Joe Allen, restaurateur du quartier des théâtres, est mort à 87 ans

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« Joe Allen avait raison de l’esprit de ce que les gens de théâtre veulent – un verre de vin, un hamburger », a déclaré Mimi Sheraton, une ancienne critique de restaurant pour le New York Times, dans une interview. «C’était cette nourriture simple. L’atmosphère était très relaxante, ce n’était pas beaucoup de décoration, la nourriture n’était pas trop chère.

À côté se trouve l’Orso, plus élégant mais toujours confortable, que M. Allen a nommé d’après le chien d’un gondolier vénitien. Et juste au-dessus se trouve le Bar Centrale, une version plus petite et non marquée de Joe Allen qui sert des boissons, des tapas et de la nourriture de bar et est en quelque sorte un arc aux anciennes boîtes de nuit de New York comme El Morocco. Le chant du cygne non officiel de M. Allen, l’intime Bar Centrale a ouvert ses portes en 2005 et a tendance à attirer les initiés du théâtre, en particulier les acteurs apparaissant dans les spectacles.

A l’étage se trouve également la maison de M. Allen. Il a acheté les bâtiments de quatre étages qui allaient éventuellement abriter ses trois restaurants dans les années 1970, et a vécu dans un appartement au-dessus de Joe Allen lorsqu’il était en ville.

Bien que propriétaire prospère, le laconique M. Allen – un père divorcé de deux enfants qui travaillait dans la restauration depuis quelques années à peine lorsqu’il ouvrit son premier restaurant – n’était pas à l’aise pour jouer le gracieux hôte ou tout autre type d’hôte.

Contrairement à certains restaurateurs célèbres qui ont charmé leurs clients – Elaine Kaufman d’Elaine’s sur l’East Side, par exemple – M. Allen a préféré l’anonymat. (Il a un jour décrit sa personnalité comme «minime».) On le trouvait souvent assis au bar, un homme mince et sans prétention, parfois vêtu d’un T-shirt basique, ressemblant à tout sauf à l’homme qui possédait l’endroit.

Une fois, lorsqu’on lui a demandé d’expliquer son succès, il a cité sa méfiance. «C’est peut-être parce que je ne m’inflige pas aux clients», dit-il.

Non pas qu’il était un patron déconnecté. «J’ai fait attention», a-t-il concédé une fois. À quoi? « Tout. Le sel, le ketchup, le menu, tout. C’est une entreprise de vente au détail. J’ai toujours dit que je manquais d’ambition – mais cela ne veut pas dire que j’étais paresseux.

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