Amazon accusé d’avoir manipulé les prix par le procureur général de DC

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Le district de Columbia a poursuivi Amazon mardi, l’accusant d’augmenter artificiellement les prix des produits sur son marché en ligne omniprésent et sur le Web en abusant de son pouvoir de monopole, signe que régulateurs aux États-Unis tournent de plus en plus leur attention vers la domination de l’entreprise dans l’ensemble de l’économie.

Dans le procès, le gouvernement de DC a déclaré que Amazon avait effectivement interdit les marchands qui utilisent sa plate-forme en facturant des prix plus bas pour les mêmes produits ailleurs en ligne. Cela, à son tour, a fait augmenter les prix de ces produits non seulement sur le site Web d’Amazon, mais également sur d’autres marchés, a-t-il déclaré.

«Amazon a utilisé sa position dominante sur le marché de la vente au détail en ligne pour gagner à tout prix», a déclaré Karl Racine, le procureur général du district de Columbia. «Il maximise ses profits au détriment des vendeurs et des consommateurs tiers, tout en nuisant à la concurrence, en étouffant l’innovation et en faisant illégalement basculer les règles du jeu en sa faveur.»

Jodi Seth, une porte-parole d’Amazon, a déclaré dans un communiqué que M. Racine « a exactement à l’envers – les vendeurs fixent leurs propres prix pour les produits qu’ils proposent dans notre magasin. » Elle a ajouté qu’Amazon se réservait le droit «de ne pas mettre en avant des offres à des clients dont les prix ne sont pas compétitifs».

La poursuite, déposée devant la Cour supérieure de DC, montre l’intérêt croissant pour les accusations selon lesquelles les pratiques agressives d’Amazon ont pressé les petites entreprises, tué l’innovation et lui ont donné le monopole du commerce à l’ère numérique.

La Federal Trade Commission a enquêté à huis clos pour savoir si l’entreprise avait violé les lois antitrust. Plusieurs États – dont la Californie, Washington et New York – ont mené leurs propres enquêtes. Et l’année dernière, Amazon a fait l’objet d’une vaste enquête du comité judiciaire de la Chambre sur le pouvoir des géants de la technologie, les législateurs pesant une législation qui pourrait restreindre l’entreprise.

Amazon a attiré une attention particulière de la part des critiques en raison de la nature radicale de son activité. Il exploite une opération d’hébergement Web dominante, une plate-forme de streaming qui rivalise avec Netflix et Hulu et s’est étendue aux épiceries physiques avec l’acquisition de Whole Foods.

Mais le procès intenté par M. Racine, un démocrate, concerne le cœur de son métier: la place de marché en ligne pour les commerçants extérieurs qui représente plus de la moitié des produits qu’elle commercialise.

Le problème est de savoir comment Amazon réglemente la tarification des produits figurant sur la liste des marchands sur son site Web. Amazon avait exigé des vendeurs qu’ils proposent des produits au même prix ou à des prix inférieurs comme ils le font sur d’autres sites Web, ce que l’on appelle une politique de «nation la plus favorisée». Les régulateurs en Europe, et plus tard le sénateur Richard Blumenthal, démocrate du Connecticut, ont remis en question la politique. En 2019, Amazon l’a retiré de son contrat de service avec les vendeurs aux États-Unis.

La plainte de M. Racine indique qu’Amazon a remplacé en 2019 la politique par «un substitut effectivement identique», qu’elle a appelé sa «politique de tarification équitable». Cette nouvelle politique, selon la plainte, permet à Amazon «d’imposer des sanctions» aux vendeurs qui proposent des prix plus bas ailleurs, même si cela leur coûte moins cher de lister sur d’autres plates-formes, y compris leur propre site Web.

Amazon a mis en place d’autres mesures pour limiter la baisse des prix ailleurs. Plus important encore, il supprimait parfois des boutons importants tels que «Acheter maintenant» et «Ajouter au panier» d’une page de liste de produits, ce qui compliquait l’achat de l’article par un acheteur. Les vendeurs disent que le changement réduit les ventes. La plainte indique qu’Amazon pourrait également bannir complètement les vendeurs de son site Web.

Certains vendeurs réagissent à la perte des boutons « Acheter maintenant » et « Ajouter au panier » en baissant leurs prix sur Amazon, mais d’autres augmentent leurs prix ailleurs ou choisissent de se lister uniquement sur Amazon, le plus grand site de commerce électronique du pays, pour éviter de perdre leurs annonces. Selon la plainte, «Walmart répond régulièrement aux demandes des commerçants d’augmenter les prix sur la plate-forme de vente au détail en ligne de Walmart, car les commerçants craignent qu’un prix inférieur sur Walmart ne compromette leur statut sur Amazon.»

En l’absence de la police, les vendeurs «pourraient vendre leurs produits eux-mêmes ou sur d’autres plates-formes de vente au détail en ligne à un prix inférieur à celui qu’ils vendent sur la plate-forme d’Amazon», a-t-il déclaré.

Les contrats de «nation la plus favorisée» sont communs à tous les secteurs, y compris celui de la câblodistribution avec des partenaires commerciaux dans les médias. Le bureau de M. Racine devra prouver comment les accords sur les prix ont nui aux autres vendeurs et étaient anticoncurrentiels.

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