Dans les coulisses de la réponse frénétique de Corporate America à la loi sur le vote en Géorgie

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Le 11 mars, Delta Air Lines a dédié un bâtiment à son siège d’Atlanta à Andrew Young, le leader des droits civiques et ancien maire. Lors de la cérémonie, M. Young a évoqué le projet de loi sur les droits de vote restrictifs que les républicains se précipitaient à l’Assemblée législative de l’État de Géorgie. Puis, après les discours, la fille de M. Young, Andrea, une militante éminente elle-même, a acculé le directeur général de Delta, Ed Bastian.

«Je lui ai dit à quel point il était important de s’opposer à cette loi», a-t-elle déclaré.

Pour M. Bastian, c’était un avertissement précoce que la question des droits de vote pourrait bientôt piéger Delta dans un autre différend national. Au cours des cinq dernières années, les entreprises ont pris des positions politiques comme jamais auparavant, souvent en réponse aux politiques extrêmes de l’ancien président Donald J. Trump.

Après la réponse équivoque de M. Trump à la violence nationaliste blanche à Charlottesville, en Virginie, en 2017, Ken Frazier, le directeur général noir de Merck, résigné d’un groupe consultatif présidentiel, ce qui a incité des dizaines d’autres hauts dirigeants à se distancer du président. L’année dernière, après le meurtre de George Floyd, des centaines d’entreprises ont exprimé leur solidarité avec le mouvement Black Lives Matter.

Mais pour les entreprises, le différend sur les droits de vote est différent. Une question que les deux partis politiques considèrent comme une priorité n’est pas facilement abordée avec des déclarations de solidarité et des dons. Prendre position sur la législation sur le droit de vote pousse les entreprises dans la politique partisane et les oppose aux républicains qui se sont montrés disposés à augmenter les impôts et à adopter des réglementations onéreuses sur les entreprises qui les traversent politiquement.

C’est un nouveau paysage qui tourne la tête pour les grandes entreprises, qui tentent d’apaiser les démocrates axés sur la justice sociale, ainsi que les républicains populistes qui n’ont soudain pas peur de rompre les liens avec les entreprises. Des entreprises comme Delta sont prises entre les deux et font face à de lourdes conséquences politiques, quoi qu’elles fassent.

«C’était très difficile sous le président Trump, et la communauté des affaires espérait qu’avec un changement d’administration, cela pourrait devenir un peu plus facile», a déclaré Rich Lesser, directeur général de Boston Consulting Group. «Mais les chefs d’entreprise sont toujours confrontés à des défis sur la façon de gérer un éventail de questions, et la question des élections est parmi les plus délicates.»

Au début, Delta, le plus grand employeur de Géorgie, a tenté de rester en dehors de la lutte sur les droits de vote. Mais après l’adoption de la loi géorgienne, un groupe de puissants dirigeants noirs a publiquement appelé les grandes entreprises à s’opposer à la législation électorale. Quelques heures plus tard, Delta et Coca-Cola ont brusquement inversé leur cours et désavoué la loi géorgienne. Le vendredi, La Major League Baseball a retiré le match des étoiles d’Atlanta en signe de protestation, et plus de 100 autres entreprises se sont prononcées pour défendre les droits de vote.

La vague de soutien suggère que l’appel du clairon des cadres noirs aura un impact dans les mois à venir, car les législateurs républicains de plus de 40 États avancent des lois de vote restrictives. Mais déjà, la réaction a été rapide, M. Trump appelant au boycott des entreprises opposées à ces lois, et les législateurs géorgiens votant pour de nouvelles taxes sur Delta.

«Si les gens ont l’impression que cela a été une semaine d’inconfort et d’incertitude, cela devrait l’être et cela doit l’être», a déclaré Sherrilyn Ifill, présidente du NAACP Legal Defence and Educational Fund, qui a poussé les entreprises à s’impliquer. «Les entreprises doivent découvrir qui elles sont en ce moment.»

Pendant tout ce temps, Delta était au centre de la tempête. Delta joue depuis longtemps un rôle considérable dans les affaires et la vie politique de la Géorgie, et depuis que M. Bastian est devenu directeur général en 2016, il s’est engagé dans des problèmes politiques et sociaux épineux.

Delta soutient les droits des LGBTQ et, en 2018, après la fusillade à l’école de Parkland, en Floride, M. Bastian a mis fin à un partenariat avec la National Rifle Association. En réponse, les législateurs républicains de Géorgie ont voté pour éliminer un allégement fiscal pour Delta, ce qui a coûté 50 millions de dollars à l’entreprise.

Pourtant, au début de 2021 et que M. Bastian se concentrait sur le rétablissement de son entreprise après la pandémie, une question encore plus partisane se profilait.

En février, des militants des droits civiques ont commencé à contacter Delta, signalant ce qu’ils considéraient comme des dispositions problématiques dans les premières versions du projet de loi, y compris une interdiction du vote dimanche, et demandant à l’entreprise d’utiliser son influence et son lobbying pour influencer le débat.

L’équipe des affaires gouvernementales de Delta a partagé certaines de ces préoccupations, mais a décidé de travailler dans les coulisses plutôt que de rendre publique. C’était un choix calculé destiné à éviter de bouleverser les législateurs républicains.

Début mars, les lobbyistes de Delta ont poussé David Ralston, le chef républicain de la maison de Géorgie, et les assistants du gouverneur Brian Kemp à supprimer certaines dispositions importantes du projet de loi.

Mais alors même que la pression montait sur Delta pour qu’elle s’oppose publiquement à la loi, les conseillers de M. Bastian lui disaient de garder le silence. Au lieu de cela, la société a publié une déclaration en faveur des droits de vote en général. D’autres grandes entreprises d’Atlanta, notamment Coca-Cola, UPS et Home Depot, suivi le même script, s’abstenant de critiquer le projet de loi.

Cette approche passive a exaspéré les militants. À la mi-mars, les manifestants ont organisé un «die in»Au musée Coca-Cola. L’évêque Reginald Jackson, un pasteur influent d’Atlanta, est descendu dans la rue avec un porte-voix et a appelé au boycott de Coca-Cola. Quelques jours plus tard, des militants se sont massés au terminal Delta de l’aéroport d’Atlanta et ont appelé M. Bastian à utiliser son influence pour «tuer la facture». Pourtant, M. Bastian a refusé de dire quoi que ce soit publiquement.

Deux semaines jour pour jour après que Delta a dédié son bâtiment à M. Young, la loi a été adoptée. Certaines des dispositions les plus restrictives ont été supprimées, mais la loi limite l’accès aux bulletins de vote et fait un crime de donner de l’eau aux gens qui font la queue pour voter.

Le combat en Géorgie semblait terminé. Quelques jours après l’adoption de la loi, un groupe de dirigeants noirs puissants, frustrés par les résultats, est passé à l’action. Bientôt, les entreprises d’Atlanta ont été entraînées à nouveau dans la lutte et la controverse s’est étendue à d’autres entreprises à travers le pays.

Dimanche dernier, William M. Lewis, Jr., le président de la banque d’investissement chez Lazard, a envoyé un courrier électronique à une poignée d’universitaires et de cadres géorgiens, leur demandant ce qu’il pouvait faire. Le groupe avait une réponse simple: amener d’autres chefs d’entreprise noirs à tirer la sonnette d’alarme.

Quelques minutes après avoir reçu cette réponse, M. Lewis a envoyé un courriel à quatre autres hauts dirigeants noirs, dont Ken Chenault, l’ancien directeur général d’American Express, et M. Frazier, le directeur général de Merck. Dix minutes plus tard, les hommes étaient sur un appel Zoom et ont décidé d’écrire une lettre publique, selon deux personnes proches du dossier.

Ce dimanche après-midi, M. Lewis a envoyé par courrier électronique une liste de 150 dirigeants noirs de premier plan qu’il préside. Avant longtemps, les hommes avaient recueilli plus de 70 signatures, dont Robert F. Smith, directeur général de Vista Equity Partners; Raymond McGuire, un ancien dirigeant de Citigroup qui se présente à la mairie de New York; Ursula Burns, ancienne directrice générale de Xerox; et Richard Parsons, ancien président de Citigroup et directeur général de Time Warner.

M. Chenault a déclaré que certains cadres à qui on a demandé de signer ont refusé. «Certains étaient préoccupés par l’attention que cela attirerait sur eux et leur entreprise», a-t-il déclaré.

Avant que le groupe ne soit rendu public, M. Chenault a contacté M. Bastian de Delta, selon trois personnes au courant du dossier. Les hommes se connaissent depuis des décennies et mardi soir, ils ont longuement parlé de la loi géorgienne et du rôle que Delta pourrait jouer dans le débat.

Le lendemain matin, la lettre est apparue sous forme d’annonce pleine page dans le New York Times, et M. Chenault et M. Frazier parlé avec le médias. «Il n’y a pas de terrain d’entente ici», a déclaré M. Chenault au Times. «Soit vous êtes pour plus de gens qui votent, soit vous voulez supprimer le vote.»

«C’était sans précédent», a déclaré M. Lewis. «La communauté d’affaires afro-américaine ne s’est jamais réunie autour d’un problème non commercial et a lancé un appel à l’action à la communauté des entreprises au sens large.»

M. Bastian avait été incapable de dormir mardi soir après son appel avec M. Chenault, selon deux personnes proches du dossier. Il avait également reçu un flux d’e-mails sur la loi de la part d’employés de Black Delta, qui représentent 21% de la main-d’œuvre de l’entreprise. Finalement, M. Bastian est arrivé à la conclusion que c’était profondément problématique, ont déclaré les deux personnes.

Tard dans la nuit, il a rédigé un mémo enflammé, qu’il a envoyé aux employés de Delta mercredi matin. Il y renonçait à toute prétention de neutralité et affirmait son opposition «limpide» à la loi. «Toute la justification de ce projet de loi était basée sur un mensonge», a-t-il écrit.

Quelques heures plus tard, James Quincey, le directeur général de Coca-Cola, a publié une déclaration plus réservée qui reprenait une partie du langage de M. Bastian, en utilisant également les mots «limpide». M. Quincey, un ressortissant britannique qui a géré la crise depuis son domicile à Londres, a ensuite participé à une réunion privée de 45 minutes avec M. Jackson et Mme Ifill et a tenté d’exprimer sa solidarité avec leur cause.

«De nombreux PDG veulent faire ce qu’il faut, ils ont juste peur du retour de flamme et ils ont besoin d’une couverture», a déclaré Darren Walker, qui a signé la lettre et est président de la Fondation Ford et du conseil d’administration de trois entreprises publiques. . « Ce que la lettre a fait, c’est fournir une couverture. »

Mais pour Delta et Coca-Cola, les répercussions ont été intenses et immédiates. Gouverneur Kemp a accusé M. Bastian de répandre «les mêmes fausses attaques répétées par des militants partisans». Et les républicains de la maison de Géorgie ont voté pour priver Delta d’un allégement fiscal, comme ils l’ont fait il y a trois ans. « Vous ne nourrissez pas un chien qui vous mord la main, » dit M. Ralston, le haut-parleur de la maison.

Le sénateur Marco Rubio de Floride a publié une vidéo dans lequel il a qualifié Delta et Coca-Cola de «réveiller les hypocrites des entreprises» et M. Trump a rejoint les appels au boycott des entreprises se prononcent contre les lois sur le vote.

Les entreprises qui avaient adopté une approche plus prudente n’étaient pas ciblées de la même manière. UPS et Home Depot, de grands employeurs d’Atlanta, ont également été confrontés à des appels précoces pour s’opposer à la loi de Géorgie, mais ont plutôt pris des engagements non spécifiques en matière de droits de vote.

À la suite de la lettre des dirigeants noirs et des déclarations de Delta et de Coca-Cola, davantage d’entreprises se sont manifestées. Jeudi, American Airlines et Dell, toutes deux basées au Texas, ont déclaré leur opposition à la législation de vote proposée dans cet État. Et vendredi, plus de 170 entreprises ont signé une déclaration appelant les élus du pays à s’abstenir de promulguer une législation qui rend le vote plus difficile pour les citoyens.

C’était compliqué, mais pour de nombreux militants, c’était un progrès. «Les entreprises n’existent pas dans le vide», a déclaré Stacey Abrams, qui a travaillé pendant des années pour obtenir le vote des Noirs en Géorgie. «Il faudra une réponse nationale des entreprises pour empêcher ce qui s’est passé en Géorgie de se produire dans d’autres États.»



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