Ne paniquez pas pour un rapport sur les emplois plus faibles que prévu

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Le rapport mensuel sur l’emploi du ministère du Travail est peut-être la statistique économique la plus surveillée: les investisseurs, les économistes et les représentants du gouvernement l’examinent tous pour obtenir des informations sur l’évolution de l’économie américaine. Mais c’est loin d’être un indicateur entièrement fiable. En mai 2016, quand Donald Trump faisait campagne pour le président, le rapport sur les emplois a déclaré que la masse salariale n’avait augmenté que de trente-huit mille. Trump a proclamé que cette nouvelle était une «bombe»; Reince Priebus, alors chef du Comité national républicain, mentionné que les chiffres démontraient l’échec de l’administration Obama. Cela s’est avéré être un échec. Dans les deux deux prochains mois, plus d’un quart de million d’emplois ont été créés.

En termes statistiques, les chiffres de l’emploi sont «bruyants» – ce qui signifie qu’ils ont tendance à sauter, faussant la tendance sous-jacente. À Wall Street, cela est reconnu depuis longtemps. Il y a des années, j’ai écrit un profil de Victor Niederhoffer, un spéculateur chevronné qui gagnait sa vie en investissant sur les marchés à terme. Niederhoffer était un preneur de risque invétéré, mais il a pris quelques précautions de sécurité. Chaque mois, peu de temps avant le rapport d’emploi, il fermait la plupart de ses postes. Le bulletin de l’emploi était trop imprévisible pour prendre le risque d’être pris au dépourvu, a-t-il expliqué. J’ai pensé à Niederhoffer vendredi matin, lorsque le ministère du Travail signalé que l’économie n’avait créé que deux cent soixante-six mille emplois en avril.

C’est ce que l’on appelle un grand raté. De nombreux économistes de Wall Street avaient prédit que ce chiffre serait proche d’un million, voire plus: Goldman Sachs avait dit 1,3 million; Morgan Stanley en attendait 1,25 million. Le grand sous-dépassement a suscité un débat vigoureux. Faisant écho aux déclarations des employeurs selon lesquelles ils avaient du mal à trouver des travailleurs pour pourvoir les postes vacants, les républicains et les organisations professionnelles ont appelé la Maison Blanche à annuler le supplément hebdomadaire de trois cents dollars aux allocations de chômage qui était inclus dans la dernière paquet de secours en cas de pandémie. «Le rapport décevant sur l’emploi montre clairement que payer les gens pour qu’ils ne travaillent pas freine ce qui devrait être un marché de l’emploi plus solide», a déclaré la Chambre de commerce des États-Unis. mentionné dans un communiqué de presse. Certains démocrates ont fait valoir que le vrai problème était le manque de services de garde d’enfants adéquats, qui empêchait les parents qui travaillent de retourner sur le marché du travail. «Les chiffres racontent l’histoire,» la sénatrice Elizabeth Warren mentionné dans un rapport. «Il y avait 8 000 femmes de moins qui travaillaient en avril par rapport au mois précédent, et 64 000 ont été totalement exclues de la population active.» D’autres observateurs ont souligné une crainte persistante de la coronavirus comme facteur dissuadant les gens de retourner au travail.

À la recherche de conseils sur ce qui se passe réellement, j’ai appelé l’un des rares économistes à avoir averti que le rapport sur l’emploi d’avril pourrait ne pas être aussi solide que prévu: Gregory Daco, l’économiste en chef américain du cabinet de conseil Oxford Economics. Dans un Twitter fil jeudi, la veille de la publication des chiffres, Daco a souligné un «degré élevé d’incertitude». Il a également déclaré que le mois d’avril pourrait s’avérer être un «mois de répit» pour l’économie, avant que la forte croissance de l’emploi ne reprenne au cours de l’été. Malgré la prescience de cet avertissement, j’ai rapidement découvert que Daco n’était pas sur le point de se féliciter ou d’exagérer la signification du numéro de paie. «Je pense que nous devons être un peu humbles face à l’énorme incertitude et à l’énorme désabonnement du marché du travail», m’a-t-il dit. «Un rapport sur l’emploi ne va pas faire ou défaire l’économie. Les choses vont être cahoteuses de mois en mois. Au cours de l’été, nous prévoyons toujours que l’économie connaîtra des mois où la croissance de l’emploi sera supérieure à un million, voire peut-être deux millions en un ou deux mois.

C’est un message encourageant, et il concorde avec d’autres indicateurs économiques récents, qui ont été solides. Selon une première estimation du Département du commerce, le produit intérieur brut Rose à un taux annuel de 6,4 pour cent au cours des trois premiers mois de l’année. Ventes au détail sauté de près de dix pour cent en mars. La confiance des consommateurs Rose à son plus haut niveau depuis avant la pandémie. Ces chiffres reflètent une réalité changeante aux États-Unis. Environ 45% des adultes ont reçu au moins une injection de vaccin; de nombreux États, y compris New York et la Californie, sont en train d’assouplir leurs dernières restrictions sur les entreprises; et les paiements en espèces du dernier programme de secours renforcent les finances de nombreux ménages. En bref, l’histoire de la reprise économique reste très intacte. Alors, pourquoi le niveau de recrutement a-t-il reculé le mois dernier?

Daco a souligné de nombreux facteurs potentiels qui ont été cités ailleurs, y compris l’élargissement des prestations de chômage (certaines études montrent que jusqu’à la moitié des bénéficiaires reçoivent des prestations supérieures à leur salaire perdu); une pénurie de garderies; et les inquiétudes persistantes des gens quant à la capture du virus. Parce que tous ces éléments influencent la volonté des travailleurs de fournir de la main-d’œuvre, les économistes les appellent des facteurs du côté de l’offre. Mais Daco a également souligné un facteur du côté de la demande qui pourrait avoir un impact encore plus significatif: la prudence chez les employeurs de recruter trop de personnes trop rapidement. «Pensez à un restaurant qui rouvre», dit-il. «Ils pourraient bien embaucher quelques travailleurs au début et voir si cela suffit pour le moment. Si ce n’est pas le cas, ils peuvent se réajuster. Une ventilation industrie par industrie des chiffres de l’emploi étaye dans une certaine mesure cette théorie de l’ajustement progressif. En mars, les restaurants et les bars ont créé environ cent mille emplois sur une base désaisonnalisée. Le mois dernier, ils ont ajouté cent quatre-vingt-sept mille autres. Cependant, l’emploi total dans l’industrie est toujours inférieur de 2,8 millions à ce qu’il était en février 2020. Des tendances similaires sont visibles dans d’autres industries, y compris le commerce de détail, où l’emploi a diminué de 15 000 en avril après un gain de 23 000 en mars.

Pour l’avenir, la question clé est de savoir si le ralentissement de la croissance de l’emploi représente un événement ponctuel ou quelque chose de plus durable. Entre février et avril de l’année dernière, au début des verrouillages, le pourcentage d’Américains en âge de travailler qui avaient un emploi ou qui cherchaient du travail est passé de 63,4% à 60,2% – une baisse sans précédent sur une période aussi courte. Depuis lors, le taux d’activité a rebondi, à 61,7 pour cent, ce qui signifie que moins de la moitié des COVID-19 plongeon a été inversé. Même si la pandémie recule, il est possible que de nombreux Américains qui ont abandonné la population active en 2020 ne reviennent jamais. Mais il est également parfaitement possible que ce danger soit surestimé. Si les infections et les hospitalisations continuent de diminuer, la nervosité face au virus devrait également diminuer. À mesure que de plus en plus d’écoles rouvriront complètement, la garde d’enfants peut devenir moins un problème. Les suppléments fédéraux aux allocations de chômage devraient expirer en septembre, et certains États dirigés par les républicains sont susceptibles de les suspendre avant même cette date. Pendant ce temps, de nombreux employeurs recherchent avec impatience de nouvelles recrues. «L’offre de main-d’œuvre va finalement réagir», a déclaré Daco. «Si le marché du travail est brûlant et que les gens voient des opportunités, ils finiront par revenir. Sur cette base, il prévoit que l’économie créera un total de huit millions d’emplois en 2021 et que le taux de chômage tombera à 4,3% d’ici décembre.

Compte tenu du caractère précaire des prévisions économiques, ces prévisions pourraient être trop optimistes ou bien trop prudentes. Mais quoi qu’il arrive, l’injonction de Daco de ne pas accorder trop d’importance à un seul rapport d’emploi mérite d’être rappelée. Ce qui compte, c’est la tendance, et au cours des trois mois qui ont suivi le début du mois de février, la croissance de l’emploi a été en moyenne de cinq cent vingt-quatre mille par mois, comme le Conseil des conseillers économiques de la Maison Blanche souligné vendredi. Ce chiffre indique que l’économie rebondit fortement après la pandémie et, cette fois-ci le mois prochain, lorsque le ministère du Travail publiera le rapport sur l’emploi pour mai, il est probable que le recrutement se redresse considérablement à mesure que ce rebond se poursuivra. Mais ne pariez pas votre maison sur un chiffre précis. L’économie américaine nous surprend à chaque tournant depuis que le coronavirus a frappé. Il pourrait recommencer.



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