Pourquoi Bitcoin est mauvais pour l’environnement

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L’argent, dit-on souvent, est une fiction partagée. Je vous donne un bout de papier ou, plus probablement de nos jours, un morceau de plastique. Vous me donnez des œufs ou du beurre ou un Frappuccino au chocolat blanc et au moka, et nous repartons tous les deux satisfaits. Avec la crypto-monnaie, l’arrangement ressemble plus à une métafiction partagée, et l’instabilité du genre fait probablement partie du frisson. Dogecoin, une crypto-monnaie créée comme une parodie, a augmenté de valeur de huit mille pour cent depuis janvier, en raison d’une combinaison de Style GameStop tweets pompants et boosterish d’Elon Musk. Mardi, que les bailleurs de fonds ont proclamé DogeDay, la crypto-monnaie était évaluée à plus de cinquante milliards de dollars, ce qui est plus que la capitalisation boursière de Ford. Coinbase, un échange de crypto-monnaie, est devenu public mercredi dernier; presque immédiatement, ça valait plus que GM

L’intégration de la crypto-monnaie, comme on l’appelle, est évidemment un gros problème pour le monde de la finance. C’est aussi un gros problème pour le monde, eh bien, le monde. Cela est particulièrement vrai dans le cas de l’ur-crypto-monnaie, Bitcoin. Comme Dogecoin, le bitcoin a récemment pris de la valeur. En avril 2020, une pièce valait environ sept mille dollars; aujourd’hui, il vaut plus de cinquante-cinq mille. (Il a atteint un record de 64 895,22 $ le 14 avril, mais a depuis diminué.) Alors que le coût d’investissement dans le bitcoin a grimpé en flèche, le profit potentiel de son «extraction» a également augmenté. L’exploitation minière de Bitcoin est, bien sûr, purement métaphorique, mais les résultats peuvent être tout aussi destructeurs qu’avec la réalité.

Selon l’indice de consommation d’électricité de Cambridge Bitcoin, les opérations d’extraction de bitcoins dans le monde utilise maintenant de l’énergie à raison de près de cent vingt térawattheures par an. Il s’agit de la consommation annuelle d’électricité domestique de toute la nation suédoise. Selon le site Web Digiconomist, une seule transaction bitcoin utilise la même quantité de puissance que le ménage américain moyen consomme en un mois et est responsable d’environ un million de fois plus d’émissions de carbone qu’une seule transaction Visa. À un moment où le monde a désespérément besoin de réduire les émissions de carbone, est-il logique de consacrer la valeur d’une Suède d’électricité à une monnaie virtuelle? La réponse semble, assez clairement, être non. Et pourtant, nous y sommes.

La centrale de Greenidge à Dresde, New York, se trouve sur les rives du lac Seneca, à environ une heure au sud-est de Rochester. Il a été construit à l’origine dans les années trente pour fonctionner au charbon; au fil des décennies, de nouvelles unités ont été ajoutées et les plus anciennes ont été fermées. La centrale a cessé ses activités en 2011 et elle est restée inactive jusqu’à ce qu’elle soit achetée par une société de capital-investissement et convertie pour fonctionner au gaz naturel. En 2017, sous la propriété de Greenidge Generation Holdings, l’usine aurait commencé à fonctionner comme une «centrale à peaker», pour fournir de l’électricité au réseau pendant les périodes de forte demande. (Un porte-parole a noté que l’usine «est autorisée à fonctionner 24 heures sur 24, 7 jours sur 7».) Puis, en 2019, il a été annoncé que l’usine alimenterait l’extraction de bitcoins.

L’exploitation minière est le processus par lequel le bitcoin est à la fois créé et pris en compte. Au lieu d’être compensées par, disons, une banque, les transactions Bitcoin sont enregistrées par un réseau décentralisé – une blockchain. Les mineurs se font concurrence pour enregistrer le dernier «bloc» de transactions en résolvant des énigmes cryptographiques. Le premier à la solution est récompensé par du bitcoin fraîchement frappé. Les mineurs reçoivent aujourd’hui 6,25 bitcoins par bloc, qui, aux valeurs actuelles, valent plus de trois cent mille dollars.

On ne sait pas exactement qui a imaginé Bitcoin, donc personne ne sait ce que cette personne (ou ces personnes) pensait lorsque les protocoles de minage ont été établis pour la première fois. Mais, comme Ari Juels, informaticien chez Cornell Tech, me l’a récemment expliqué, l’arrangement semble avoir été conçu avec l’équité à l’esprit. Quiconque consacrerait un processeur à l’entreprise aurait autant d’intérêt que n’importe qui d’autre dans le résultat. Comme c’est souvent le cas, cependant, l’idéal a été bientôt renversé.

«Ce qui a été rapidement découvert, c’est que les dispositifs informatiques spécialisés – appelés plates-formes minières – sont beaucoup, beaucoup plus efficaces pour résoudre ces énigmes», a déclaré Juels. «Et, en plus, il y a des économies d’échelle dans le fonctionnement de ces groupes miniers. Ainsi, le processus d’exploitation minière, qui était à l’origine mené par une fédération peu structurée de participants vraisemblablement individuels dotés d’appareils informatiques ordinaires, est maintenant fortement consolidé.

Parce que les «fermes» de plates-formes, qui sont essentiellement comme des fermes de serveurs, consomment beaucoup d’énergie, les opérations d’extraction de bitcoins ont tendance à chasser l’électricité bon marché. Aujourd’hui, environ soixante-dix pour cent de l’exploitation minière de bitcoins a lieu en Chine. (Une étude récente a constaté que la consommation d’électricité associée pourrait «potentiellement saper» les efforts de la Chine pour réduire ses émissions de carbone.) La Russie est également un centre d’extraction de bitcoins – il y a de grandes opérations en Sibérie, où les températures froides aident à empêcher les plates-formes de surchauffer – tout comme l’Iran, où l’électricité est subventionnée.

Aux États-Unis, qui abritent environ 7% de l’exploitation minière de bitcoins dans le monde, trouver de l’énergie bon marché peut être compliqué. Il y a quelques années, les mineurs «descendu sur»La ville de Plattsburgh, New York, à environ cent cinquante milles au nord d’Albany, qui tire une grande partie de son électricité des barrages hydroélectriques sur le fleuve Saint-Laurent. L’électricité est relativement peu coûteuse, mais, une fois que Plattsburgh a épuisé son lot, il doit en acheter plus à des tarifs plus élevés. L’extraction de Bitcoin a fait grimper le coût de l’électricité dans la ville de façon si spectaculaire qu’en 2018, Plattsburgh a décrété un moratoire sur les nouvelles opérations minières.

L’achat d’une centrale, comme l’a fait Greenidge Generation Holdings, est un moyen de contourner le problème. Laissons les autres payer au détail; Greenidge obtient désormais sa puissance «derrière le compteur». L’entreprise récemment annoncé qu’elle devenait publique, via une fusion avec une société cotée au Nasdaq appelée Support.com, et se vantait qu’elle «s’attend à être la première société minière de bitcoins cotée en bourse avec une centrale électrique détenue à 100%». Dans l’annonce, Greenidge a déclaré qu’il prévoyait de plus que doubler ses opérations d’extraction de bitcoins à Dresde d’ici l’automne 2021, et de les doubler à nouveau d’ici la fin de 2022. Il a en outre déclaré qu’il avait l’intention de «reproduire son intégration verticale. modèle d’exploitation minière sur d’autres sites électriques. »

Pour étendre ses activités à Dresde, Greenidge devra brûler de plus en plus de gaz naturel, produisant ainsi davantage d’émissions de gaz à effet de serre. Les plans de l’entreprise ont déclenché des manifestations dans la région des Finger Lakes. Samedi, une centaine de manifestants ont marché jusqu’aux portes de l’usine.

«C’est un cas test», Joseph Campbell, le président de Seneca Lake Guardian, le groupe qui a organisé la marche, dit WRFI, une station de radio Ithaque. Deux jours plus tard, le conseil de planification local a approuvé la demande de Greenidge de construire quatre nouvelles structures sur le site, pour abriter plus de plates-formes minières. Les membres du comité de planification ont déclaré que, pour des raisons juridiques, ils n’avaient pas le droit d’examiner les implications plus larges de leur décision. «Nous savons que le bitcoin est un gros gaspillage d’énergie», a déclaré le président du conseil de planification, David Granzin, mentionné. «Mais nous sommes liés par la loi.»

Que ce soit, en fait, le cas est discutable. Ce qui est au-delà du débat – ou du moins devrait l’être -, c’est que c’est une question qui ne devrait pas être laissée à la décision d’un conseil de planification local. Il n’y a aucun moyen pour New York, ou pour les États-Unis dans leur ensemble, d’atteindre leurs objectifs de réduction des émissions si les anciennes centrales, plutôt que d’être fermées, sont converties en opérations d’extraction de bitcoins. Greenidge pourrait devenir la première entreprise minière à disposer d’une «centrale électrique en propriété exclusive», mais, à moins que l’État ou le gouvernement fédéral n’intervienne, ce ne sera pas la dernière: une autre société de crypto-monnaie, Digihost International, a déjà postulé à la Public Service Commission de l’État de New York pour obtenir l’autorisation d’acheter une station de combustion de gaz naturel près de Buffalo. En tant que représentants d’Earthjustice et du Sierra Club récemment Mets-le, dans une lettre aux fonctionnaires du Département de la conservation de l’environnement de New York, «un examen supplémentaire. . . est essentiel pour empêcher l’ouverture des vannes pour d’autres centrales électriques en retraite. »

Andrew Yang, l’ancien candidat à la présidence qui se présente actuellement à la mairie de New York, a déclaré qu’il souhaitait transformer la ville en un centre d’extraction de crypto-monnaie. Il est difficile d’imaginer une pire idée. La ville envisage déjà de dépenser des milliards de dollars pour se protéger de l’élévation du niveau de la mer; l’augmentation des émissions est à peu près la dernière chose dont elle a besoin. Les politiciens tournés vers l’avenir devraient réfléchir à des moyens de ne pas soutenir l’exploitation minière de Bitcoin, mais de l’enterrer.

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