Paul Mooney, Maestro de la comédie de l’Amérique blanche

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Paul Mooney est décédé mercredi, d’une crise cardiaque, à l’âge de soixante-dix-neuf ans.Photographie des archives Michael Ochs / Getty

«Blanc» est un mot peu sensé. Là où d’autres termes qui commencent par les mêmes consonnes semblent fantaisistes – «odeur» ou «moustaches» ou, enfin, «fantasque» – «blanc» siffle froidement. Même sans la prononciation nettement régionale qui fait connaître le «h», le souffle impérieux du mot est là, un fouet enroulé mais non craquelé. «White» et ses termes associés parsèment le lexique anglais d’euphémisme: badigeon, éléphant blanc, mensonge blanc. Et, bien sûr, «blanc», comme en blanc gens, est un modificateur qui envoie toujours ses propres référents effrayés. Vraiment, qui peut leur en vouloir? Contrairement à d’autres surnoms, peut-être moins civils – «buckra», «ofay», «honkey» – «white» est brusque, sans musique. Et pourtant, Paul Mooney l’a fait chanter.

Ce n’est probablement pas le terme racial que la plupart des gens associent à la comédie de Mooney, décédé mercredi, d’une crise cardiaque, à l’âge de soixante-dix-neuf ans. Le plus attendu serait «nègre», cet énoncé avec lequel tant de bandes dessinées (pas toutes noires) forment une relation spéciale. Mais prenez une blague bien connue de Mooney’s, dans laquelle il prétend qu’il dit «« nègre »cent fois par matin; rend mes dents blanches. Le poète Tyehimba Jess riffs sur cette idée dans son poème «100 fois», dans lequel l’orateur fait exactement ce que Mooney prescrit, et enregistre les avantages dentaires. («La huitième semaine a vu une augmentation des 2/3 de l’éclaircissement, avec une luminosité approchant la qualité du diamant, en particulier dans les incisives inférieures.») L’humour ne réside pas dans le bombast du mot N, mais dans le dernier mot brillant de la blague, «blanc».

Mooney (qui est né Paul Gladney) a grandi à Shreveport, en Louisiane, avant de déménager avec sa famille à Oakland, puis à Berkeley, le site de ce qu’il décrit dans ses mémoires.Le noir est le nouveau blanc»Comme son« moment décisif du «nègre». » Comparé à Shreveport, où il était cocooné par sa famille immédiate, l’intégration de la Californie du Nord lui faisait sentir la ligne de couleur – pas que Mooney la respectait beaucoup. Pendant un cours de dactylographie, un jour au lycée, se souvient-il, il a accidentellement renversé le sac d’un camarade de classe blanc sur le sol. Il se baissait pour le récupérer lorsque le camarade de classe lui a ordonné de ramasser-«Comme une commande», écrit Mooney. Il était sûr au début de ne pas l’avoir entendue correctement, mais, oh, il l’avait fait. «Prends mon sac à main, nègre!» répéta-t-elle et le gifla. Il a réussi à la tirer par ses «cheveux blonds filandreux» avant que le professeur ne l’aperçoive: «Puis c’est le bureau du directeur, suivi du commissariat.

Ni Dick Gregory, l’auteur de «Nigger: une autobiographie»(1964), ni Redd Foxx, de la royauté des registres du parti, n’a inventé le mot – les Blancs l’ont fait, nous a constamment rappelé Mooney. Pourtant, ces comédiens plus âgés, dont l’humour torride augmentait l’agitation des droits civiques des années 50 et 60, ont révolutionné son utilisation en stand-up. (Mooney écrit, à propos de Gregory, « Il dit que chaque fois qu’il entend le mot, c’est comme une publicité pour son livre. ») Suivant leur précédent, Mooney et Richard Pryor, ce dernier fatigué de son cosplay Cosby, s’est accroché au «nègre» à une période de formation mutuelle dans leur comédie. Ils s’étaient rencontrés pour la première fois – où ailleurs? – lors d’une fête, en 1968, et Pryor voulait des trucs de Mooney. Mooney a travaillé sur le matériel de Pryor, devenant quelque chose de plus qu’une muse; il a co-écrit «Live on the Sunset Strip» et d’autres albums de comédie, ainsi que les œuvres de Pryor au cinéma et à la télévision. Il est possible que Pryor aurait atteint la grandeur sans lui, mais cela n’aurait certainement pas sonné de la même manière.

Dans ces premiers jours, Mooney n’était revenu que récemment du service militaire en Allemagne. Il a été épargné par le Vietnam, mais s’est investi dans le combat – il a joué aux côtés de Jane Fonda et Donald Sutherland dans un spectacle d’improvisation anti-guerre appelé «FTA» (Fuck the Army). Il faisait des concerts consécutifs pour le loyer. Il a commencé à travailler sa voix à Beverly Hills, au Ye Little Club, Joan Riversle petit salon de jazz, où les bandes dessinées ont testé leurs trucs. C’est devenu le laboratoire de Mooney. Il aimait que ses sets perturbent la constitution blanche, surtout en ce qui concerne ce mot à deux syllabes. «Cela leur est interdit, mais nous est permis. Il n’y a pas trop de choses comme ça. C’est libérateur », a-t-il écrit dans les mémoires. «Les Noirs se moquent de leur reconnaissance du langage de la rue, mais les blancs rient par pure anxiété.

Le numéro de Mooney qui m’a présenté son standup est «Analyzing White America», son spécial de 2002, bien que je réalise que cela me date. Dans celui-ci, entre ses habituels morceaux impertinents, Mooney joue un thérapeute de la parole placide – mais pas innocent -, soulageant le racisme latent des patients blancs alors qu’il était habillé, curieusement, dans un ensemble rouge et bleu rappelant Jacques Cousteau. Mooney a gardé un œil sur le style, ne doutant jamais de sa beauté. Pendant les parties stand-up de «Analyzing White America», il est assis et confortable dans un ample tout noir, un bonnet noir au sommet de sa tête chauve. Un écho de ses jours superfly – une grande photo d’un jeune Mooney dans un chapeau à bords noirs, regardant par-dessus des lunettes rondes – pend dans le coin derrière lui. C’était une mise en scène appropriée pour une émission spéciale qui comprenait des commentaires sur la nouvelle tragédie du 11 septembre aux côtés de versions d’anciens agrafes de Mooney. Comme la plupart des bons comédiens, Mooney révisait constamment. Un bit, qui apparaît également sur son album de comédie de 1993 «Race», décrit les réponses divergentes qu’un tueur en série blanc et un tueur en série noir recevraient au tribunal:

«Homme blanc fou, pourquoi vous êtes-vous réveillé et avez-vous tué tout le monde dans votre quartier?»

«Je suis douze personnalités différentes.»

«Douze personnes différentes? Comme c’est inhabituel, nous devrons étudier cela. « 

«Mec fou, pourquoi t’es-tu réveillé et tu as tué tout le monde chez BET ou ton travail?»

«Parce que je suis douze personnalités différentes.»

«Oh, vraiment, nègre? Eh bien, choisissez qui vous voulez être parce qu’un négro va en prison.

Dans la version précédente de la blague, c’est l’identité du juge qui change. « Nigga juges », dit Mooney, ne prendraient pas la merde des tueurs blancs. La dernière version sait mieux.

Au moment de la sortie de «Analyzing White America», Mooney était un vétéran, le maestro de la comédie raciale (que nous pourrions simplement appeler aujourd’hui «comédie»). Ses blagues avaient rempli la bouche de Foxx («Sanford & Son»), Chevy Chase («Saturday Night Live») et d’anciens élèves de «The Richard Pryor Show» tels que Robin Williams, Tim Reid et Sandra Bernhard. Il avait travaillé comme écrivain sur «In Living Colour» et joué Junebug, le «nigger-club» -hopping père de Pierre (Dela) Delacroix (Damon Wayans), naïf de race, dans Spike Lee«Bamboozled» (2000), un rôle qui prenait une vision ennoblissante, quoique paroissiale, de la continuité de Mooney avec le courant dominant. Mais c’est son rôle dans «Chappelle’s Show» qui l’a re-canonisé, le plaçant au centre de l’image en tant que «Parrain de la comédie» vivant et nonchalant. Dans mon sketch préféré, «Mooney au cinéma», le comédien présente un nouveau film, s’inspirant de «The Last Samurai», avec Tom Cruise. «Hollywood est fou», dit-il. «Peut-être qu’ils produiront mon film,« Le dernier négro du monde », avec Tom Hanks.»

Le style comique de Mooney impliquait des appels et des réponses rapides, serrés et insulaires, avec lui dans les rôles à la fois de ventriloque et de mannequin, un critique de ses propres impressions. Il a plié l’art du mimétisme aux extrêmes de l’étirement du visage, et a souri à son propre défi. Les Noirs étaient des sujets fréquents, mais les Blancs, ses autres personnes – «Je pense que tout comme les Blancs, je suis comme eux», dit-il à la fin de «Analyser l’Amérique blanche» – étaient une proie spéciale. Les Blancs supposent qu’ils doivent être fascinants, être si souvent scrutés, mais Mooney ne laisse jamais un léger amusement. Contrairement à tant d ‘«études sur la blancheur», la comédie de Mooney affirme que les Blancs sont en fait extrêmement faciles à comprendre. Ce sont des imbéciles et des imbéciles souriants, pleurnichant et slaver dans leur hystérie – mais jamais inoffensifs.

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