Avec un grand allégement fiscal, Hong Kong tente d’apaiser les riches

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HONG KONG – L’opposition politique a été annulé. La liberté d’expression a été étouffé. Le système judiciaire indépendant peut être le prochain.

Mais alors que les principaux dirigeants de Hong Kong adoptent une ligne plus dure à l’égard de la ville de plus de sept millions d’habitants, ils courtisent une circonscription cruciale: les riches. Les hauts fonctionnaires préparent un nouvel allégement fiscal et d’autres édulcorants pour dépeindre Hong Kong comme le premier endroit en Asie pour gagner de l’argent, malgré le régime de plus en plus autocratique du Parti communiste chinois.

Jusqu’à présent, le terrain fonctionne. Cambridge Associates, un fonds d’investissement de 30 milliards de dollars, a annoncé en mars son intention d’ouvrir un bureau dans la ville. Les gestionnaires de portefeuille ont créé plus d’une centaine de nouvelles sociétés ces derniers mois. Les banques de Wall Street Goldman Sachs, Citigroup, Bank of America et Morgan Stanley augmentent leurs effectifs à Hong Kong.

« Hong Kong est deuxième après New York en tant que ville milliardaire du monde », a déclaré Paul Chan, secrétaire financier de Hong Kong, lors d’un rassemblement en ligne de cadres financiers cette année.

Pékin ne peut pas facilement se permettre d’effrayer les banquiers et les financiers de Hong Kong. L’ancienne colonie britannique reste une porte d’entrée majeure du système financier international. Les entreprises chinoises en ont besoin pour lever des fonds auprès d’investisseurs mondiaux; ces entreprises et les riches chinois en dépendent également pour transférer plus facilement leur argent à l’étranger.

Pékin est donc en train de trouver un équilibre prudent. Cela prive le peuple de Hong Kong de ses libertés pour mettre fin aux défis éhontés du gouvernement du Parti communiste, comme les manifestations antigouvernementales parfois violentes qui a éclaté il y a deux ans. Dans le même temps, il tente de charmer la classe financière de la ville pour l’empêcher de déménager dans un autre lieu propice aux affaires comme Singapour.

« C’est un État à parti unique, mais ils sont pragmatiques et ils ne veulent pas nuire aux affaires », a déclaré Fred Hu, un ancien président des affaires de la Grande Chine de Goldman, à propos des responsables chinois.

Pour les types financiers apolitiques, les changements auront peu d’impact, a déclaré M. Hu, qui est également le fondateur de la société de capital-investissement Primavera Capital Group. «Si vous êtes un banquier ou un commerçant, vous pouvez avoir des opinions politiques, mais vous n’êtes pas un activiste politique», a-t-il déclaré.

Pour séduire les riches, Hong Kong achève les travaux sur un important allégement fiscal qui profitera principalement au private equity, aux hedge funds et à d’autres investisseurs. Les responsables s’efforcent de faciliter la mise en relation des gestionnaires de fonds de la ville avec les riches continentaux. Les entreprises chinoises vendent des actions pour des dizaines de milliards de dollars à Hong Kong, renforçant ainsi la rentabilité des banques de Wall Street.

Dans sa décision la plus récente, Hong Kong a proposé la semaine dernière de limiter le montant que les entreprises doivent divulguer sur leur propriété, ce qui pourrait voiler la richesse dans une ville où les familles de l’élite du Parti communiste ont longtemps garé leur argent.

Tout le monde n’a pas été convaincu. Plus de 1% des résidents sont partis depuis que Pékin a imposé une large loi sur la sécurité nationale l’été dernier. Des dizaines de milliards de dollars ont sortis de comptes bancaires locaux à Hong Kong et dans des juridictions comme Singapour.

Les tensions sont vives à l’intérieur des tours de bureaux étincelantes de Hong Kong. Même les dirigeants sympathisants du gouvernement ont refusé de s’exprimer publiquement de peur d’être pris dans le feu croisé politique entre Pékin et des capitales mondiales comme Washington et Londres. Les règles strictes de Hong Kong sur les mouvements dans la pandémie peuvent également inciter certains expatriés à partir cet été une fois l’école terminée.

Pour l’instant, cependant, les entreprises financières doublent à Hong Kong. Neal Horwitz, un recruteur exécutif à Singapour, a déclaré que la finance resterait probablement à Hong Kong «jusqu’à ce que le navire tombe en panne».

Dans sa plus grande offre à la classe des investisseurs, Hong Kong a proposé d’éliminer les impôts sur les revenus porté intérêt, qui est généralement gagné par les investisseurs en private equity et les hedge funds. Les responsables avaient discuté du plan pendant des années mais n’avaient présenté de projet de loi qu’en février, et il pourrait passer dans les mois à venir par la législature dominée par Pékin.

Des allégements fiscaux similaires suscité des critiques ailleurs, y compris aux États-Unis. Mais Hong Kong craint un exode financier sans de tels avantages, a déclaré Maurice Tse, professeur de finance à l’école de commerce de l’Université de Hong Kong.

«Pour garder ces gens dans les parages, nous devons accorder un avantage fiscal», a-t-il déclaré.

Hong Kong a également proposé un programme, Wealth Management Connect, qui donnerait aux résidents du continent de la région sud connue sous le nom de Greater Bay Area la possibilité d’investir dans des fonds spéculatifs et des sociétés d’investissement basés à Hong Kong. Les responsables se sont vantés que cela donnerait aux entreprises étrangères un accès à 72 millions de personnes. Fonctionnaires de Hong Kong et de la Chine continentale signé un accord en février pour démarrer un programme pilote à une heure indéterminée.

Les restrictions de voyage en cas de pandémie ont ralenti l’élan de la proposition, a déclaré King Au, directeur exécutif du Conseil de développement des services financiers de Hong Kong, mais cela reste une priorité absolue.

«Je tiens à souligner à quel point le marché chinois est important pour les investisseurs mondiaux», a déclaré M. Au.

L’argent du continent a déjà aidé Hong Kong à paraître plus attrayant. Les entreprises chinoises ont largement alimenté un transport record de 52 milliards de dollars pour les entreprises qui ont vendu de nouvelles actions à la Bourse de Hong Kong l’année dernière, selon Dealogic, un fournisseur de données. Les nouvelles offres de cette année ont déjà permis de lever 16 milliards de dollars, dont 5,4 milliards de dollars pour Kuaishou, qui exploite une application vidéo chinoise. Le démarrage record a été en partie aidé par les entreprises chinoises qui ont été poussées par Washington à éviter de collecter des fonds aux Etats-Unis.

La gestion de ces offres a aidé Goldman et Morgan Stanley à se hisser au sommet du classement de l’industrie asiatique qui mesure les frais que les banques perçoivent. Un porte-parole de Goldman a déclaré qu’il prévoyait d’accélérer ses embauches à Hong Kong de près d’un cinquième en 2021 par rapport à l’année dernière. Morgan Stanley a doublé son rythme de recrutement cette année, a déclaré un porte-parole.

Thomas Gottstein, directeur général du Credit Suisse, la banque suisse, a déclaré à la mi-mars qu’il le ferait tripler ses embauches à travers la Chine, et une porte-parole a déclaré qu’une augmentation du personnel à Hong Kong en faisait partie. Bank of America ajoute plus de personnes à Hong Kong, tandis que Citi a annoncé qu’elle embaucherait jusqu’à 1700 personnes à Hong Kong cette année seulement.

HSBC, la banque britannique, a subi la pression des médias d’État chinois pour tailler à la ligne du parti. Néanmoins, il envisage de déplacer certains de ses dirigeants à Hong Kong, car il sera «important de se rapprocher des opportunités de croissance», a déclaré en février Noel Quinn, directeur général de HSBC.

Les fonds d’investissement affluent également à Hong Kong, après que les responsables en août ont abaissé les barrières réglementaires à la mise en place de structures juridiques similaires à celles utilisées dans les juridictions opaques et à faible taux d’imposition comme les îles Caïmans et les Bermudes. Les données gouvernementales montrent que 154 fonds ont été enregistrés depuis lors.

La semaine dernière, les responsables de la ville ont également proposé d’autoriser les entreprises à dissimuler des données de propriété sensibles, ce qui pourrait profiter aux entreprises et aux responsables du Parti communiste. La mesure pourrait entrer en vigueur dès le mois de mai et n’a pas besoin d’être approuvée par les législateurs. Les critiques affirment que cette décision rendrait presque impossible le suivi des personnes derrière les entreprises qui s’enregistrent à Hong Kong.

«Le projet de loi facilitera la corruption, la fraude et d’autres crimes», a déclaré David M. Webb, ancien banquier et investisseur de longue date à Hong Kong.

Cela pourrait également aider les dirigeants chinois, qui sont sensibles à toute accusation selon laquelle ils ont utilisé leur statut à des fins personnelles. Les familles de Xi Jinping, Premier leader chinois, et Li Zhanshu, le fonctionnaire n ° 3 du Parti communiste, possédait à un moment donné la propriété de Hong Kong, selon une piste qui peut être retracée en partie dans les archives publiques.

Bien que les responsables aient accueilli favorablement les affaires, ils ont clairement indiqué aux milieux financier et commercial qu’ils ne toléreraient aucune dissidence. En mars, Han Zheng, vice-premier ministre chinois, a salué les performances de la bourse et du secteur financier lors d’une réunion avec un groupe consultatif politique, mais a clairement indiqué ses limites.

«Le signal adressé au monde des affaires est très simple», a déclaré Michael Tien, un ancien législateur et homme d’affaires de Hong Kong qui a assisté à la séance à huis clos. «Restez en dehors de la politique.»

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