«Test Pattern», révisé: Un brillant début examine les séquelles d’une agression sexuelle

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Le premier long métrage brillant de Shatara Michelle Ford, « Test Pattern » (qui est maintenant dans les cinémas virtuels via Marquee Kino), suit une jeune femme à Austin, au Texas, nommée Renesha (Brittany S. Hall), qui rencontre un jeune homme nommé Evan (Will Brill) dans un club. Une relation amoureuse se développe rapidement entre eux, et bientôt ils vivent ensemble. Elle est une dirigeante du développement d’entreprise; c’est un tatoueur. Elle est noire; il est blanc, bien qu’ils ne discutent jamais de leur identité raciale dans le film. En regardant, je me suis retrouvé absorbé dans leur histoire, quoique d’une manière inhabituelle. Il était évident dès le départ que les choses entre les deux étaient trop belles pour être vraies, qu’il y avait des problèmes inexprimés au paradis. Lorsque le problème est survenu, cependant, il semblait né non des idiosyncrasies complexes d’une romance réelle, mais d’un ensemble de forces systémiques. Les personnages sont soigneusement réfléchis et observés avec précision, et faits de la substance discernable de la vie, avec des intentions, des intérêts et des réponses émotionnelles tout à fait plausibles. Pourtant, leur histoire dans «Test Pattern» semble conçue non pas dans le but de révéler leur vie intérieure uniquement, mais pour mettre la société dans son ensemble à l’épreuve. Le film est, en effet, un laboratoire cinématographique – non pas un film expérimental mais un film qui est une expérience en action. Le réalisme apparent du film est au service d’une abstraction analytique audacieuse.

Ford, en collaboration avec les éditeurs Katy Miller et Matt Tassone, réalise ce concept avec un sens de la forme cahoteux dont l’impact intellectuel est presque physique dans son intensité. La manière audacieuse du film avec le temps et la mémoire est évidente dès le début; il commence par une scène qui donne le ton, bien que son timing, jusqu’à mi-parcours, reste flou – une scène isolée et décontextualisée d’une femme noire et d’un homme blanc dans une rencontre sexuelle ambiguë. (Il est impossible de trouver les idées dans « Test Pattern » de manière significative sans discuter de ses principaux points de l’intrigue, donc spoilers à venir.) Après avoir entré une relation avec Evan et emménager avec lui, Renesha réalise également son ambition de longue date de quitter le monde de l’entreprise: elle prend un poste de directrice du développement dans une organisation à but non lucratif. De retour de son premier jour de travail, elle entend parler d’une amie nommée Amber (Gail Bean), qui l’invite à une soirée dans un club, et elle passe ce qu’Evan appelle une «soirée entre filles», prévoyant de la garder sobre et pour éviter de boire.

Au club, Amber (qui est également Black) et Renesha discutent de la politique de leur vie quotidienne. Leurs deux lieux de travail sont majoritairement blancs. Amber dit qu’elle entend ses collègues louer Donald Trump; Renesha dit qu’elle évite de discuter de politique au travail parce que, comme elle le dit, le monde à but non lucratif n’est pas complètement libéral. Ils citent la mort de Sandra Bland comme un exemple de la politique aveugle du Texas, et Amber aspire à s’enfuir, à New York ou à San Diego, « parce que le Texas va me faire tuer. » Pendant qu’ils parlent, deux hommes blancs (Drew Fuller et Ben Levin) approchent les femmes en approuvant avec enthousiasme ces opinions politiques – c’est le seul moment du film où des hommes et des femmes, des Noirs et des Blancs, discutent ensemble de questions politiques , et c’est une ruse écœurante.

Ce qui suit est une agression sexuelle: les hommes cajolent et flirtent avec les femmes, puis les droguent, et l’un d’eux emmène Renesha – étourdie, puis inconsciente – dans une chambre d’hôtel et la viole. «Test Pattern» montre, avec une précision angoissante, comment les prédateurs manœuvrent Renesha et Amber pour qu’ils prennent des décisions clairement imprudentes, et le montre sans atténuer d’aucune façon l’horreur criminelle et morale des actions des assaillants ou blâmer les victimes. Il y a un cadre conceptuel derrière la décision de Ford de mettre au premier plan les détails du crime. En mettant en évidence les étapes à la fois pratiques et psychologiques qu’il implique, le film – comme une radiographie – révèle les fractures cachées de la société, les fissures du système qui mettent le corps et l’esprit, la vie privée et la responsabilité civique, gravement menacées.

Le lendemain matin, l’attaquant de Renesha la dépose chez Amber, et Evan la rencontre là-bas. Elle se souvient vaguement de ce qui s’est passé et s’excuse auprès d’Evan, qui dit qu’elle n’a pas à s’excuser. Ici, le film introduit une autre question de consentement, qui affiche une prérogative masculine d’un autre ordre – et que le film associe subtilement et conceptuellement à d’autres abus, qu’ils soient criminels ou tout à fait juridiques. Renesha veut rentrer chez elle, mais Evan insiste pour qu’ils aillent à l’hôpital – afin qu’elle puisse être examinée médico-légale, au moyen d’un soi-disant kit de viol. Ce qui suit est une odyssée complexe, épuisante et inquiétante, alors que Renesha et Evan sont obligés de se rendre d’hôpital en hôpital à la recherche d’un établissement qui dispose à la fois d’un kit de viol et de membres du personnel autorisés à l’utiliser. En cours de route, une autre forme de déprédation, politique et administrative, est dramatisée: même pour voir une pratiquante, Renesha doit laisser sa carte d’identité à une réceptionniste – et signer un formulaire acceptant toutes les accusations, afin de la récupérer. ID de retour. Ce moment d’horreur, chargé de la perspective de factures onéreuses et de dettes déraisonnables, saisit brièvement mais puissamment la disgrâce du système de santé américain.

Les fardeaux absurdes infligés par le système ont un côté physique – Evan dit à Renesha qu’elle doit se retenir de faire pipi pour pouvoir fournir un échantillon d’urine pour le kit de viol quand ils en trouvent un. Cela donne au voyage de Renesha d’hôpital en hôpital une agonie, une frustration et une indignité supplémentaires. Ce qui reste non déclaré, cependant, et non discuté est le motif d’Evan pour exhorter Renesha à se soumettre à un examen médico-légal. Est-il en train de déplacer sa propre colère – même contre Renesha – vers le désir de se venger de son agresseur? Veut-elle elle-même poursuivre l’examen ou le fait-elle pour satisfaire, apaiser ou d’une manière ou d’une autre compenser Evan? Une série de flashbacks, conçus de manière incisive et placés avec un sens aigu du timing comme un rasoir, indiquent des failles dans la relation du couple même dans les bons moments – pas nécessairement des moments difficiles ou insurmontables, mais qui, comme les points faibles d’un système médical, l’établissement (ou, on ne peut s’empêcher de penser à la lumière des événements récents au Texas, un réseau électrique), rendent plus difficile l’absorption du stress. De plus, le film laisse entendre que lorsqu’une panne systémique survient, ce sera plus catastrophique pour les Noirs, en particulier pour les femmes noires. Le silence qui entoure Renesha et Evan – le silence sur leurs identités, le silence sur la poursuite trépidante d’un test de viol, le silence sur les échecs des systèmes médical et juridique – est un silence qui résonne dans les couloirs du pouvoir, et à travers l’histoire. «Test Pattern», en ce sens, est un écho d’un écho, une convergence de cinéma socioscientifique et de cris étouffés de douleur qui semblent conçus, de manière urgente et précise, pour briser le silence.

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