Que diffuser de toute urgence : « Compensation », un classique moderne sauvé

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Les films en streaming doivent être abordés avec un sentiment d’urgence, en raison du risque qu’un grand film nouvellement disponible ne devienne à nouveau indisponible. Bien que Criterion Channel, qui a récemment rendu sa programmation toujours aussi admirable encore plus large et artistiquement ambitieuse, réédite généralement des films déjà sortis en salles, son offre du film de Zeinabu irene Davis « Compensation », de 1999, pourrait être considéré comme une nouvelle sortie – pour autant que je sache, il n’a été projeté que dans des festivals et des séries spéciales, et n’a jamais été dans les salles pendant une semaine consécutive. Ce seul fait rend sa disponibilité en streaming d’autant plus essentielle et constitue un reproche véhément adressé à l’industrie cinématographique dans son ensemble : « Compensation » est l’un des plus grands films indépendants américains jamais réalisés, et sa présence sur le site Criterion devrait être un prélude à sa canonisation (y compris sur DVD/Blu-ray dans la Collection Criterion) comme un classique durable.

Le titre est emprunté à un poème sur l’amour et la mort, de Paul Laurence Dunbar, qui sert de préface au film et figure également avec force dans le drame. Le film est l’histoire de deux femmes noires qui sont liées par les échos de l’histoire. Malindy Brown, qui a émigré du Mississippi à Chicago au cours de la première décennie du XXe siècle, est une écrivaine et militante qui gagne sa vie en travaillant de manière indépendante en tant que couturière. Malaika Brown, qui vit à Chicago dans les années 90, est imprimeur et graphiste. (Bien que le film ait été créé en 1999, la production a commencé en 1993.) Les deux femmes sont sourdes (elles sont interprétées par l’actrice sourde Michelle A. Banks), et toutes deux se rencontrent et tombent amoureuses d’hommes entendants—Malaika avec Nico Jones, un bibliothécaire, Malindy avec Arthur Jones, un travailleur de la viande et un autre migrant. du Mississippi. Dans une scène poignante de la première rencontre de ce dernier couple, Malindy écrit à Arthur, sur un petit tableau, qu’elle ne peut pas entendre, et il répond qu’il ne sait pas lire. (Les deux réunions ont lieu sur la même plage, au bord du lac ; les deux hommes sont joués par John Earl Jelks.)

Le film, entrecoupant des scènes de l’époque de Malindy et du monde moderne de Malaika, est tourné en noir et blanc et les relie tant sur le plan tonal que thématique. La dramatisation du monde de Malindy par Davis est étonnamment détaillée et riche. En substance, elle dote le passé d’une multitude de références bien recherchées qui font revivre la culture noire de l’époque. Sur la forme, elle s’appuie sur une technique déjà banalisée par Ken Burns mais qu’elle transforme en une forme de dévotion spirituelle et d’audace esthétique – elle rassemble un trésor de photographies historiques et les filme en déplaçant la caméra, pour reproduire la grue et travellings, et le fait avec un sens du lieu, du ton et de la texture qui évoquent la vie intérieure du passé. Les scènes dramatiques de la vie de Malindy – ses débuts dans le Mississippi, ses amitiés, son écriture, son plaidoyer, sa relation gracieuse avec Arthur – se mêlent au style et à la manière des photographies à travers les performances posées et composées des acteurs, ainsi que les styles physiques des vêtements et des paramètres. Une bande-son envoûtante mélange musique, effets et discours d’une manière qui n’est ni entièrement naturaliste ni tout à fait irréelle, mais qui plane au-dessus de l’action avec le pouvoir de la mémoire collective.

Une scène du cinéma primitif, dans laquelle Malindy et Arthur assistent à une exposition de travail au nickelodéon d’une société de cinéma noire, correspond, avec une ironie sinistre, à une scène de Malaika et Nico essayant de trouver quelque chose à voir dans un multiplexe où aucun des les offres sont faites par des cinéastes noirs et débattent entre « Sleepless in Seattle » et « Last Action Hero ». Malindy, en tant que femme sourde, est relativement isolée, alors que pour Malaika, l’identité sourde est à la fois une question de communauté et de droits civils. Pour les deux femmes, la possibilité d’une relation durable entre une femme sourde et un homme entendant est remise en question ; Davis filme ces romances avec chaleur, tendresse et humour qui reflètent (en performances et en images) leur grandeur spirituelle. Surtout, les romances durement gagnées des deux femmes font face aux agonies implacables des crises médicales emblématiques de leurs époques respectives, qui ombragent les femmes avec «la bénédiction de la mort», comme le dit Dunbar, dans la conclusion de son poème. Sur le plan cinématographique, Davis relève le défi de dépeindre la dimension métaphysique de la mort dans la vie avec une séquence noble et lyrique qui introduit l’art et la musique africains dans les luttes pratiques à portée de main. Elle ne se contente pas d’ajouter à l’action une histoire expressément esthétique ; plutôt, elle dérive et extrait cette histoire esthétique de l’action, comme un inconscient créateur. Le jeudi 3 juin aurait marqué le quatre-vingt-dix-neuvième anniversaire de feu le réalisateur français Alain Resnais, dont toute la carrière a été consacrée à l’esthétique et à la politique de la mémoire et de l’histoire. Aucun cinéaste américain n’a suivi ses traces de manière aussi originale ou aussi satisfaisante que Davis dans « Compensation ». L’absence de sortie du film n’est qu’une de ses propres tragédies historiques – l’autre est que Davis n’a pas eu la chance de faire un autre long métrage.


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