Roland-Garros revient, avec la prochaine grande rivalité de Hope for Tennis

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Depuis février, quand Naomi Osaka a remporté l’Open d’Australie, aucune joueuse du circuit féminin n’a été meilleure qu’Ash Barty. Elle a un an et demi de plus qu’Osaka mais quand même semble être un nouveau visage dans le jeu en simple – elle a passé ses premières années professionnelles à se concentrer principalement sur le double et n’a pas joué du tout l’année dernière, après COVID a émergé. Mais elle avait terminé 2019 en tant que joueuse n°1 mondiale, et la suspension de la tournée signifiait qu’elle conservait ce classement pour 2020. Au cours des derniers mois, elle est passée des courts nord-américains à la terre battue européenne, de l’isolement forcé dans des chambres d’hôtel au tennis dans des arènes presque vides, le tout loin d’elle Maison australienne, où elle ne compte pas revenir avant l’automne. (Si elle était revenue ce printemps, elle aurait peut-être dû mettre en quarantaine pendant des semaines et renoncer à des événements.) Elle a continué à gagner avec son jeu sur tous les terrains, ses variations de rythme et d’effets, et sa façon réfléchie de construire des points. Avant l’Open de France, qui commence ce week-end, et qu’elle a remporté il y a deux ans, elle avait l’air tout à fait digne de son premier classement. Elle a été quelque chose.

En ce qui concerne les points de classement, la concurrente la plus proche de Barty au cours de cette séquence a été Aryna Sabalenka, une Biélorusse de vingt-trois ans mesurant près de six pieds dont le service de coup de canon a parcouru cent trente-trois milles. par heure – et l’agression de base est devenue suffisamment constante pour faire d’elle une terreur d’une semaine après l’autre pour les adversaires, et l’a hissée au 4e rang mondial, derrière Barty, Osaka et Simona Halep. Elle ne joue pas le jeu de broyage que l’on associe à la terre battue, mais, malgré tout, à Paris, à Roland-Garros, elle, comme Barty, sera parmi les favorites pour faire un deep run, et éventuellement gagner. (Halep, qui possède peut-être les meilleures compétences sur terre battue de toutes les femmes du circuit, est écartée d’une déchirure au mollet.)

L’un des derniers tournois que Barty a joué en 2019, avant de remporter la finale WTA et de l’emmener COVID hiatus, était en Chine, à l’Open de Wuhan, de tous les lieux. Là, elle a affronté Sabalenka en demi-finale et a perdu un match serré, 5-7, 4-6. En mars dernier, après le retour de Barty, ils se sont affrontés à nouveau, jouant un trois sets à Miami, sur un terrain dur – un match de quart de finale qui a été l’un des plus convaincants de la saison jusqu’à présent. Ils se sont allumés pendant un après-midi flétrissant, jusqu’à ce que Barty réussisse à obtenir la victoire, 6–4, 6–7 (5), 6–3. (Elle a remporté le tournoi.) Au cours des dernières semaines, Barty et Sabalenka se sont rencontrés deux fois en finale de tournois sur terre battue qui servent de préparatifs clés à Roland-Garros : à Stuttgart, Barty a remporté trois ensembles; à Madrid, Sabalenka a gagné en trois sets durement disputés. C’est tout pour dire que Barty et Sabalenka, avec leur athlétisme et leur dynamisme communs, leurs styles de jeu contrastés et leur habitude à l’instant de se retrouver face au filet dans les grands matchs, ont l’étoffe de rivaux.

Doigts croisés. Le tennis féminin a trop longtemps été dépourvu de rivalités. Pendant des années, voire des décennies, il n’y a eu rien de comparable Federer contre Nadal, ou alors Nadal contre Djokovic, ou alors Djokovic contre. Federer. Le football féminin revendique la plus grande rivalité de tennis de tous les temps, sans doute la plus grande rivalité de tous les sports : Chris Evert contre Martina Navratilova. Droitier contre gaucher, fondeur contre net-rusher, Evert et Navratilova ont disputé quatre-vingts matches, dont soixante finales de tournois, dont quatorze finales du Grand Chelem. Ils se sont affrontés pendant une grande partie de deux décennies et sont devenus des amis. Cette rivalité a pris fin il y a plus de trente ans, mais elle est rappelée par les fans comme si c’était hier. Aucune rivalité sur le circuit féminin n’est encore venue évincer la mémoire.

Les grandes rivalités tennistiques se construisent sur des exigences redoutables. Les deux joueurs doivent se rencontrer régulièrement, ou assez régulièrement, lors des derniers jours cruciaux des tournois. Cela signifie que les deux joueurs doivent s’affronter sur différentes surfaces tout au long de la saison, doivent rester relativement sans blessure, doivent faire de leur mieux lors des matchs conséquents et doivent continuer à jouer au sommet ou près du sommet de leurs matchs pendant des années. Cela n’a jamais été facile, mais c’était plus facile à l’époque d’Evert et de Navratilova, car le jeu et la tournée étaient moins pénibles pour le corps et la psyché des joueurs. Pour atteindre une finale ou une demi-finale aujourd’hui, il faut vaincre plus de bonnes joueuses que dans les années 80 : la mondialisation du jeu et l’argent que les femmes peuvent gagner en jouant au tennis par rapport à d’autres sports, ce qui contribue à attirer les meilleures athlètes féminines dans le monde au jeu—a approfondi le domaine immensément. Il y a tellement de talent. Si vous êtes l’une des meilleures joueuses du circuit féminin aujourd’hui et que votre adversaire au début d’un tour est classée n ° 28, vous feriez mieux d’apporter votre match A, ou vous tomberez, comme Osaka l’a fait avec l’Américaine Jessica. Pegula, il y a quelques semaines, à Rome.

Exactement une joueuse du football féminin à cette époque a coché toutes les cases pour être la grande rivale de quelqu’un : Serena Williams. Mais personne n’a été en mesure de rivaliser avec elle pendant une période prolongée. Sa soeur Vénus, Maria Sharapova, et Victoria Azarenka se sont chacune retrouvées face à face avec elle pendant un certain temps. Puis Serena a commencé à les battre confortablement, puis, le plus souvent, elle a commencé à les battre violemment. La joueuse qui a le mieux réussi à être une rivale de Serena était Justine Henin, une belge agile avec un revers à une main résolu et un jeu de jambes splendide. Elle avait un record de victoires contre Williams sur terre battue (4-1) et, au grand dam de Serena, un record de victoires contre elle dans les tournois du Grand Chelem (4-3). Elle était 2-0 contre Serena à Roland-Garros. Mais, à vingt-cinq ans, elle se retira — pour ce qui s’avéra être la première fois ; elle a fait un bref retour quelques années plus tard, mais pas avant de rencontrer à nouveau Williams, à Miami, et de se faire écraser par elle, 2-6, 0-6. Les matchs déséquilibrés ne sont pas, pour la plupart, l’étoffe d’une rivalité.

Barty et Sabalenka n’ont pas joué de matchs déséquilibrés. Ils ont joué au tennis concentré et inflexible dans le genre de compétitions tendues et chargées de faits saillants qui révèlent la promesse du jeu. On espère qu’ils tiendront cette promesse et trouveront un moyen de s’affronter, encore et encore, pendant des années.


Favoris des New-Yorkais

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