que 15 mois, beaucoup plus rapidement que les usines d’assemblage de l’Ouest. Yan Hui, directeur général de la zone d’assemblage final de l’usine, a déclaré que les décisions étaient prises plus rapidement que chez le fabricant allemand de pièces automobiles où il travaillait auparavant.

«Tout changement de conception a pris du temps – signez, signez, signez même en allemand», a-t-il déclaré. «Mais chez Xpeng, nous pouvons simplement faire le changement.»

Même si de nombreuses marques de voitures électriques sont nouvelles en Chine, leurs propriétaires ont déjà des ambitions à l’étranger. Xpeng commence à exporter des voitures vers l’Europe, à commencer par la Norvège. Chery, un grand constructeur automobile public du centre de la Chine, a annoncé la semaine dernière qu’il commencerait à exporter des voitures à essence aux États-Unis l’année prochaine et suivrait avec des voitures électriques.

Les États-Unis seront un marché difficile. L’administration Trump a imposé 25% de taxes en 2018 sur les voitures importées de Chine, ce qui a ralenti les exportations. De nombreuses pièces de voitures électriques sont couvertes par les mêmes tarifs. Cela rend plus difficile, mais pas impossible, pour les entreprises chinoises de commencer à expédier des voitures électriques en kits aux États-Unis pour l’assemblage.

Pour l’instant, les entreprises chinoises voient un énorme potentiel pour développer leurs marques.

Michael Dunne, directeur général de ZoZo Go, une société de conseil spécialisée dans l’industrie de la voiture électrique en Asie, a déclaré que les perspectives de l’industrie devenaient claires: «La Chine va être le dominateur mondial en matière de fabrication de voitures électriques.»

Liu Yi et Coral Yang | a contribué à la recherche.

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