Une expédition au secret du port de New York, Transient Island

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Une complication à laquelle est confrontée toute expédition à Oyster Island, un bout de terre à environ 800 mètres au sud-ouest de la Statue de la Liberté, est que la plupart du temps l’île n’est pas là. Pour cette raison, peut-être, il est rarement marqué sur les cartes — autre complication. L’une des dernières cartes à noter l’île Oyster par son nom a été publiée par l’US Coast Survey, en 1844, et depuis lors, elle a été principalement décrite comme un danger sous-marin – marqué sur les applications maritimes, par exemple, comme « zone défectueuse », un simple risque de navigation. C’est un vestige des parcs à huîtres qui entouraient Liberty et Ellis Islands à la fin des années vingt, époque à laquelle ils avaient été contaminés par les eaux usées, les toxines industrielles et le dragage. L’île aux huîtres est avant tout une île engloutie, mais elle revient occasionnellement lorsque la lune est à la fois pleine et particulièrement proche, comme il y a quelques semaines, lorsqu’une marée exceptionnellement basse offrait une fenêtre de deux heures au cours de laquelle un petit groupe s’y est posé pour explorer .

Six personnes sont arrivées sur la côte ouest de l’île en deux groupes, le premier en provenance de Brooklyn, via l’East River, à quelques kilomètres de là ; la seconde une vingtaine de minutes plus tard, via le continent nord-américain (New Jersey). Pour le deuxième groupe, s’approchant du Liberty State Park, le profil désespérément bas de l’île faisait apparaître les membres du premier groupe comme s’ils marchaient sur l’eau. Au moment où le deuxième groupe est arrivé, le caractère insulaire du relief apparaissant soudainement était clair : une plage en forme de parenthèse, plus épaisse et plus haute au milieu, avec des barres rocheuses effilées à chaque extrémité. En quelques minutes, juste après 4 heures PM, lorsque le niveau d’eau à la batterie était à moins d’un demi-pied, le plus bas de l’après-midi, quelques mesures ont été effectuées. Le périmètre de l’île était calculé à quatre cent dix-huit pieds ; la distance à son point le plus large était d’environ trente pieds. Se tenir à une extrémité de l’île et regarder à l’autre extrémité, c’était comme se tenir au milieu d’un quai de métro et faire signe à un ami au bout de la station. Si Oyster Island était une rame de métro aux heures de pointe, elle pourrait contenir huit cents passagers debout. Plus s’ils étaient prêts à se mouiller les chevilles.

Une enquête rapide sur la flore et la faune de l’île a révélé des couteaux ; escargots lunaires; beaucoup de coquilles d’huîtres sans huîtres; les moules, enfouies juste sous la surface de l’île (apparemment maintenues en place par de gros rochers, une possible clé géologique de la ténacité de l’île) ; une éponge à barbe rousse, ou Microciona prolifère; et, en bordure du côté sous le vent, des algues vertes qui avaient colonisé l’intérieur d’un pneu d’automobile, un havre de verdure dans un havre. Les arpenteurs ont débattu de l’origine des nombreuses formations de sable miniatures en forme de piston de toilette qui étaient délicates et translucides lorsqu’elles étaient exposées au soleil, déterminant finalement qu’il s’agissait des enveloppes d’œufs des escargots de la lune, appelées colliers de sable. Dans « Seashells of North America », R. Tucker Abbott fait référence aux escargots lunaires comme « parmi les gastéropodes carnivores les plus actifs ». Ils peuvent manger trois à quatre petites palourdes par jour, tenant les bivalves avec leur pied tout en perçant la coquille à l’aide d’un acide corrosif. Leurs coquilles abandonnées ressemblent à de petites îles artificielles modernes, en béton et imperméables, mais pas comme tout dans le port.

« Je n’aurais pas accepté votre travail si j’avais su que je travaillerais à domicile pendant un an. »
Caricature d’Avi Steinberg

Après environ une heure, l’arpentage de l’île aux huîtres s’est dégradé en pataugeant hors de son rivage en train de disparaître rapidement, dans une eau qui, malgré sa mauvaise réputation, était claire et agréable et belle. Un pique-nique a été aménagé sur une couverture sur le point culminant de l’île, à une altitude de peut-être un pied au-dessus de l’eau, bien que techniquement encore en dessous du niveau de la mer. La vue depuis ce qui a brièvement servi de Oyster Island Heights offrait un panorama de la ville : Todt Hill, sur Staten Island ; les collines du cimetière de Green-Wood, à Brooklyn ; les ponts de Brooklyn, Manhattan et Williamsburg se battent pour se battre sur l’East River ; les collines nouvellement construites de Governors Island; et les tours de verre du centre-ville de Brooklyn, Manhattan et Jersey City, toutes mélangées comme une seule créature épineuse.

La deuxième des deux heures de vie d’Oyster Island au-dessus de l’eau s’est déroulée plus rapidement que la première, ou semblait l’être. A cinq heures, la lune apportait la marée. Il y avait une frénésie de mouvement parmi les insulaires temporaires. La marée mesurait un quart de pouce négatif à la batterie, et une seconde mesure précipitée du périmètre arriva à cent vingt-trois pieds. Regarder l’île disparaître était comme avoir un aperçu de l’avenir de la ville de New York, chaque vague se rapprochant du centre sec, la marée montant. L’inondation se produit rapidement, ou plus rapidement que vous ne le pensez, même lorsque vous vous y attendez, et, si elle est initialement terrifiante, une fois que tout est rangé en toute sécurité, elle redevient incroyable. Avant que vous ne vous en rendiez compte, vous êtes retourné à votre bateau, regardant en arrière une île qui s’est éloignée. ♦

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