Mo Brooks semble penser que Valley Forge justifie le 6 janvier – ce n’est pas le cas

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Valley Forge est à la mode sur Twitter, ce qui est étrange compte tenu de la période de l’année et des températures actuelles. Après tout, s’il y a des images qui viennent à l’esprit lorsque l’on évoque ce lieu de Pennsylvanie, non loin de Philadelphie, ce sont les fameuses images de Washington et parfois de Lafayette inspectant les troupes et frissonnant – des tableaux que l’on pourrait appeler « Patriots étant froids ».

Ce que l’on entend généralement par « Valley Forge », bien sûr, n’est pas tant le lieu qu’un moment, dans l’hiver 1777, où, au moment le moins propice à la cause révolutionnaire, le général George Washington et son armée lasse et démoralisée s’y retira dans ses quartiers. C’est l’histoire principale de l’hibernation américaine : l’armée est entrée étourdie et battue et, étonnamment, est sortie, à la fin du printemps suivant, plus ou moins intacte et dans un état de combat supérieur.

La raison du retour soudain à l’esprit de Valley Forge, cependant, est un discours incendiaire que l’un des incendiaires sans vergogne (y a-t-il un autre genre ?) l’insurrection du 6 janvier, le représentant Mo Brooks, républicain de l’Alabama, a fait au début du mois, lors de la conférence d’action politique conservatrice, à Dallas. Brooks est le membre du Congrès qui a comparu au rassemblement de Trump le matin du 6 et a déclaré: « Aujourd’hui est le jour où les patriotes américains commencent à prendre des noms et à botter le cul. » Cette fois, il a dit CPAC, « Notre choix est simple : nous pouvons nous rendre et nous soumettre, ou nous pouvons riposter, comme l’ont fait nos ancêtres. Pensez un instant à nos ancêtres qui ont combattu à Valley Forge. Ils n’ont pas combattu les Britanniques, ils se sont battus pour survivre. . . . C’est le genre de sacrifice auquel nous devons penser, et je vous demande : êtes-vous prêt à vous battre pour l’Amérique ? Êtes-vous prêt à vous battre pour l’Amérique ? . . . C’est ce que l’Amérique a besoin que vous fassiez, et vous, en tant que membres de CPAC, étant ici aujourd’hui, vous êtes le corps. C’est vous qui devez être le lapin Energizer.

Comme souvent avec la rhétorique trumpiste, on est également impressionné par le fascisme naissant, les appels implicites (et pas si implicites) à la violence, et l’étrange droite se tourne vers l’absurde et le bathos. Du général Washington et un combat pour la survie au lapin Energizer ? Ah bon? Mais les mots de combat de Brooks suggèrent qu’il peut être approprié d’offrir un examen rapide de ce que les combats signifiaient à Valley Forge – où, en fait, il n’y en avait pas – et ce que cela pourrait signifier pour notre compréhension de la fondation américaine. La réalité de ce qui s’est passé n’est pas difficile à découvrir, car elle apparaît dans à peu près tous les livres sur la Révolution, du grand, célèbre musicalisé de Ron Chernow Biographie d’Alexander Hamilton au beau livre de 2008 de Paul Lockhart, «Le maître foreur de Valley Forge», une vie du baron de Steuben, personnage clé du conte de cet hiver.

Le baron de Steuben était un génie militaire prussien qui, après avoir combattu pour Frédéric le Grand, est venu en grand en Amérique, avec ses années d’expérience militaire, pour aider la cause révolutionnaire. Eh bien, en vérité, Steuben n’était ni n’a fait aucune de ces choses. Il était une sorte de fraude, bien que l’ampleur exacte de la fraude et de quelles manières soient encore des sujets de débat. Frédéric le Grand aurait à peine su qui il était et, bien qu’il ait été officier, Steuben n’était pas une star stratégique. Il n’était « essentiellement personne », écrit Lockhart, « rien de plus qu’un humble capitaine ». (Il a été baron, bien que sa prétention à l’être soit souvent moquée par les historiens : il avait remporté le titre de Frieherr, qui n’était pas un titre héréditaire et aristocratique, mais quelque chose comme une citation de boy-scout pour bonne conduite.) Il semble également avoir perdu sa place peu éminente dans les rangs prussiens, au milieu des rumeurs et, peut-être, des menaces de poursuites. -autour de son homosexualité prétendue et tout à fait possible.

Il était aussi un idéaliste des Lumières, alors il est allé à Paris, le seul endroit en Europe où l’on pouvait trouver des diplomates américains, pour trouver un chemin vers l’armée de Washington. C’est là, grâce au travail de Benjamin Franklin et de quelques autres, qu’un CV impressionnant a été composé pour Steuben, dans lequel, comme l’écrit son biographe, « presque chaque déclaration a été falsifiée ou exagérée, chaque détail – sur le rang et l’expérience de Steuben – délibérément déformé.

Pourtant, même avec des références douteuses et parlant un anglais très limité, il est arrivé à l’armée continentale, et à Valley Forge, dans le même voisinage que le marquis de Lafayette, cet autre aventurier des Lumières, il a commencé le processus d’enseignement des soldats américains désorganisés à agir comme une armée. En mars 1778, il commença à leur enseigner les rudiments, et même certains des points les plus subtils, de l’« exercice », la sagesse accumulée par les armées européennes, qui enseignait aux fantassins comment rester à l’écart les uns des autres lorsqu’ils étaient engagés dans une action concertée. et de s’assurer que lorsqu’ils se concertaient dans l’action, ils agissaient réellement de concert.

L’exercice, comme l’a écrit un jour le grand historien militaire John Keegan, « ne désigne pas seulement le manuel des armes pratiqué par les guerriers depuis des temps immémoriaux pour perfectionner leurs compétences individuelles, mais une gamme beaucoup plus étendue de procédures qui ont pour objet l’assimilation de presque l’ensemble des activités professionnelles d’un dirigeant selon une norme d’entreprise et une forme commune. Keegan a également décrit l’exercice comme « chorégraphique, rituel, peut-être même esthétique, certainement beaucoup plus que tactique ». C’était, en d’autres termes, une manière non seulement d’apprendre aux hommes à ne pas tirer par erreur sur leurs camarades, mais d’inculquer l’idée d’union et de but commun à un groupe désunifié, une manière de transformer une assemblée de soldats mécontents en une armée.

Steuben, bien qu’à bien des égards une fraude, n’était pas un faux. Il s’entraînait, criait et jura dans un mauvais anglais, apprenant aux Américains d’abord réticents et prompts à déserter à marcher, tourner et changer de front et le reste des manœuvres que les armées sérieuses connaissaient – ​​et les racailles ne le faisaient pas. Plus important encore, il a reconnu, plus que le général Washington émotionnellement détaché, que la canaille dans l’armée devait aussi être respectée : une armée démocratique exigeait des mesures démocratiques. « Le génie de cette nation, écrivait-il après la victoire de la guerre, n’est pas comparable à celui des Prussiens, des Autrichiens ou des Français. Vous dites à votre soldat : ​​’Faites ceci !’ et il le fait ; mais je suis obligé de dire : « C’est la raison pour laquelle vous devriez faire cela » et ensuite il le fait. » Dans une démonstration significative de son respect pour le bien-être des soldats, Steuben a établi de nouvelles normes pour l’assainissement des camps, suite à la vaccination de masse de l’armée continentale de Washington contre la variole, puis un nouveau traitement toujours reçu avec scepticisme.

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