Clubhouse, une minuscule application de chat audio, percée

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SAN FRANCISCO – Robert Van Winkle, plus connu sous le nom de rappeur Glace à la vanille, a tenu le tribunal en ligne la semaine dernière avec plus de 1 000 fans.

Dans une conversation décousue, M. Van Winkle a fait l’éloge des poses du groupe des années 1990 Bell Biv DeVoe et a hésité à sa relation avec Madonna. Il a dispensé des conseils sur l’immobilier et la vie, en disant: «Vous devez protéger votre bonheur pour protéger votre vie.» À un moment donné, un participant a sérénadé le rassemblement avec une version a cappella de son tube «Ice Ice Baby».

Plusieurs heures plus tard, M. Van Winkle a avoué qu’il devait partir avant que la mère de son enfant ne se fâche.

C’était le genre d’événement en roue libre et imprévisible qui se déroulait 24 heures sur 24 sur Clubhouse, une application de médias sociaux vieille de 11 mois qui a explosé en popularité auprès des créateurs de goût de la technologie et de la culture populaire et qui devient rapidement une place de la ville pour débats sur la liberté d’expression et la politique.

L’application, qui permet aux gens de se rassembler dans des salons de discussion audio pour discuter de différents sujets, a été téléchargée près de quatre millions de fois au cours du seul mois dernier, selon Apptopia. Des personnalités publiques aussi diverses que Elon Musk, Ai Weiwei, Lindsay Lohan et Roger Stone l’ont rejoint, et les conversations sans contrainte qu’il a permis ont suscité la colère de la Chine, qui Clubhouse interdit la semaine dernière.

Dans le processus, Clubhouse a suscité un débat sur la question de savoir si l’audio est la prochaine vague de médias sociaux, déplaçant les connexions numériques au-delà du texte, des photos et des vidéos vers une voix à l’ancienne. Dans des milliers de chatrooms chaque jour, les utilisateurs de Clubhouse ont mené des conversations libres sur des sujets aussi variés que l’astrophysique, la géopolitique, la représentation queer à Bollywood et même la poésie cosmique.

« Il s’agit d’un changement majeur dans le fonctionnement de l’internet social », a déclaré Dave Morin, qui a fondé le Chemin du réseau social il y a plus de dix ans et a investi dans Clubhouse. «Je crois que c’est un nouveau chapitre.»

La trajectoire du Clubhouse a été rapide – il n’y avait qu’un quelques milliers d’utilisateurs en mai – même si l’application est uniquement sur invitation et n’est pas largement disponible. Les invitations sont si convoitées qu’elles sont répertoriées sur eBay depuis 89 $. Des sociétés de médias telles que Barstool Sports ont également créé des comptes Clubhouse, et au moins une entreprise a déclaré qu’elle prévoyait d’embaucher un « cadre supérieur du Clubhouse. »

L’attention a submergé la petite start-up de San Francisco, qui compte une douzaine d’employés et a été fondée par deux entrepreneurs, Paul Davison et Rohan Seth. Alors que Clubhouse a levé plus de 100 millions de dollars de financement le mois dernier et était évalué à 1 milliard de dollars, il a eu du mal à gérer l’augmentation du trafic. Mercredi, l’application s’est plantée. Également, Facebook et Twitter travaillent sur des produits similaires pour le concurrencer.

Clubhouse est également confronté à une augmentation des plaintes concernant le harcèlement, la désinformation et la confidentialité. Dans une incident le mois dernier, un utilisateur a promu des théories du complot sur les vaccins contre le coronavirus et a découragé les gens de se faire vacciner, conduisant au harcèlement d’une femme médecin.

Ce mois-ci, les régulateurs allemands et italiens interrogé publiquement si les pratiques de données de Clubhouse étaient conformes aux lois européennes sur la protection des données. Et la Chine a bloqué l’application après que des conversations politiques ont éclaté en dehors des contrôles Internet stricts du pays.

Clubhouse suit un chemin de démarrage classique de la Silicon Valley que les sociétés de médias sociaux comme Twitter, Snapchat et Facebook ont ​​également emprunté: une croissance virale suivie des problèmes compliqués qui l’accompagnent. C’est la première entreprise américaine de médias sociaux à éclater depuis des années. Le dernier succès des réseaux sociaux mondiaux a été TIC Tac, une application appartenant à des Chinois qui a catapulté des vidéos de 15 secondes dans le discours culturel.

M. Davison, 40 ans, et M. Seth, 36 ans, ont refusé d’être interrogés. Lors d’une discussion au Clubhouse dimanche, M. Davison a déclaré que la société se précipitait pour embaucher, créer de nouvelles fonctionnalités et publier une version Android de l’application.

«C’est juste fou, nous avons eu tellement de gens qui se sont joints», a-t-il déclaré.

M. Davison et M. Seth, qui ont tous deux fréquenté l’Université de Stanford, sont des entrepreneurs réguliers. M. Davison a créé plusieurs applications de réseautage social, notamment Highlight, qui permettaient aux utilisateurs de voir et d’envoyer des messages aux personnes à proximité. M. Seth était un ingénieur Google et a cofondé une société, Memry Labs, qui a créé des applications. Ces start-ups ont été soit achetées, soit fermées.

En 2019, les deux hommes – qui s’étaient rencontrés dans les cercles technologiques en 2011 – ont construit un prototype d’application de podcasting, Talkshow, qu’ils appelé leur «un dernier essai». Mais Talkshow ressemblait trop à une émission formelle, alors ils ont décidé d’ajouter un moyen pour que les gens se joignent spontanément à la conversation, a déclaré M. Davison dans une interview avec le « Hello Monday » Podcast le mois dernier.

En mars dernier, M. Davison et M. Seth ont fondé le Clubhouse. Ils ont ajouté un moyen pour plusieurs orateurs de diffuser à la fois et ont permis aux gens de rebondir entre les salles numériques comme s’ils allaient de scène en scène lors d’un festival de musique ou d’une conférence d’affaires. Pour éviter de surcharger leur start-up, ils ont distribué les invitations lentement.

L’application a pris de l’ampleur alors que les gens cherchaient de nouvelles façons de se connecter les uns aux autres dans la pandémie. Certains de ses premiers utilisateurs étaient des capital-risqueurs de la Silicon Valley tels que Marc Andreessen et son partenaire commercial Ben Horowitz, qui a introduit Clubhouse dans leurs réseaux. Oprah Winfrey, MC Hammer et John Mayer les ont rejoints.

«Il y a ce sentiment d’accès qui est vraiment difficile à reproduire», a déclaré Andy Annacone, un investisseur chez TechNexus Venture Collaborative, qui gère un fonds qui a investi dans Clubhouse.

En mai, M. Andreessen et la société de capital-risque de M. Horowitz, Andreessen Horowitz, ont investi 10 millions de dollars dans Clubhouse, pour une valeur de 100 millions de dollars. Il comptait deux employés à l’époque.

Les influenceurs TikTok, les stars de YouTube et les membres de la distribution de «The Bachelor» sont rapidement devenus actifs sur l’application. Il a également engendré ses propres stars, certaines personnes figurant sur sa «liste d’utilisateurs suggérés» rassemblant plus d’un million de followers. En décembre, Clubhouse a dévoilé une invitation uniquement « programme pilote créateur»Pour aider les soi-disant utilisateurs expérimentés à gagner de l’argent grâce à l’application.

«Les gens créent déjà des marques», a déclaré Sheel Mohnot, 38 ans, fondatrice de Better Tomorrow Ventures, qui compte 1,2 million d’abonnés sur l’application. «Il y a tous ces spectacles du Clubhouse. Certaines de ces émissions que j’ai vues sont sponsorisées. » (M. Davison et M. Seth ont déclaré que la société prévoyait de gagner de l’argent grâce à des événements avec billets, des abonnements et des pourboires, mais ne vendrait pas de publicités.)

Crédit…via Agence France-Presse — Getty Images

La croissance s’est accompagnée de critiques selon lesquelles les femmes et les personnes de couleur sont cibles fréquentes d’abus et que des discussions impliquant antisémitisme, homophobie, racisme et misogynie sont à la hausse.

Porsha Belle, 32 ans, une influenceuse du Clubhouse à Houston, a déclaré qu’après avoir parlé de misogynie sur l’application, les gens ont formé des salles pour s’encourager à signaler son compte afin qu’elle soit exclue. Son compte a été suspendu lundi dernier.

Elle a dit qu’elle avait essayé de faire appel à l’entreprise, mais avait trouvé peu de recours. «Ma page est suspendue pendant que les intimidateurs peuvent se déplacer librement», dit-elle.

Rachelle Dooley, 40 ans, une responsable des médias sociaux à Austin, au Texas, qui est sourde, a déclaré qu’elle avait été bloquée et expulsée de certaines chambres du Clubhouse.

«Je peux le voir apparaître sur le sous-titrage codé, les gens disent:« Pourquoi cette sourde est-elle sur une application audio? », A-t-elle dit. «Je gèle et je me mets à pleurer.»

Clubhouse a une fonction de «blocage» pour donner aux utilisateurs plus de contrôle sur leurs espaces. Cela a à son tour créé des conflits d’accès, y compris avec un journaliste du New York Times.

Kimberly Ellis, 48 ​​ans, chercheuse en études américaines et africaines à l’Université Carnegie Mellon qui anime des ateliers sur la sécurité numérique, a déclaré qu’elle s’était également rendue dans des salles de clubhouse où les gens semblaient dispenser des conseils financiers mais «faisaient du marketing à plusieurs niveaux».

«Certains veulent vous entraîner et obtenir de l’argent de votre part pour leurs cours», a-t-elle déclaré.

Lors de la discussion de dimanche au Clubhouse, M. Davison a déclaré que l’entreprise avait des règles explicites contre la diffusion de la désinformation, des discours de haine, des abus et de l’intimidation. La start-up dit l’année dernière qu’il ajoutait des conseillers et des dispositifs de sécurité et responsabilisait les modérateurs.

Pourtant, Clubhouse a également permis les personnes vivant sous une censure stricte dans des pays comme la Chine et la Turquie pour parler librement de nombreux sujets. Certains utilisateurs ont dit qu’ils étaient accro.

Brielle Riche, 33 ans, stratège de marque à Los Angeles, a déclaré que Clubhouse avait ouvert son monde depuis qu’elle avait commencé à l’utiliser en novembre.

«Clubhouse nous donne la possibilité de communiquer avec des étrangers», a-t-elle déclaré. «Seul Clubhouse peut vous faire quitter TikTok.»

Une semaine après que Clubhouse a annoncé son dernier financement le mois dernier, M. Musk a déclenché une frénésie lorsqu’il est apparu sur l’application et interviewé Vlad Tenev, le directeur général de l’application de négociation d’actions Robinhood. M. Musk a promis de revenir au Clubhouse avec Kanye West et a invité le président russe Vladimir V. Poutine sur l’application.

Quelques jours plus tard, Mark Zuckerberg, directeur général de Facebook, est venu discuter de la réalité virtuelle et augmentée. Ensuite, la Chine a interdit l’application.

Dimanche, 5 000 personnes – le maximum dans une salle Clubhouse – ont assisté à une séance hebdomadaire de «mairie» avec les fondateurs. M. Davison s’est joint tard parce qu’il était dans une autre pièce pour accueillir le sénateur Tim Kaine, démocrate de Virginie, sur l’application.

«Nous essayons simplement de suivre le rythme», a déclaré M. Davison.

Adam Satariano contribution aux rapports.



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