Naomi Osaka prend une position compliquée

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Osaka a déclaré qu’elle souffrait de crises de dépression depuis l’US Open 2018.Photographie de Julian Finney / Getty

Après Naomi Osaka a frappé un vainqueur du revers sur une balle de match pour vaincre Patricia Maria Țig au premier tour de Roland-Garros, dimanche, elle a souri en baissant la tête, puis en tirant sa visière grise vers le bas. C’étaient des gestes familiers ; Je l’ai vue à moitié cacher son sourire d’innombrables fois. Le lendemain, après qu’elle annoncé qu’elle se retirerait de Roland-Garros pour « le tournoi, les autres joueurs et mon bien-être », cinq jours tumultueux après avoir annoncé qu’elle ne parlerait pas à la presse pendant le tournoi, j’ai pensé à ce moment-là, la dernière fois que je l’avais regardée. Puis j’ai pensé à la première fois que j’avais vu Osaka tirer sa visière sur ses yeux.

C’est arrivé en 2018, lors de la remise du trophée de l’US Open, après un match entaché de controverse entourant une confrontation entre Serena Williams et l’arbitre. La foule, qui avait été du côté de Williams, a hué alors qu’Osaka était nommé champion. Osaka a pleuré et a essayé de cacher son visage. Elle avait alors vingt ans, déjà lancée dans une vie que tout le monde pouvait voir et que personne ne pouvait imaginer. Au cours des trois années suivantes, Osaka a remporté trois autres tournois du Grand Chelem, et la publicité entourant sa carrière et sa vie est devenue encore plus intense. Son image était sur la couverture de Vogue et sur des panneaux d’affichage dominant Los Angeles et Tokyo. Elle est devenue une icône et elle a fait des choses emblématiques. Elle a aidé à concevoir des baskets pour Nike, une salade pour Sweetgreen. En mai, Sportif estimé qu’elle avait gagné plus de cinquante millions de dollars l’année précédente, ce qui faisait d’elle l’athlète féminine la mieux payée de l’histoire, battant son propre record. Une récente Fois fonction à son sujet a couru sous le titre « Comment Naomi Osaka est devenue le modèle de porte-parole préféré de tout le monde. « 

Elle n’était célèbre qu’en partie parce qu’elle était si bonne au tennis. Il importait aussi qu’elle soit jeune, qu’elle soit japonaise et américaine, noire et asiatique. Il importait qu’elle a parlé de ses valeurs et semblait vivre par eux. Il importait aussi qu’elle soit très bonne avec la presse—éloquent sur les problèmes sociaux, intelligent sur le jeu, désarmant drôle sur le reste. La plupart de ces échanges ont eu lieu lors de conférences de presse. (Elle donne parfois d’autres interviews, dont certaines à une société de radiodiffusion japonaise appelée Wowow, qui la parraine.) Les conférences de presse, en règle générale, sont fastidieuses et dépassées. Personne ne les aime vraiment, pas les journalistes, qui préféreraient parler longuement et en privé aux athlètes, et pas aux joueurs, à qui on pose les mêmes questions à plusieurs reprises, parfois par des personnes dont la motivation principale est d’encourager la controverse. Les conférences de presse peuvent sembler particulièrement inutiles aux joueurs qui n’ont pas besoin de la presse pour se promouvoir ou toucher leurs fans, ce qu’ils peuvent faire plus efficacement, et peut-être plus efficacement, via les médias sociaux. La presse, en particulier au Grand Chelem, peut inclure des personnes qui ne connaissent pas bien le tennis ; journalistes de tabloïd; et, assez souvent, des personnes qui posent des questions maladroites et offensantes, en particulier aux femmes noires. L’autre jour, un journaliste qui voulait obtenir une citation de la star de dix-sept ans Coco Gauff sur la possibilité de jouer Serena Williams a commencé par dire, « Vous êtes souvent comparée aux sœurs Williams. C’est peut-être parce que tu es noir. Mais je suppose que c’est parce que vous êtes talentueux et peut-être américain aussi.

Les conférences de presse offrent généralement aux journalistes leur seule chance de poser des questions aux joueurs sur n’importe quel sujet, y compris les sujets difficiles. Sans les conférences de presse, il semble tout à fait possible qu’Alexander Zverev n’aurait pas été demandé à propos de allégations violence domestique à son encontre. Sans conférences de presse, les journalistes pourraient ne parler aux joueurs que dans des conditions établies par les marques qui les sponsorisent, ou dans des échanges fortement médiatisés par des couches de managers et d’agents. Et, malgré tous leurs problèmes et faiblesses évidents, les conférences de presse donnent parfois un aperçu original à la fois des aspects techniques des matchs et des personnes qui les jouent. Cela semblait souvent particulièrement vrai lorsqu’Osaka entrait dans la pièce, jusqu’à ce qu’elle déclare qu’elle resterait à l’extérieur.

Quand Osaka pour la première fois annoncé qu’elle ne parlerait pas à la presse pendant Roland-Garros, elle a expliqué que son expérience des conférences de presse l’avait amenée à la conclusion que beaucoup de gens n’ont aucune considération pour la santé mentale des athlètes, et que cela devait changer. «Si les organisations pensent qu’elles peuvent simplement continuer à dire ‘faites la presse ou vous allez être condamné à une amende’ et continuent d’ignorer la santé mentale des athlètes qui sont la pièce maîtresse de leur coopération, alors je dois juste rire», écrit-elle. Elle a également parlé de vouloir éviter d’avoir un « doute » semé dans son esprit – « Je ne vais tout simplement pas me soumettre à des gens qui doutent de moi », a-t-elle écrit – ce qui a amené certains à se demander si elle essayait de s’isoler de la négativité dans afin de maintenir sa concentration. Une mauvaise défaite à l’Open de Miami avait mis fin à une longue séquence de victoires, et Osaka avait ensuite été bouleversée à Madrid et à Rome; sur Reddit, sa sœur aînée, Mari, dans un message qu’elle a ensuite supprimé, a suggéré qu’Osaka simplement ne voulait pas être distrait ou avoir sa confiance en soi endommagée. La déclaration d’Osaka était assez générale, et les gens l’ont interprétée selon leurs propres hypothèses sur ce qui se passait réellement. Pour certains, Osaka disait sa vérité sur un système oppressif. Pour d’autres, elle refusait d’accepter les responsabilités qui accompagnent une carrière lucrative. Ses coéquipiers, presque à personne, ont adopté un point de vue plus nuancé : lorsqu’on les a interrogés sur sa position, ils ont dit qu’ils respectaient Osaka mais qu’ils comprenaient le besoin de se faire connaître, et que parler à la presse faisait partie de leur travail.

Il n’est en effet pas rare que des joueurs sautent les conférences de presse, en particulier des joueurs qui peuvent se permettre de payer les amendes qui en résultent. Ce qui était inhabituel, c’était la décision de s’en retirer complètement, à l’avance, et de remettre en question publiquement les règles et pratiques qui les entourent. Osaka a également envoyé un e-mail aux officiels de Roland-Garros s’excusant pour tout affront et disant qu’elle aimerait « travailler avec le Tour » pour mettre en place un nouveau système une fois le tournoi terminé. Mais les responsables des quatre tournois du Grand Chelem ont traité à la fois cet e-mail et sa déclaration initiale comme des menaces existentielles. Après avoir essayé et échoué à s’engager avec Osaka, ont-ils déclaré, ils ont publié une déclaration commune pour l’avertir publiquement que les sanctions s’intensifieraient si elle maintenait sa position et qu’elle pourrait être expulsée du tournoi. En une journée, elle s’était retirée. « Je n’ai jamais voulu être une distraction et j’accepte que mon timing n’était pas idéal et que mon message aurait pu être plus clair », a écrit Osaka, annonçant son retrait. Elle a poursuivi en disant qu’elle souffrait de crises de dépression depuis l’US Open 2018 et qu’elle lutte contre l’anxiété lorsqu’elle parle aux médias.

Peu après son annonce, le président de la Fédération française de tennis, Gilles Moretton, a lu un déclaration souhaitant à Osaka une « récupération » rapide. Sans aucune conscience apparente de l’ironie, il n’a pas répondu aux questions de la presse.

Ce n’est pas, traditionnellement, la tâche de la presse, ni celle du public, de protéger les sentiments de personnalités publiques de premier plan. Les athlètes ont longtemps été félicités pour leur stoïcisme. Mais, à mesure que les idées et les attitudes sur la santé mentale ont changé et que les athlètes sont devenus plus francs sur des aspects de la profession que beaucoup d’entre eux considèrent comme humiliants ou déshumanisants, la dynamique entre les joueurs et la presse a également changé. La santé mentale est, et sera peut-être toujours, imparfaitement comprise; il y a, et il y aura probablement toujours, des arguments sur ce que, le cas échéant, les athlètes professionnels doivent à la presse et au public, et ce qui leur est dû. Les sportifs ont droit à leur humanité, mais pas forcément à une parfaite confiance en eux. Si la première déclaration d’Osaka avait ressemblé davantage à sa seconde, les termes du débat les entourant auraient pu être différents, même si certaines des mêmes lignes de bataille auraient probablement été tracées.

Osaka a toujours été ouverte à lutter contre la pression et avec l’intensité de l’attention qu’elle reçoit, même lorsqu’elle la courtise avec ses nombreux engagements de parrainage. Après une défaite au premier tour à Wimbledon, en 2019, elle a brutalement coupé une conférence de presse, au bord des larmes. Elle a dit qu’elle ne dormait pas pendant les tournois du Grand Chelem. À la suite de grandes victoires, elle a déclaré que le tennis avait cessé d’être amusant. «Chaque fois que les choses tournent mal, je me blâme à 100%, j’ai tendance à me fermer parce que je ne veux pas accabler qui que ce soit de mes pensées ou de mes problèmes», dit-elle a écrit, sur les réseaux sociaux, en août 2019. La première fois que je lui ai parlé, il y a cinq ans, alors qu’elle était classée quarantième dans le monde, je lui ai demandé s’il y avait quelque chose qu’elle voulait que les gens sachent à son sujet. « Je suis extrêmement timide », a-t-elle répondu.

En lisant sa deuxième déclaration, j’ai pensé qu’elle avait baissé sa visière en 2018 et à quel point elle avait semblé seule cette nuit-là. Elle n’avait pas été seule, cependant. Debout à côté d’elle sur la scène, Serena Williams la vit attraper sa visière et passer son bras autour d’elle. Interrogé récemment sur les difficultés d’Osaka et sur les ressources offertes par la tournée aux joueurs en difficulté, Williams, l’une des rares personnes à pouvoir imaginer à quoi ressemblait la vie d’Osaka ces dernières années, a parlé de l’importance de rechercher activement de l’aide. « Je pense que c’est si important d’avoir une caisse de résonance, que ce soit quelqu’un de la WTA ou quelqu’un de votre vie », a déclaré Williams. « Peut-être que c’est quelqu’un à qui vous parlez chaque semaine. J’ai été dans cette position aussi. J’ai certainement eu l’occasion de parler aux gens, de me débarrasser de choses dont je ne peux pas nécessairement parler à quelqu’un de ma famille ou à quelqu’un que je connais. Le tennis est notoirement punitif pour la psyché, même sans la dynamique complexe qui accompagne le fait d’être une personne privée dans une position très publique, ou une jeune femme de couleur dans un sport dirigé principalement par des hommes blancs, ou un athlète ambitieux qui, même sur son mauvais jours, devrait gagner chaque match. Mais, alors, il est impossible pour aucun d’entre nous de savoir ce qui se passe dans l’esprit d’Osaka, au-delà de ce qu’elle nous dit.


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