Covid et Voyage: Pourquoi environ 100000 Américains à l’étranger rencontrent des problèmes de passeport

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Yona Shemesh, 24 ans, est né à Los Angeles, mais il a déménagé en Israël avec sa famille à l’âge de 9 ans. En juillet 2020, alors que la pandémie de Covid-19 faisait rage, il a réservé un billet pour Los Angeles pour rendre visite à ses grands-parents en juin 2021. , sachant qu’il aurait près d’un an pour renouveler son passeport américain, expiré depuis longtemps.

Huit mois plus tard, il essayait toujours d’obtenir un rendez-vous à l’ambassade américaine à Jérusalem pour faire exactement cela.

Environ 9 millions de citoyens américains vivent actuellement à l’étranger, et alors que la lumière au bout du tunnel de la pandémie apparaît enfin, les avocats de l’immigration estiment que plus de 100000 ne peuvent pas obtenir de documents de voyage pour retourner aux États-Unis.

Bien que le département d’État progresse sur un arriéré massif de demandes de passeport dans les premiers mois de la pandémie, de nombreux consulats et ambassades à l’étranger, en proie aux restrictions de Covid-19 et aux réductions d’effectifs, restent fermés pour tous sauf les services d’urgence. Les voyages recommencent, mais pour les expatriés américains qui ont eu un bébé à l’étranger au cours de l’année écoulée ou qui ont vu leur passeport expirer pendant la pandémie, les rendez-vous insaisissables pour les documents les maintiennent sur le terrain.

«C’est un vrai gâchis», a déclaré Jennifer Minear, avocate spécialisée en droit de l’immigration et présidente de l’American Immigration Lawyers Association. « C’est un oignon géant et multicouche d’un problème et la réduction du personnel à la suite de Covid aux postes consulaires a vraiment jeté le département d’État pour une boucle. »

Michael Wildes, associé directeur du cabinet d’avocats Wildes & Weinberg, PC, spécialisé dans le droit de l’immigration, estime que le nombre d’Américains bloqués à l’étranger se chiffre à des centaines de milliers.

«Nos bureaux ont été inondés», a-t-il déclaré. «Nous recevons au moins 1 200 appels par semaine à ce sujet, soit environ 50% de plus que l’an dernier. Le problème est plus grave que les gens ne le pensent, et ce n’est pas ainsi qu’une société du XXIe siècle devrait fonctionner. »

Rien qu’en Israël, l’ambassade des États-Unis a un arriéré de passeports de 15000 demandes, selon Le Jerusalem Post. Citoyens américains à l’étranger, une organisation de défense des expatriés américains, a envoyé un demande officielle au département d’État en octobre 2020 pour donner la priorité à l’accès des Américains aux services consulaires à l’étranger, «mais les gens connaissent toujours des retards», a déclaré la directrice exécutive de l’organisation, Marylouise Serrato.

Au Mexique, où l’on pense avoir plus d’expatriés américains que dans tout autre pays, une recherche récente dans la base de données des rendez-vous de l’ambassade des États-Unis à Mexico n’a révélé aucun rendez-vous disponible pour les services de passeport, même en cas d’urgence (les rendez-vous à partir de juillet ne l’ont pas encore été). été libéré).

À l’ambassade des États-Unis à Londres, la disponibilité des rendez-vous pour les renouvellements de passeport en personne et l’obtention d’un dossier officiel de revendication de la citoyenneté américaine par un enfant, connue sous le nom de rapport consulaire de naissance à l’étranger, a chuté lorsque la Grande-Bretagne est revenue sous clé à l’automne dernier. Amanda Brill, une avocate américaine spécialisée dans l’immigration basée à Londres, a déclaré que depuis novembre, les nominations étaient inexistantes pour les deux. «Vous pouvez imaginer que si vous êtes citoyen américain et que vous avez eu un bébé au cours des six derniers mois, c’est au mieux frustrant et incroyablement stressant pour les citoyens qui reviennent en Amérique», a-t-elle déclaré.

Et début avril, 75% des consulats américains à l’étranger étaient au moins partiellement fermés. Le département d’État ne publiera pas de chiffres sur le nombre d’Américains en attente de rendez-vous pour leur passeport dans le monde, mais l’ampleur de l’arriéré d’entretiens pour les visas d’immigration américains approuvés – qui sont également gérés par le département d’État et ont été affectés par le même ralentissement – donne une idée du défi. En janvier 2020, il y avait un arriéré de 75 000 visas d’immigrant pour ceux qui souhaitaient venir aux États-Unis; en février 2021, l’arriéré avait grimpé à 473 000.

Les responsables du département d’État n’offriraient pas de détails sur les temps d’attente pour les rendez-vous et les services de passeport dans leurs ambassades, mais ils ont déclaré dans un communiqué que les Américains devraient s’attendre à des retards lorsqu’ils demandent des services de passeport ou de citoyenneté non urgents, et que les heures d’ouverture varient considérablement d’une ambassade à l’autre, car chacune fait face à différentes restrictions Covid-19.

Aux États-Unis, les citoyens américains adultes peuvent renouveler un passeport expiré par la poste, un processus qui prend actuellement de 10 à 12 semaines, selon des responsables du département d’État. Mais dans de nombreux pays à l’étranger, les citoyens doivent présenter une demande auprès d’une ambassade ou d’un consulat américain pour le même service. Même dans les pays où les renouvellements de passeports américains sont disponibles par courrier, les documents de voyage pour les mineurs ou pour ceux dont le passeport est expiré avant l’âge de 18 ans doivent encore être demandés en personne.

La situation, a déclaré l’avocat de l’immigration Jessica Smith Bobadilla, a été créée par un mélange vicieux de politique et de pandémie. «La combinaison des interdictions de voyage de l’ère Trump et des restrictions de Covid-19 toujours en place a eu un impact sérieux sur les délais et les procédures de traitement des visas et des passeports par le département d’État comme jamais auparavant dans l’histoire récente», a déclaré Mme Bobadilla.

M. Shemesh, le double citoyen vivant en Israël, a passé des mois à se connecter quotidiennement au site Web de l’ambassade américaine à 10 heures du matin, ce qu’il a entendu sur Facebook était le moment où les rendez-vous étaient publiés chaque jour, pour essayer d’en saisir un. Il a parcouru à plusieurs reprises les deux pâtés de maisons de son appartement de Jérusalem à l’ambassade des États-Unis pour demander aux gardes s’ils connaissaient des ouvertures, et il a envoyé plusieurs courriels aux fonctionnaires consulaires. Tout le monde lui a dit qu’il avait simplement besoin d’attendre. Enfin, à l’approche de la date limite de son voyage, il a entendu parler d’un courtier tiers en Israël qui lui avait promis de lui réserver un rendez-vous d’ici quelques semaines en échange de 450 dollars.

Le département d’État interdit de telles pratiques, mais le problème des contrebandiers vendant l’accès aux ambassades américaines est suffisamment répandu pour que le 14 janvier, le Bureau des affaires consulaires a publié un avis aux entreprises de messagerie de passeport enregistrées les avertissant des conséquences des offres payantes. pour les rendez-vous. David Alwadish, le fondateur de Passeport et visa ItsEasy, un service accélérant les passeports et les visas, a déclaré que bon nombre d’entre eux sont si petits qu’ils sont presque impossibles à suivre.

«Puisqu’il existe un système de rendez-vous en ligne, n’importe qui peut se connecter, stocker ces rendez-vous et les revendre», a-t-il déclaré. «Aux États-Unis, ils peuvent être vendus 200 ou 250 dollars, mais à l’extérieur du pays, ils peuvent facturer beaucoup plus.»

M. Shemesh a obtenu le numéro de téléphone du courtier et a transféré l’argent, et en un jour, il a eu un rendez-vous confirmé.

«J’ai essayé pendant huit mois d’obtenir un rendez-vous, et c’était vraiment décevant parce que mon argent est quelque chose pour lequel je dois travailler dur. J’ai payé plus pour renouveler mon passeport que sur le billet pour Los Angeles. C’était comme du chantage. « 

Les Américains désespérés d’autres pays ont également envisagé de payer pour d’autres services.

Conner Gorry, 51 ans, journaliste américaine qui vit à Cuba, a passé plusieurs semaines effrénées à essayer de renouveler son passeport expirant plus tôt cette année. L’ambassade des États-Unis à La Havane est fermée pour tous sauf les services d’urgence. Pendant six semaines, elle a essayé de prendre rendez-vous et n’a reçu aucune réponse. Mme Gorry est devenue tellement stressée qu’elle a développé une gastrite et, à un moment donné, elle a envisagé de dépenser plus de 13 000 dollars pour affréter un avion de La Havane à Miami, où elle savait qu’elle serait en mesure de renouveler son passeport par la poste.

Elle a finalement trouvé un vol hors de La Havane et s’est envolée pour les États-Unis avec une semaine sur son passeport. Elle ne sait pas exactement quand elle reviendra à Cuba. La situation, dit-elle, la rendait furieuse.

«Le truc Covid est une chose. Mais les États-Unis ont des citoyens partout dans le monde et un corps diplomatique partout dans le monde. Que font-ils pour nous protéger et s’occuper de nous? »

Les documents destinés aux citoyens américains aux États-Unis sont également bloqués dans l’arriéré. Lorsque Dayna et Brian Lee, qui sont les producteurs de «Angels in America» lauréats d’un Tony Award, ont eu des jumeaux au début du mois d’avril, les maux de tête bureaucratiques ont commencé avant même qu’ils aient amené leurs filles nouveau-nées de l’hôpital à leur domicile à New York, où ils vivent depuis plusieurs années.

Le couple est originaire de Toronto et leurs filles, Emmy et Ella, sont éligibles à la double citoyenneté américaine et canadienne, mais sont actuellement sans passeport de l’un ou l’autre pays. Les bébés doivent d’abord avoir un passeport américain pour que leurs parents puissent voyager avec eux au Canada, où les filles pourront également recevoir leur passeport canadien. Mais pendant des semaines après la naissance des filles, M. et Mme Lee n’ont pu prendre rendez-vous dans aucun bureau des passeports américain à moins de trois heures de route de New York. Ils ont fini par demander de l’aide à un avocat spécialisé en droit de l’immigration.

«C’est tellement inexplicablement stressant, mélangé avec la joie écrasante d’avoir ces deux belles vies devant vous», a déclaré M. Lee. «Mais nous avons pris la décision qui vient de l’enfer ou de la crue, nous serons avec nos familles cet été.»

Elizabeth Goss, une avocate spécialisée en immigration basée à Boston, a déclaré qu’elle s’attend à ce que les retards et les maux de tête programmés pour les visas et les passeports américains durent encore un an.

«C’est comme un bateau de croisière qui doit se réajuster», dit-elle. «Ce n’est pas un hors-bord.»


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