Comment la Réserve fédérale évalue l’inflation

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Lorsque Jerome H. Powell, le président de la Réserve fédérale, s’adressera à des journalistes lors d’une conférence de presse sur le Web mercredi après-midi, il est susceptible d’être confronté à des questions sur un sujet en ébullition: l’inflation.

Les prix devraient augmenter dans les mois à venir, à la fois alors que les indices d’inflation dépassent les très faibles valeurs de 2020 et que les chaînes d’approvisionnement connaissent des goulots d’étranglement de réouverture à court terme. Les inconnues auxquelles la Fed et le monde de l’investissement sont confrontés sont l’ampleur du saut et sa durée.

La plupart des prévisionnistes et la Fed elle-même s’attendent à ce que les augmentations ne soient que temporaires. Mais certains économistes ont averti qu’ils pourraient être suffisamment importants pour devenir un problème à mesure que les entreprises rouvriront, que les consommateurs commenceront à dépenser leurs économies et que le gouvernement injectera de l’argent de relance dans l’économie.

Si les hausses sont suffisamment importantes et soutenues, la Fed pourrait se trouver dans une situation difficile, obligée de choisir entre laisser les prix augmenter ou relever les taux d’intérêt avant que le marché du travail ne soit complètement rétabli.

L’inflation inquiète également les investisseurs en actions: si la Fed relève les taux d’intérêt pour refroidir l’économie, elle pourrait rendre l’investissement en obligations plus attractif et les emprunts des entreprises plus chers, deux mauvaises nouvelles pour les actions.

La Fed veut que l’inflation atteigne en moyenne 2% par an au fil du temps, et elle définit cet objectif en utilisant l’indice des dépenses de consommation personnelle du département du Commerce. Mais les responsables examinent une variété d’indicateurs pour évaluer les conditions. Voici où se situent une poignée de mesures critiques de l’inflation et, le cas échéant, où les économistes interrogés par Bloomberg s’attendent à ce qu’elles aillent dans les mois à venir:

  • PCE, la jauge préférée de la Fed: 1,6% en février, et attendue à 2,3% en mars et 2,2% pour l’année complète.

  • Core PCE, qui élimine la volatilité des prix alimentaires et énergétiques: 1,4% en février, et prévu à 1,8 pour cent en mars et 1,9 pour cent pour l’année entière.

  • Indice des prix à la consommation, un indicateur important du ministère du Travail: 2,6 pour cent en mars et prévu à 2,6 pour cent pour l’année complète.

  • Indice des prix à la production, une mesure des prix de gros: 4,2% en mars, le plus élevé depuis 2011.

  • Prévisions d’inflation de la consommation de l’Université du Michigan pour l’année prochaine: 3,7% ce mois-ci, contre 3% en début d’année.

  • Prévisions d’inflation de la consommation de l’Université du Michigan dans cinq ans à partir de maintenant: 2,7% ce mois-ci, peu changé depuis le début de l’année.

  • Taux anticipé d’inflation sur cinq ans et cinq ans, une mesure fondée sur le marché: 2,25% ces derniers jours, correspondant à peu près aux niveaux de 2018.

Les responsables de la Fed soulignent régulièrement que l’inflation a été trop tiède ces dernières années, pas trop élevée, et ils ne s’attendent pas à ce que cela change rapidement. Pour augmenter les taux, disent-ils, ils auraient besoin de voir que l’inflation allait rester plus élevée durablement – par exemple, si elle allait de pair des augmentations de salaire plus lourdes.

Une partie du confort de la Fed face à une période de hausses de prix plus rapides est que les attentes des consommateurs et des entreprises sont restées relativement faibles, malgré quelques hausses récentes. Si les gens n’anticipent pas des prix plus élevés, il est probable que les entreprises peuvent facturer davantage.

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