Apple et Epic se présentent au tribunal pour leurs parts de tarte aux applications

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Un vendredi d’août dernier, Tim Sweeney, un développeur de jeux milliardaire, a envoyé un e-mail à un contact de Microsoft: « Vous apprécierez le prochain feu d’artifice. »

Une semaine plus tard, le jeu Fortnite de M. Sweeney a livré de bonnes nouvelles aux joueurs sur iPhone: ils bénéficieraient d’une réduction sur les articles du jeu s’ils effectuaient les achats en dehors des systèmes de paiement d’Apple.

Le changement a violé les règles d’Apple et a empêché le fabricant d’iPhone de percevoir une commission sur l’un des jeux les plus populaires au monde. Quelques heures plus tard, Apple a lancé Fortnite sur l’App Store.

La société de M. Sweeney, Epic Games, a immédiatement poursuivi Apple devant la cour fédérale. Il a également commencé une campagne de relations publiques qui durait des mois, avec un hashtag tendance #FreeFortnite et une parodie de la publicité emblématique d’Apple «1984» représentant le directeur général d’Apple, Tim Cook, comme un suzerain diabolique avec une pomme pour un diriger.

L’attaque d’Epic a été le défi le plus direct au pouvoir d’Apple depuis des années, et neuf mois plus tard, le combat se dirige vers le tribunal fédéral d’Oakland, en Californie. Lundi, un procès doit s’ouvrir avec le témoignage de M. Sweeney sur les raisons pour lesquelles il croit Apple. est un monopole qui abuse de son pouvoir.

Le procès, qui devrait durer environ trois semaines, a des implications majeures. Si Epic gagne, cela bouleversera l’économie du marché des applications de 100 milliards de dollars et créera un chemin pour que des millions d’entreprises et de développeurs évitent d’envoyer jusqu’à 30% de leurs ventes d’applications à Apple.

Une victoire épique revigorerait également la lutte antitrust contre Apple. Les régulateurs fédéraux et étatiques examinent le contrôle d’Apple sur l’App Store, et vendredi, l’Union européenne a facturé Apple en violant les lois antitrust sur les règles et les frais de ses applications. Apple fait face à deux autres poursuites fédérales au sujet de ses frais d’App Store – l’une des développeurs et l’autre des propriétaires d’iPhone – qui demandent le statut de recours collectif.

Battre Apple serait également de bon augure pour le prochain essai d’Epic contre Google sur les mêmes problèmes sur l’App Store pour les appareils Android. Cette affaire devrait être jugée cette année et serait tranchée par le même juge fédéral, Yvonne Gonzalez Rogers du district nord de la Californie.

Si Apple gagne, cependant, il renforcera son emprise sur les applications mobiles et étouffera son chœur croissant de critiques, renforçant ainsi davantage le pouvoir d’une entreprise qui est déjà la plus précieuse au monde et qui a dépassé les 200 milliards de dollars de ventes au cours des six derniers mois.

Le procès sera centré sur un débat juridique sur la question de savoir si Apple est un monopole. Les avocats d’Epic ont soutenu que les entreprises ont besoin d’iPhones pour atteindre leurs clients et qu’Apple oblige injustement les fabricants d’applications à utiliser son système de paiement et à payer ses frais.

Les avocats d’Apple ont répondu que les iPhones ne sont qu’un moyen d’atteindre les consommateurs et que les frais d’Apple sont conformes aux normes de l’industrie.

Apple a probablement le dessus, ont déclaré des experts juridiques. Les tribunaux sont souvent plus sympathiques aux défendeurs dans les procès antitrust, car les entreprises ont le droit de choisir avec qui elles font affaire.

Mais Epic soutient qu’Apple utilise sa position de pouvoir pour étouffer la concurrence, une théorie juridique «qui a fonctionné et a surmonté cet inconvénient», a déclaré William Kovacic, professeur de droit à l’Université George Washington. Le ministère de la Justice a présenté un argument similaire contre Microsoft dans sa poursuite antitrust il y a deux décennies.

L’affaire pourrait se résumer à une question technique étroite: sur quel marché ces deux-là se disputent-ils? Epic fait valoir que l’affaire concerne les iPhones et qu’Apple en a clairement le monopole. Les avocats d’Apple insistent sur le fait que le marché en question comprend toutes les plates-formes de jeu – des smartphones aux consoles de jeux vidéo en passant par les ordinateurs de bureau – et qu’Apple n’y a guère le monopole.

La réponse reviendra au juge Gonzalez Rogers. Et après avoir tranché cette affaire, elle est prête à entendre les deux prochains procès de l’App Store demandant le statut de recours collectif.

Une porte-parole d’Apple a déclaré dans un communiqué que les dirigeants d’Apple montreraient à quel point l’App Store avait été bon pour le monde. «Nous sommes convaincus que l’affaire prouvera qu’Epic a délibérément violé son accord uniquement pour augmenter ses revenus», a-t-elle déclaré.

Epic a refusé de commenter.

Fortnite, un jeu vidéo de bataille royale, est le plus grand succès des 30 années d’activité d’Epic. Il est arrivé là, en partie, parce que M. Sweeney a poussé les entreprises derrière les grandes consoles de jeu – Microsoft, Sony Group et Nintendo – pour laisser les joueurs s’affronter sur différents appareils, ce qui signifie qu’un propriétaire de Microsoft Xbox pourrait jouer un propriétaire de PlayStation Sony pour le première fois.

En 2018, Epic a publié Fortnite dans une application iPhone. En environ deux ans, Epic a gagné environ 1 milliard de dollars grâce à Fortnite et ses autres applications iPhone. Mais il a dû payer environ 30% de ce montant à Apple. Epic payait des commissions similaires aux fabricants de consoles de jeu.

M. Sweeney a déclaré dans des interviews et sur Twitter qu’il avait réalisé que les commissions de l’App Store signifiaient qu’Apple et Google pouvaient parfois profiter davantage d’un jeu que les développeurs qui l’avaient créé. Il a vu une opportunité de défier les géants de la technologie.

M. Sweeney a aussi dit il était d’accord pour payer des commissions à des entreprises comme Microsoft et Nintendo parce qu’elles vendaient leurs consoles de jeu au prix ou à un prix inférieur et dépendent des commissions, tandis qu’Apple gagne de larges marges sur toutes les parties de son activité.

D’autres créateurs d’applications commençaient également à se plaindre des magasins d’applications, mais Epic était l’un des rares à disposer de l’argent, de la volonté et de l’indépendance nécessaires pour se battre devant les tribunaux. Alors que le géant chinois de l’internet Tencent a acheté une grande partie d’Epic en 2012, M. Sweeney reste l’actionnaire majoritaire. Les investisseurs ont récemment évalué Epic à 29 milliards de dollars.

Mais Epic est encore minuscule par rapport à Apple. Au cours de son dernier trimestre, Apple a réalisé en moyenne environ 30 milliards de dollars de revenus par mois.

«Si nous laissons Apple et Google s’en tirer, dans quelques années, ils vont étendre ce monopole pour exercer un certain pouvoir sur les personnes et les entreprises, ce qui est sans précédent dans l’histoire de l’humanité», a déclaré M. Sweeney dans une interview l’année dernière.

En 2019, M. Sweeney a décidé d’affronter Apple. Epic a embauché le cabinet d’avocats Cravath Swaine & Moore, a fait appel à un consultant en relations publiques, a affecté 100 à 200 employés au projet et a créé une alliance avec d’autres fabricants d’applications «Pour nous assurer que nous ne sommes pas la seule voix», selon un dossier du tribunal d’Apple. Epic a nommé l’effort Project Liberty.

En juin dernier, M. Sweeney a envoyé un e-mail à M. Cook et à quelques-uns de ses adjoints, demandant de lancer un marché concurrentiel pour les jeux sur iPhone et d’utiliser le propre système de paiement d’Epic au lieu de celui d’Apple, ce qui lui a permis de contourner la réduction de 30% d’Apple.

Les avocats d’Apple ont répondu, écrivant que la société ne transformerait pas l’App Store «en un service public».

M. Sweeney a abandonné la courtoisie dans sa réponse. « C’est un triste état de choses que les cadres supérieurs d’Apple remettent la demande sincère d’Epic à l’équipe juridique d’Apple pour qu’elle réponde avec une telle chape bienveillante et égoïste », a-t-il écrit à M. Cook. «Nous continuerons de poursuivre dans ce sens, comme nous l’avons fait par le passé pour remédier à d’autres injustices dans notre industrie.»

Trois semaines plus tard, M. Sweeney a envoyé ses prévisions pour les feux d’artifice, selon un dossier du tribunal d’Apple.

Depuis lors, les avocats d’Epic et d’Apple ont raconté différentes histoires dans les dossiers judiciaires et aux journalistes.

Apple a déclaré avoir développé un produit révolutionnaire dans l’iPhone qui a conduit à un «miracle économique» dans les applications mobiles. Apple a dépensé des milliards de dollars pour développer l’iPhone et 100 millions de dollars supplémentaires sur son App Store, a déclaré la société, et facturer une commission sur les ventes d’applications est en partie la façon dont il récupère cet investissement et protège les applications.

Epic a rétorqué que les commissions d’Apple font très peu pour la sécurité. Epic devrait appeler des témoins d’autres entreprises pour témoigner de leurs expériences avec l’App Store, y compris un cadre de Match Group, qui fabrique l’application de rencontres Tinder. Un cadre de Facebook, qui est enfermé sa propre querelle avec Apple, devait témoigner mais a abandonné.

Apple a accusé Epic de chercher un tour gratuit. Le fabricant de jeux n’a pas cherché d’autres entreprises qui distribuent Fortnite. Microsoft, Samsung, Sony et Nintendo facturent tous les mêmes commissions sur les jeux, selon une étude financée par Apple. Cette étude n’a pas noté que Apple a popularisé le taux de 30% avec l’App Store en 2008.

En réponse, Epic a souligné la commission qu’il facture sur son propre marché pour les développeurs de jeux: 12%.

Après Epic poursuivi en justice, Apple réduit de moitié sa commission à 15% pour les développeurs qui gagnent moins de 1 million de dollars sur leurs applications. Ce nouveau taux s’applique à environ 98% des développeurs qui ont payé la commission d’Apple, selon les estimations de Sensor Tower, une entreprise de données d’applications.

Pourtant, cela n’a guère affecté les résultats d’Apple. Selon Sensor Tower, plus de 95% des revenus des applications d’Apple proviennent d’entreprises qui paient le taux de 30%.



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