Nouvelle tentative de réparation des terres de la Californie

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Il y a plus de cent ans, sur une partie de la côte californienne qui rappelle désormais « Baywatch », un jeune couple noir nommé Charles et Willa Bruce a acheté la première des deux parcelles adjacentes de propriété en bord de mer à côté de dunes arides à Manhattan Beach, à Los Comté d’Angeles. Le prix était de douze cent vingt-cinq dollars. La «culture de la plage» n’existait pas encore et la plupart des Américains n’avaient aucune envie de vivre sur le rivage. La ville était à environ une heure de Los Angeles sur les routes de surface, bien qu’un couloir de métro léger ait récemment ouvert, pour rendre le voyage un peu plus facile.

À l’époque, une seule autre plage du comté de LA accueillait des Afro-Américains – Santa Monica avait une parcelle de sable séparée appelée Inkwell – et des familles noires ont conduit pendant des heures du sud de la Californie pour prendre un bain de soleil et nager dans la propriété des Bruces. Les Bruces ont construit un pavillon pour la nuit et ont finalement développé une station balnéaire florissante. «Il y avait un restaurant au rez-de-chaussée, une salle de danse au dernier étage. Ils avaient un bain public à côté, puis ils avaient un magasin de nouveautés. . . et au bain public, ils ont loué des maillots de bain », m’a dit Duane Yellow Feather Shepard, un descendant des Bruce qui est également un chef de clan de la nation Pocasset Wampanoag. Debout au sommet d’un parc herbeux en pente, un récent matin de semaine, il m’a indiqué des endroits. «Là-bas, sur la propriété des sauveteurs», dit-il en désignant le quartier général des sauveteurs du comté, construit en 1967, «c’est là que se trouvait notre station, juste sur le Strand.

Une poignée de propriétaires noirs ont construit des chalets sur les parcelles voisines, et une communauté s’est développée au cours des dix-neuf et au début des années vingt. Au fil du temps, les Californiens ont compris que le bord de mer était un endroit agréable à vivre. Les résidents blancs de Manhattan Beach se sont opposés aux foules d’été et de week-end près de Bruce’s Lodge, car la propriété des Bruces est devenue connue et il a été question d’une «invasion noire». Sur une étendue de terrain appartenant à George Peck, fondateur de la ville et promoteur immobilier, des panneaux inexpliqués «No Trespassing» sont apparus, qui ont empêché les clients de Bruce’s Lodge de marcher directement jusqu’à la plage. « C’étaient de faux panneaux ‘No Trespassing' », a déclaré Shepard. «Ils n’étaient pas autorisés par la ville. George Peck les a mis là-haut.

En 1920, un courtier immobilier blanc du nom de George Lindsey s’installa à Manhattan Beach et installa un bureau dans le nord de la ville, près de Bruce’s Beach. L’année suivante, il a demandé au conseil d’administration de la ville de « prendre des mesures pour décourager les personnes de couleur d’établir des maisons » dans la région. Au début, le conseil a résisté, de peur d’avoir l’air raciste. Mais, en 1923, Lindsey a fait circuler une pétition demandant à la ville de condamner un rectangle de parcelles englobant Bruce’s Lodge – et la plupart des maisons noires de Manhattan Beach – pour le bien d’un parc public. (Certaines parcelles appartenant à des familles blanches ont été incluses dans la proposition, mais elles n’étaient pas développées.)

Pendant ce temps, les Bruces et d’autres résidents noirs ont été la cible d’attaques violentes. Les pneus ont été dégonflés, une maison a été incendiée; quelqu’un a allumé une croix sur une colline au-dessus de la maison d’une famille noire. Un membre présumé du Ku Klux Klan a même tenté de brûler la station des Bruces. Bob Brigham, étudiant au Fresno State College dans les années 50, a rédigé sa thèse de maîtrise sur cette persécution et a interviewé un membre du conseil d’administration de l’époque qui se souvenait d’une tentative d’incendie criminel. Cet homme «a raconté une nuit au début des années 1920 où il a suivi une sirène jusqu’à Bruce’s Lodge où quelqu’un (soi-disant un Klansman) avait mis le feu à un matelas sous le bâtiment principal», a écrit Brigham. « Cela a produit beaucoup de fumée, mais le seul feu était dans les yeux de Mme Bruce alors qu’elle saluait les spectateurs blancs. »

En 1924, le conseil d’administration de Manhattan Beach a soutenu la proposition de Lindsey et a demandé au comté de LA de condamner les parcelles appartenant aux Bruce et à d’autres familles. La ville a également adopté une ordonnance pour acquérir le rectangle de terre à travers un domaine éminent, un pouvoir juridique rarement utilisé qui permet aux gouvernements de saisir la propriété privée à des fins publiques. Les Bruce et d’autres propriétaires fonciers noirs ont essayé de bloquer la condamnation par des moyens légaux, mais l’effort a échoué et les Bruce ont finalement exigé soixante-dix mille dollars pour leurs terres et leurs affaires, plus cinquante mille dollars de dommages et intérêts. Les procédures plus importantes s’éternisèrent pendant des années, mais en 1927, tous les propriétaires fonciers du rectangle furent contraints de vendre et de quitter leurs propriétés.

Les bâtiments ont été rasés. Charles et Willa Bruce ont finalement obtenu quatorze mille cinq cents dollars pour leur complexe autrefois prospère. Ils ont déménagé dans ce qui est maintenant le sud de Los Angeles, où ils ont accepté des emplois de cuisine dans le restaurant de quelqu’un d’autre. « Ils sont morts dans les sept ans », a déclaré Shepard. «Willa était partie en sept ans, à cause du stress – elle venait de perdre la tête. Et puis, un an plus tard, Charles Bruce est décédé.

Pendant des décennies, l’expulsion des familles noires de Manhattan Beach a été largement ignorée. Le premier effort significatif pour l’étudier a été la thèse de doctorat de Brigham, en 1956. Dans les années quatre-vingt, Brigham m’a appris à conduire une voiture à l’école secondaire Mira Costa, à Manhattan Beach. Il était également professeur d’histoire, professeur de dactylographie et entraîneur de lutte, entre autres rôles à l’école et en ville. Il avait l’habitude de s’assurer que l’histoire des Bruce atterrissait de temps en temps dans un journal local – c’est ainsi que je l’ai apprise, quand j’étais adolescent. Je lui ai parlé de Bruce’s Beach il y a plusieurs années, à l’âge adulte, et j’ai utilisé une partie du matériel dans un morceau de fiction historique. Il est décédé en 2019, à l’âge de quatre-vingt-onze ans, mais ses collègues et étudiants se souviennent de lui comme d’un personnage gai, remuant, bifocal, avec le don de poser des questions épineuses. «Il était un ardent défenseur de nombreuses questions progressistes, mais un défenseur dont le ton doux était beaucoup plus efficace que la rhétorique polarisante que nous entendons couramment aujourd’hui», a déclaré Dave Holland, professeur d’anglais à la retraite et entraîneur de course à pied chez Mira Costa.

Brigham a remarqué le premier indice de l’histoire des Bruce lorsqu’il a déménagé à Manhattan Beach, alors qu’il était enfant, en 1939. Il s’est souvenu d’avoir passé le rectangle de terrain approprié, qui était jonché de déchets. «Il m’en a parlé, vous savez, il montait dans le bus avec sa mère, sur Highland Avenue, après le site,» Mitch Ward, le premier et jusqu’à présent le seul maire noir de la ville, qui a ensuite travaillé pour faire connaître l’histoire des Bruces, mentionné. «Et il disait: ‘Maman, comment se fait-il qu’il y ait tant de mauvaises herbes là-bas? Tout est envahi par la végétation. Pourquoi est-il vacant? Et sa mère lui a dit: ‘Ch-hh, on ne parle pas de ça. Nous ne parlons tout simplement pas de ce genre de choses ici à Manhattan Beach. « 

Mais, pendant des années, Brigham a continué à poser des questions sur la terre. Quand il a commencé à interviewer des résidents locaux en tant qu’étudiant diplômé, les responsables de la ville ont finalement construit un parc public là-bas – trois décennies après avoir condamné les bâtiments qu’il abritait – peut-être par crainte que les parents de Bruce puissent trouver un terrain dans la thèse de Brigham pour un procès. Le terrain a été classé et planté en 1956. D’abord, il a été appelé City Park, mais dans les années soixante, il est devenu Bayview Terrace Park, puis, en 1974, Parque Culiacán, pour marquer une relation de ville sœur avec Culiacán, au Mexique.

Brigham, cependant, voulait que le nom reflète l’histoire du parc. Il a trouvé un allié à Ward, qui avait grandi dans l’Arkansas avant de finalement déménager en Californie. «Mon bureau était situé au sud de Sepulveda, juste derrière la maison de Bob. Bob montait sa bicyclette et étayait sa bicyclette devant mon bureau et entrait, et je pensais, voici Bob, vous savez », se souvient Ward. «Il parlait doucement, mais il communiquerait des choses. Je ne sais pas comment nous avons commencé à parler de Bruce’s Beach. Ward avait entendu parler de la thèse de Brigham dans les années 90, avant de rencontrer Brigham. «J’étais comme une éponge, essayant de s’imprégner de l’histoire de Manhattan Beach.»

Ward est devenu maire en 2006, après trois ans au conseil municipal. Lors d’une poussée pour renommer le parc, Ward a rencontré une résistance surprenante. «Nous avons appris des choses sur Bruce’s Beach que les gens ne voulaient tout simplement pas entendre», a-t-il déclaré. «Il a donc été extrêmement difficile pour le conseil de le faire adopter.» La relation ville-sœur avait pris fin en 1989, mais certains opposants à la proposition ont fait valoir que Culiacán, au Mexique, pourrait trouver le changement de nom «irrespectueux».

Ward l’emporta de justesse. Un monument en béton avec «Bruce’s Beach Park» gravé dessus a été installé sur l’herbe en 2007, ainsi qu’une plaque, écrite par un groupe civique, qui a déformé l’histoire de la région et a atténué le racisme de la ville. «En 1912, M. George Peck, l’un des cofondateurs de notre communauté, a rendu possible le développement de la plage située sous ce site sous le nom de Bruce’s Beach, la seule station balnéaire du comté de Los Angeles pour tous. Shepard et d’autres militants ont objecté que Peck avait participé à l’effort d’expulsion des Bruce, même s’il ne les avait pas empêchés d’acheter le terrain en 1912.

Ward m’a dit que les descendants de Peck avaient des alliés au conseil municipal. «Vous deviez donner quelque chose à certaines personnes pour que nous puissions l’obtenir [winning vote of] 3–2 », dit-il. «Pour moi, il ne s’agissait pas des mots sur la plaque. Il s’agissait du nom et de la reconnaissance de la famille. Donc l’argument [now] à propos de la plaque, je pense que c’est un pas en avant.

Le meurtre de George Floyd L’année dernière, a déclenché une nouvelle pression pour que la ville reconnaisse ses crimes contre la famille Bruce. Un organisateur communautaire nommé Kavon Ward, qui n’est pas lié à Mitch Ward, a organisé un pique-nique et un sit-in au parc. Son groupe, Justice for Bruce’s Beach, a exigé le retour du terrain à la famille Bruce, ainsi que des réparations de la ville pour des décennies de perte de revenus du lodge. Le terrain approprié est une tranche de sept mille pieds carrés de propriété en bord de mer à ciel ouvert actuellement évaluée à environ soixante-quinze millions de dollars. Le conseil municipal a créé un groupe de travail pour se pencher sur l’histoire du terrain, mais a finalement décidé de ne pas payer de réparations aux descendants des Bruces pour la perte de revenus dans l’entreprise familiale. Il a reconnu et condamné ce qui s’était passé, mais a refusé de rédiger des excuses formelles, ce qui comportait un risque juridique supplémentaire, selon des sources au sein du bureau du maire.

Suzanne Hadley, la maire actuelle, a soutenu que le passé, aussi horrible soit-il, est passé et que les réparations en espèces équivaudraient à un «don illégal de fonds publics». (Avec le conseil municipal actuel, m’a dit Mitch Ward, l’effort pour changer le nom du parc serait «voué à l’échec».) Cependant, la ville a offert trois cent cinquante mille dollars pour une exposition d’art sur les Bruces, et aussi a appelé à une nouvelle plaque reformulée dans le parc. «Je sais que la ville n’investit que trois cent cinquante mille dollars pour une exposition d’art que personne n’a demandée – la famille ne veut pas de cela», a déclaré Kavon Ward. « Je trouve juste assez ironique qu’ils mettent de l’argent dans une exposition d’art mais ne veulent pas payer la restitution familiale. »

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