Ce Wi-Fi irrégulier? Il y a 100 milliards de dollars pour y remédier.

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WASHINGTON – Kimberly Vasquez, une lycéenne de Baltimore, a été confrontée à un problème difficile lorsque la pandémie a commencé. Elle n’avait pas de service Internet rapide chez elle, mais tous ses cours étaient en ligne.

Marigold Lewi, étudiante en deuxième année dans la même école, était régulièrement expulsée des cours de Zoom en raison de sa connexion lente à la maison.

Mme Lewi a passé beaucoup de temps à expliquer les absences de Zoom aux enseignants. Mme Vasquez s’est assise à l’extérieur des bibliothèques locales pour utiliser leur accès Internet et a parfois utilisé son téléphone. Tous deux ont contribué à faire avancer une campagne publique réussie pour un meilleur service gratuit pour les familles à faible revenu de la ville.

«C’était très chaotique», a déclaré Mme Vasquez. «Nous devions faire cela parce que personne d’autre n’allait changer les choses.»

Un an après que la pandémie ait transformé la fracture numérique du pays en une urgence éducative, le président Biden, héritant du problème, fait du haut débit abordable une priorité absolue, en le comparant à l’effort de propagation de l’électricité à travers le pays. Son plan d’infrastructure de 2 billions de dollars, annoncé mercredi, comprend 100 milliards de dollars pour étendre l’accès Internet rapide à chaque domicile.

L’argent est destiné à améliorer l’économie en permettant à tous les Américains de travailler, d’obtenir des soins médicaux et de suivre des cours où qu’ils vivent. Bien que le gouvernement ait dépensé des milliards sur la fracture numérique dans le passé, les efforts n’ont pas réussi à la combler en partie parce que les gens dans différents domaines ont des problèmes différents. L’abordabilité est le principal coupable dans les zones urbaines et suburbaines. Dans de nombreuses zones rurales, le service Internet n’est pas du tout disponible en raison des coûts élevés d’installation.

« Nous veillerons à ce que chaque Américain ait accès à un Internet haut débit de haute qualité, abordable », a déclaré M. Biden dans un discours mercredi. «Et quand je dis abordable, je le pense. Les Américains paient trop cher pour Internet. Nous ferons baisser le prix des familles qui ont maintenant des services. Nous allons aider les familles qui n’ont pas de services abordables à les obtenir maintenant. »

Les partisans de longue date du haut débit universel affirment que le plan, qui nécessite l’approbation du Congrès, pourrait enfin venir près de corriger la fracture numérique, un problème tenace identifié et nommé pour la première fois par les régulateurs sous l’administration Clinton. Le sort des étudiants déconnectés pendant la pandémie a ajouté à l’urgence.

«Il s’agit d’un document de vision qui dit que chaque Américain a besoin d’un accès et devrait avoir accès à une large bande abordable», a déclaré Blair Levin, qui a dirigé le plan national de large bande 2010 à la Federal Communications Commission. « Et je n’ai jamais entendu cela auparavant d’une Maison Blanche à ce jour. »

Certains partisans d’un accès large bande étendu ont averti que le plan de M. Biden ne résoudrait peut-être pas entièrement le fossé entre les nantis et les démunis du numérique.

Le plan promet de donner la priorité aux fournisseurs de haut débit municipaux et à but non lucratif, mais il compterait toujours sur des entreprises privées pour installer des câbles et ériger des tours de téléphonie cellulaire dans les régions éloignées du pays. L’une des préoccupations est que les entreprises ne considéreront pas l’effort qui en vaut la peine, même avec tout l’argent affecté à ces projets. Pendant le boom de l’électrification des années 1920, les fournisseurs privés étaient réticents à installer des poteaux et des cordes à des centaines de kilomètres dans des zones peu peuplées.

Il y a aussi de nombreuses questions sur la façon dont l’administration prévoit de traiter l’abordabilité. C’est une chose d’étendre le service aux foyers; c’en est une autre de le rendre suffisamment bon marché pour les gens une fois qu’il y est. Mercredi, la Maison Blanche manquait de détails, tout en soulignant que les subventions à elles seules ne constituaient pas une solution à long terme.

En outre, l’argent arriverait plus d’un an après la pandémie de fermeture des écoles et autant d’entre eux commençaient à rouvrir leurs portes. En conséquence, de nombreux étudiants n’ayant pas de bonnes connexions Internet ont déjà pris un an de retard.

Environ 25% des élèves ne disposent pas du haut débit à la maison, les enfants amérindiens, noirs et latinos étant les plus durement touchés, a déclaré Becky Pringle, présidente de la National Education Association, le syndicat des enseignants.

Le plan de M. Biden serait testé dans des endroits comme Chinle, un district scolaire de la nation Navajo dans le nord-est de l’Arizona. Comme pour l’électrification, les maisons les plus reculées – en particulier sur les terres autochtones – sont desservies en dernier. Aujourd’hui, de nombreux foyers de ce coin isolé de l’État n’ont pas accès au haut débit ou à des vitesses si lentes que même un seul appareil lors d’une conférence Zoom occupe la majeure partie de la bande passante. Le service de téléphonie cellulaire est inexistant ou irrégulier dans de nombreuses régions.

L’école commence lentement à retourner dans la salle de classe. Mais jusqu’à la semaine dernière, 31 bus étaient envoyés quotidiennement avec des paquets d’imprimés pour les devoirs et des lecteurs flash avec des vidéos de leçons de mathématiques, de sciences, d’histoire et d’anglais. Le taux de diplomation devrait être proche de 60% cette année, contre 77% l’an dernier, a déclaré Quincy Natay, le surintendant du Chinle Unified School District.

«Ce fut une année difficile et difficile», a déclaré M. Natay. «Beaucoup de pertes d’apprentissage se sont produites pour ce groupe.»

Le Congrès a approuvé plus de 10 milliards de dollars au cours des derniers mois pour aider à rendre le haut débit plus abordable et à mettre plus d’ordinateurs portables et d’autres appareils entre les mains des étudiants. Parmi ces fonds, la FCC cherche à trouver comment distribuer 7,2 milliards de dollars pour les services à large bande, les appareils et potentiellement les routeurs et autres équipements pour les ménages avec des enfants d’âge scolaire.

En février, le FCC a annoncé des subventions à large bande de 50 $ à 75 $ pour les familles à faible revenu de 3,2 milliards de dollars accordés par le Congrès en décembre pour le financement d’urgence de la fracture numérique. Les deux programmes impliquent un financement d’urgence unique pour résoudre les problèmes d’accès à large bande exacerbés par la pandémie.

Le plan de 100 milliards de dollars de l’administration vise à connecter même les résidents les plus isolés: les 35% de foyers ruraux sans accès. Dans ces domaines, a déclaré la Maison Blanche, elle se concentrerait sur une technologie «à l’épreuve du futur», que les analystes considèrent comme signifiant la fibre et d’autres technologies à large bande passante. L’administration a souligné son soutien aux réseaux gérés et détenus par les municipalités, les organisations à but non lucratif et les coopératives électriques rurales. Plusieurs États ont interdit les réseaux municipaux à large bande, et la FCC a échoué dans ses tentatives de renverser ces interdictions devant les tribunaux sous l’administration Obama.

Le plan d’infrastructure de Biden est confronté à un chemin difficile au Congrès. Les républicains ont repoussé le coût. Ils discutent même des définitions du haut débit. Les républicains rechignent à certaines propositions d’exiger des normes de haut débit plus rapides – telles que 25 mégabits pour les téléchargements et jusqu’à 25 mégabits pour les téléchargements, ce qui, selon eux, est une barre trop élevée pour les fournisseurs des zones rurales. Ces vitesses permettraient à plusieurs membres de la famille d’être en visioconférence, par exemple.

«Je crois que cela rendrait plus difficile de desservir les communautés qui n’ont pas de large bande aujourd’hui», a déclaré Michael O’Rielly, un ancien commissaire de la FCC, au comité du commerce de la Chambre le mois dernier.

Les éducateurs ont fait pression sur le Congrès tout au long de la pandémie pour étendre le haut débit dans le pays. Lorsque peu de soulagement était en vue, certains ont pris les choses en main.

En avril dernier et tout au long de l’été, les administrateurs du Brockton School District, dans le Massachusetts, ont acheté plus de 4 000 points chauds avec leur propre financement et un prêt fédéral. Ils ont pu réduire le pourcentage d’étudiants sans Internet haut débit ou sans appareil à environ 5 à 10%, contre environ 30%.

Le surintendant Mike Thomas a déclaré que le district commençait à retourner dans les salles de classe et serait probablement entièrement en personne d’ici l’automne. Mais il prévoit de conserver de nombreux aspects de l’apprentissage à distance, a-t-il déclaré, en particulier le tutorat après l’école.

À Baltimore, où environ 40 pour cent des ménages n’ont pas accès à Internet haut débit, les étudiants et les militants communautaires se sont battus pour sensibiliser à leur situation. Mme Vasquez et Mme Lewi ont protesté contre Comcast, le fournisseur dominant, pour de meilleures vitesses et des coûts réduits pour son programme à faible revenu très médiatisé. Leur groupe, Les étudiants organisant une société multiculturelle et ouverte ont également fait pression sur la législature du Maryland et la ville pour donner la priorité au haut débit abordable pour les ménages à faible revenu.

«Nous n’avions pas d’options et nous méritions mieux», a déclaré Mme Vasquez.

Adam Bouhmad et certains militants communautaires ont commencé à installer des réseaux d’antennes «maillées» puisant dans les points chauds des écoles fermées de Baltimore pour connecter les maisons environnantes. Grâce à un système d’antennes et de routeurs truqués par un jury, le groupe de M. Bouhmad, Waves, a obtenu un service Internet bon marché ou gratuit pour 120 familles à faible revenu.

La promesse de M. Biden de soutenir les fournisseurs alternatifs de large bande pourrait inclure des projets comme celui dirigé par M. Bouhmad, qui a déclaré que l’année dernière avait montré à quel point le peu d’options de large bande avait laissé les résidents de Baltimore dans l’embarras.

«L’investissement initial pour construire des infrastructures et soutenir les fournisseurs d’accès Internet est fantastique», a déclaré M. Bouhmad. Il a ajouté que les résidents dans des endroits comme Baltimore continueraient d’avoir besoin de subventions fédérales et que l’administration devrait se concentrer sur les coûts du haut débit en tant qu’obstacle majeur.

«La disponibilité n’équivaut pas à l’accessibilité en termes de prix et d’expérience utilisateur», a-t-il déclaré.

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