Fox News rapporte un gain de profit, malgré la baisse des notes

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Si Fox News de Rupert Murdoch s’inquiète un peu de la récente baisse des notes, la société a bien caché son inquiétude. L’activité télévisuelle de M. Murdoch continue de connaître une croissance de ses revenus et de ses bénéfices, faisant état de gains dans les deux domaines dans son rapport trimestriel sur les résultats annoncé mardi.

Fox Corporation, dirigée par le fils de M. Murdoch, Lachlan Murdoch, directeur général, a vu son bénéfice avant impôts grimper de 17%, à 305 millions de dollars. Il a enregistré un gain de 8% de ses ventes, à 4 milliards de dollars, pour les trois mois se terminant en décembre, ce que la société considère comme son deuxième trimestre fiscal.

Malgré la perte de la couronne d’audience au profit de CNN ces dernières semaines, Fox News est toujours une machine à profit. La division du câble a enregistré un gain de 1% de ses revenus, à 1,49 milliard de dollars, et une augmentation de 3% du bénéfice avant impôts, à 571 millions de dollars. La publicité a augmenté de 31 pour cent, à 441 millions de dollars, mais les frais payés par les câblo-opérateurs pour acheminer le réseau ont chuté de 3 pour cent, à 928 millions de dollars, alors que de plus en plus de personnes coupaient le cordon.

Lachlan Murdoch a vanté les performances du réseau d’information par câble, minimisant la récente baisse de l’audience.

« La Fox News Channel a terminé le trimestre avec les notes moyennes les plus élevées », a-t-il déclaré lors d’un appel aux résultats avec des analystes. «Nous constatons maintenant un recul attendu de l’audience depuis les élections», un phénomène selon lui «cohérent avec les cycles électoraux précédents». Il s’attend à ce que le public revienne éventuellement sur le réseau.

La société a également annoncé un contrat de renouvellement pluriannuel pour Suzanne Scott, la responsable du réseau, dissipant toute crainte d’être remplacée compte tenu de ses récentes performances de notation.

«Les antécédents de succès de Suzanne, son esprit novateur et son dévouement à l’excellence font d’elle la personne idéale pour continuer à diriger et à développer Fox News», a déclaré Lachlan Murdoch dans un communiqué mardi.

Le réseau n’a pas révélé la durée exacte ni les conditions financières de l’accord.

Mais peser sur l’avenir financier de l’entreprise est un poursuite en diffamation récemment intenté contre Fox Corporation par un fournisseur de technologie peu connu. La poursuite, déposée par Smartmatic, dont le système a été utilisé lors de l’élection présidentielle dans le comté de Los Angeles, demande au moins 2,7 milliards de dollars de dommages et intérêts contre Fox Corporation, Fox News et plusieurs de ses stars aux heures de grande écoute pour avoir participé à «la conspiration pour diffamer et dénigrer Smartmatic et sa technologie et ses logiciels électoraux », selon le procès.

M. Trump et ses partisans ont décrit à plusieurs reprises les élections comme «truquées», et Fox News et son réseau sœur Fox Business ont accordé un temps d’antenne important à des personnalités et des présentateurs qui ont semé le doute sur les résultats des élections. Le costume nomme les ancres Fox Maria Bartiromo, Lou Dobbs et Jeanine Pirro. Le spectacle de M. Dobbs était brusquement annulé la semaine dernière, mettant fin à sa carrière de dix ans dans l’entreprise.

La sanction financière recherchée par Smartmatic semble refléter étroitement le montant des bénéfices générés par Fox Corporation. Pour l’année civile 2020, la société a réalisé environ 3,1 milliards de dollars de bénéfices avant impôts. Renard récemment déposé une motion pour rejeter la poursuite.

Fox News fait également face à la concurrence des nouveaux médias qui vissent encore plus à droite, tels que OANN et Newsmax. Les loyalistes de la Fox semblaient s’être tournés vers le réseau après avoir déclenché l’élection présidentielle de Joseph R. Biden Jr., certains téléspectateurs affluant vers des concurrents.

Interrogé sur les baisses d’audience et la bataille imminente pour son public principal, M. Murdoch a pris un certain temps pour essayer de répondre à la question.

«Dans le domaine du journalisme, vous déterminez quel est votre marché et produisez le meilleur produit que vous puissiez produire», a-t-il déclaré. «Chez Fox News, le succès de Fox News tout au long de son histoire a été de fournir les meilleures nouvelles et opinions sur un marché que nous croyons fermement de centre-droit.»

Il ne semblait pas préoccupé par l’augmentation des médias d’extrême droite qui ont connu des cotes record ces dernières semaines.

«Nous pensons que ce que nous ciblons vers le centre-droit est exactement là où nous devrions être ciblés», a-t-il déclaré. «Nous pensons que c’est là que se trouvent les Américains sur le plan politique.»

Les stations de radiodiffusion Fox de la société ont contribué à une grande partie de la croissance du trimestre, les réseaux locaux ayant vu une publicité politique record pendant la saison des élections présidentielles. La division de diffusion a vu une augmentation de 10% en dollars publicitaires, à 1,8 milliard de dollars.

L’ajout de Tubi, le service de streaming gratuit financé par la publicité que Fox a acquis l’année dernière, a également contribué à augmenter les revenus de l’unité TV. Bien qu’il s’agisse toujours d’une entreprise perdante, Tubi devrait doubler son chiffre d’affaires à environ 300 millions de dollars pour l’exercice se terminant en juin, a déclaré la société.

Michael Grynbaum a contribué au reportage.

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