100 millions de doses de vaccins maintenues en raison de problèmes de contamination, révélations émergentes

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WASHINGTON – Le directeur général d’Emergent BioSolutions, dont l’usine de Baltimore a ruiné des millions de doses de vaccin contre le coronavirus, a révélé pour la première fois mercredi que plus de 100 millions de doses du vaccin de Johnson & Johnson sont maintenant en attente alors que les régulateurs les vérifient pour une éventuelle contamination.

Au cours de plus de trois heures de témoignage devant un sous-comité de la Chambre, le directeur général, Robert G. Kramer, a calmement reconnu les conditions insalubres, y compris la moisissure et la peinture écaillée, à l’usine de Baltimore. Il a admis que Johnson & Johnson – pas Emergent – avait découvert des doses contaminées, et il a repoussé les questions agressives des démocrates sur ses ventes d’actions et des centaines de milliers de dollars de bonus pour les dirigeants d’entreprise.

L’usine d’Emergent à Bayview Baltimore a été contrainte d’arrêter ses opérations il y a un mois après que la contamination ait gâché l’équivalent de 15 millions de doses, mais M. Kramer a déclaré aux législateurs qu’il s’attendait à ce que l’installation reprenne la production «dans quelques jours». Il a dit qu’il prenait «très au sérieux» un rapport des organismes de réglementation fédéraux qui révélait des défauts de fabrication et acceptait «l’entière responsabilité».

« Personne n’est plus déçu que nous que nous ayons dû suspendre notre fabrication 24/7 de nouveau vaccin », a déclaré M. Kramer au panel, ajoutant: « Je m’excuse pour l’échec de nos contrôles. »

La comparution de M. Kramer devant le sous-comité spécial de la Chambre sur la crise du coronavirus, qui a ouvert une vaste enquête sur son entreprise, a offert au public son premier aperçu des hommes qui dirigent Emergent, un entrepreneur fédéral politiquement connecté qui domine un marché de niche en matière de préparation à la biodéfense. , avec le gouvernement américain comme principal client.

Témoignant virtuellement, M. Kramer a été rejoint par le fondateur et président exécutif de la société, Fuad El-Hibri, qui au cours des deux dernières décennies a transformé Emergent d’une petite entreprise de biotechnologie en une société avec un chiffre d’affaires annuel de 1,5 milliard de dollars. Les documents de rémunération des dirigeants rendus publics par le sous-comité montrent que le conseil d’administration de la société a félicité M. El-Hibri, qui a encaissé des actions et des options d’une valeur de plus de 42 millions de dollars l’année dernière, pour «avoir tiré parti de ses relations critiques avec les principaux clients, le Congrès et d’autres parties prenantes. « 

Parmi ces membres du Congrès se trouve le représentant Steve Scalise de la Louisiane, le républicain n ° 2 de la Chambre et le plus haut républicain du sous-comité de la Chambre. Les archives de la campagne fédérale montrent que depuis 2018, M. El-Hibri et son épouse ont fait don de plus de 150 000 $ à des groupes affiliés à M. Scalise. Le comité d’action politique de l’entreprise a donné environ 1,4 million de dollars au cours des 10 dernières années à des membres des deux partis.

M. El-Hibri a exprimé sa contrition mercredi. «L’incident de contamination croisée est inacceptable», a-t-il dit, «point final».

L’estimation de M. Kramer de 100 millions de doses en attente a ajouté 30 millions au nombre de doses de Johnson & Johnson qui sont effectivement mises en quarantaine en raison de préoccupations réglementaires concernant la contamination. Les autorités fédérales avaient précédemment estimé que l’équivalent d’environ 70 millions de doses – la plupart de celles destinées à un usage domestique – ne pourraient pas être libérées, en attendant des tests de pureté.

Les démocrates de la Chambre ont commencé leur enquête sur Emergent après que le New York Times ait documenté des mois de problèmes à l’usine de Baltimore, notamment l’incapacité de désinfecter correctement l’équipement et de se protéger contre la contamination virale et bactérienne.

Quelques heures avant le début de l’audience, les membres du personnel du comité ont libéré audits confidentiels, précédemment rapporté par The Times, qui citait des violations répétées des normes de fabrication. Un des meilleurs experts fédéraux de la fabrication fait écho à ces préoccupations dans un rapport de juin 2020, avertissant qu’Emergent manquait de personnel formé et d’un contrôle qualité adéquat.

«La chambre de mon fils adolescent donne à votre établissement une course pour son argent», a déclaré le représentant Raja Krishnamoorthi, démocrate de l’Illinois, à M. Kramer.

M. Kramer a d’abord témoigné que la contamination des doses de Johnson & Johnson «avait été identifiée grâce à nos procédures de contrôle de la qualité et à nos freins et contrepoids». Mais sous l’interrogation, il a reconnu qu’un laboratoire Johnson & Johnson aux Pays-Bas avait décelé le problème. Johnson & Johnson a embauché Emergent pour produire son vaccin et, sur l’insistance de l’administration Biden, affirme désormais un plus grand contrôle sur la plante.

Le gouvernement fédéral a attribué à Emergent un contrat de 628 millions de dollars l’année dernière, principalement pour réserver de l’espace à l’usine de Baltimore pour la production de vaccins. Entre autres choses, les législateurs cherchent à savoir si l’entreprise a tiré parti de ses contacts avec un haut responsable de l’administration Trump, le Dr Robert Kadlec, pour remporter ce contrat et si les fonctionnaires fédéraux ont ignoré les lacunes connues en donnant à Emergent le travail.

M. El-Hibri a déclaré aux législateurs que le gouvernement et Johnson & Johnson étaient conscients des risques.

«Tout le monde est entré dans cette affaire les yeux grands ouverts, à savoir qu’il s’agit d’une installation qui n’avait jamais fabriqué de produit sous licence auparavant», a-t-il déclaré. Alors que l’usine de Baltimore n’était «pas en parfait état – loin de là», il a fait valoir que l’installation «avait le plus haut niveau de disponibilité opérationnelle» parmi les usines que le gouvernement devait choisir.

Pour les républicains, y compris M. Scalise, la session de mercredi est devenue un moyen de défendre Emergent et l’administration Trump, et de soulever d’autres problèmes liés aux virus: la théorie non prouvée selon laquelle le coronavirus a fui d’un laboratoire en Chine, les «mensonges du Parti communiste chinois», masquent les mandats et l’appel de l’administration Biden pour une dérogation d’un accord international de propriété intellectuelle.

«Vous êtes une entreprise réputée qui a fait le travail de Yeoman pour protéger ce pays en matière de biodéfense», s’est exclamé le représentant Mark E. Green, républicain du Tennessee, ajoutant: «Vous avez donc donné à vos amis un bonus pour leur travail incroyable.»

Emergent est habile à travailler à Washington. Son conseil d’administration est rempli d’anciens représentants du gouvernement et les divulgations de lobbying du Sénat montrent que l’entreprise a dépensé en moyenne 3 millions de dollars par an en lobbying au cours de la dernière décennie. C’est à peu près la même chose que deux géants pharmaceutiques, AstraZeneca et Bristol Myers Squibb, dont les revenus annuels sont au moins 17 fois plus élevés.

Les démocrates ont pressé M. Kramer et M. El-Hibri de leurs contacts avec le Dr Kadlec, qui avait auparavant consulté pour Emergent. Des documents montrent qu’Emergent a accepté de lui verser 120 000 $ annuellement entre 2012 et 2015 pour son travail de consultant, et qu’il a recommandé que Emergent reçoive une «cote de priorité» afin que le contrat puisse être approuvé rapidement. Le Dr Kadlec a déclaré qu’il n’avait pas négocié l’accord mais l’avait signé.

«Est-ce que vous-même ou d’autres cadres d’Emergent avez parlé ou socialisé avec le Dr Kadlec pendant l’émission de ces contrats?» La représentante Nydia M. Velázquez, démocrate de New York, a demandé à M. Kramer.

«Membre du Congrès», répondit-il prudemment, «Je n’ai eu aucune conversation avec le Dr Kadlec à ce sujet.»

Le gouvernement a jusqu’à présent versé 271 millions de dollars à Emergent, même si les régulateurs américains n’ont pas encore autorisé une seule dose de vaccin produit à l’usine de Baltimore.

Une enquête du Times a été trouvée qu’Emergent a exercé une influence considérable sur le stock stratégique national, la réserve médicale d’urgence du pays; certaines années, le vaccin anti-anthrax de la société a représenté jusqu’à la moitié du budget du stock.

L’enquête a révélé que certains responsables fédéraux estimaient que l’entreprise escroquait les contribuables – un problème qui a également été soulevé lors de l’audience de mercredi lorsque la représentante Carolyn B.Maloney, démocrate de New York, a exigé de savoir combien il en coûtait pour fabriquer le vaccin et ce qu’il vendait. pour. M. El-Hibri a promis de fournir les informations plus tard.

Les dirigeants de l’entreprise considèrent également leur travail sur les coronavirus comme l’un des «principaux moteurs» de ses revenus 2020, selon un mémorandum publié mercredi par les membres du personnel du comité. Les dirigeants ont été récompensés pour ce que le conseil d’administration de la société a qualifié de «performance d’entreprise globale exemplaire en 2020, y compris une surperformance significative des objectifs de revenus et de bénéfices».

M. Kramer a reçu une prime en espèces de 1,2 million de dollars en 2020, selon les archives, et a également vendu pour environ 10 millions de dollars d’actions cette année, dans des transactions qui, selon lui, étaient planifiées à l’avance et approuvées par la société. Trois des vice-présidents exécutifs de la société ont reçu des primes allant de 445 000 $ à 462 000 $ chacun.

Sean Kirk, le dirigeant responsable de la supervision des opérations de développement et de fabrication sur tous les sites de fabrication d’Emergent, a reçu une prime spéciale de 100000 $ l’année dernière, en plus de sa prime régulière de 320611 $, en partie pour avoir élargi la capacité de fabrication sous contrat de l’entreprise pour répondre à Covid- 19, montrent les documents. M. Kirk est maintenant en congé personnel.

Les fonctionnaires émergents «semblent avoir gaspillé l’argent des contribuables tout en se remplissant les poches», a accusé Mme Maloney.

M. Krishnamoorthi a demandé à M. Kramer s’il envisageait de remettre sa prime aux contribuables américains.

«Je ne prendrai pas cet engagement», a répondu M. Kramer.

«Je ne le pensais pas», rétorqua M. Krishnamoorthi.

Rebecca R. Ruiz contribution aux rapports.

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