Comment le vaccin de Merck a perdu la course Covid

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Merck, qui a été fondée en 1891, œuvre dans le secteur des vaccins depuis plus de 100 ans, ayant développé certains des vaccins les plus connus au monde, notamment ceux contre les oreillons, l’hépatite A et la varicelle. En 2019, c’était la première entreprise pour obtenir l’approbation de la Food and Drug Administration pour un vaccin contre Ebola.

Cependant, lorsque le coronavirus a commencé à se propager dans le monde entier, Merck a tardé à annoncer des plans pour un vaccin. Au moment où il a fourni des détails sur deux candidats vaccins fin mai, la plupart de ses principaux concurrents avaient déjà annoncé des accords, et Pfizer et Moderna avaient déjà commencé les premiers essais cliniques.

Mais Merck n’avait pas besoin d’être le premier pour gagner. Les dirigeants ont décidé de poursuivre deux projets qui, selon eux, présentaient des avantages par rapport aux concurrents. Un vaccin, développé en partenariat avec l’International AIDS Vaccine Initiative, s’appuierait sur la même technologie, basée sur un virus du bétail inoffensif, qui avait donné le succès de leur vaccin contre Ebola. L’autre, acquise lors d’un achat de Themis Bioscience, était basé sur un vaccin antirougeoleux existant.

Les deux vaccins expérimentaux Covid, a déclaré la société, seraient testés en utilisant une seule dose, et Merck explorait également si celui utilisant le virus du bétail pourrait être administré par voie orale – deux grands avantages par rapport aux concurrents potentiels, en particulier dans les pays en développement.

En juillet, le directeur général de Merck, Kenneth C. Frazier, a mis en garde contre une action trop rapide. «Je pense que lorsque les gens disent au public qu’il y aura un vaccin d’ici la fin de 2020, par exemple, je pense qu’ils rendent un très mauvais service au public», a déclaré M. Frazier. dans une interview avec un professeur de la Harvard Business School. M. Frazier récemment annoncé qu’il prendrait sa retraite en tant que directeur général plus tard cette année, une décision qui était prévue depuis longtemps.

Dans une interview en août, le Dr Nicholas Kartsonis, vice-président senior de la recherche clinique pour les vaccins et les maladies infectieuses de Merck, a déclaré que la position de l’entreprise en tant que principal fabricant de vaccins lui donnait le luxe du temps. «Nous sommes une entreprise beaucoup plus grande. Nous ne sommes pas aussi obligés de devoir être les premiers », a-t-il déclaré.

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