L’histoire inconnue des soulèvements noirs

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Depuis la déclaration de l’anniversaire de Martin Luther King Jr. comme fête fédérale, notre pays a célébré le mouvement des droits civiques, valorisant ses tactiques de non-violence dans le cadre de notre récit national de progrès vers une union plus parfaite. Pourtant, nous posons rarement des questions sur la courte durée de vie de ces tactiques. En 1964, la non-violence semblait avoir suivi son cours, alors que Harlem et Philadelphie se sont enflammés pour protester contre la brutalité policière, la pauvreté et l’exclusion, dans ce qui a été dénoncé comme des émeutes. Des soulèvements encore plus importants et destructeurs ont suivi, à Los Angeles et à Detroit, et, après l’assassinat de King, en 1968, dans tout le pays : un tumulte enflammé qui est devenu emblématique de la violence et de la pauvreté urbaines noires. La tournure violente de la protestation noire a été condamnée en son temps et continue d’être déplorée comme un recul tragique des nobles objectifs et du comportement du mouvement sudiste basé sur l’église.

A l’occasion du cinquantième anniversaire de la Marche sur Washington, en août 2013, alors président Barack Obama cristallisa ce rendu historique lorsqu’il mentionné, « Et puis, si nous sommes honnêtes avec nous-mêmes, nous admettrons qu’au cours de cinquante ans, il y a eu des moments où certains d’entre nous, prétendant pousser au changement, se sont égarés. L’angoisse des assassinats déclenche des émeutes autodestructrices. Des griefs légitimes contre la brutalité policière se sont transformés en excuses pour un comportement criminel. La politique raciale pourrait couper dans les deux sens alors que le message transformateur d’unité et de fraternité était noyé par le langage de la récrimination. » C’est, a dit Obama, « c’est ainsi que les progrès se sont arrêtés. C’est ainsi que l’espoir a été détourné. C’est ainsi que notre pays est resté divisé.

Cette perception des émeutes comme le déclin du mouvement non-violent a marginalisé leur étude dans le champ de l’histoire. En conséquence, notre sagesse conventionnelle sur « les émeutes » des années soixante sous-estime largement l’ampleur de l’insurrection noire et sa signification politique. Dans son nouveau livre, « America on Fire: L’histoire inédite de la violence policière et de la rébellion noire depuis les années 1960”, l’historienne de Yale Elizabeth Hinton récupère une période beaucoup plus longue et plus intense de rébellion noire, qui s’est poursuivie dans les années soixante-dix. Ce faisant, elle conteste le rejet de ce qu’elle décrit comme le « tournant violent » de la manifestation noire, forgeant un nouveau terrain dans notre compréhension des tactiques employées par les Afro-Américains en réponse à la violence extrajudiciaire de la police et des résidents blancs et aux problèmes non résolus. problèmes d’inégalité raciale et économique.

À l’aide de données compilées par le Comité sénatorial des opérations gouvernementales et le Lemberg Center for the Study of Violence, Hinton dresse une liste époustouflante de plus d’un millier de soulèvements, bien au-delà de ceux que nous connaissons le mieux. Nous avons largement sous-estimé à quel point l’Amérique était littéralement en feu de 1968 à 1972, années que Hinton décrit de manière convaincante comme la « période creuse de la rébellion ». En effet, il y a eu plus de six cents rébellions rien qu’en 1970. Hinton fait également la principale conclusion que presque toutes ces rébellions sont survenues en réponse à l’escalade des interventions policières, de l’intimidation et du harcèlement. Elle écrit : « L’histoire de la rébellion noire à travers les régions et les décennies démontre une réalité fondamentale : la violence policière précipite la violence communautaire.

À l’été 1968, à Stockton, en Californie, deux policiers ont tenté en vain d’interrompre une fête dans un lotissement public. La situation a rapidement dégénéré lorsque plus de quarante autres flics blancs sont arrivés, écrit Hinton, transformant la « fête en une manifestation ». La police a ordonné à la foule de se disperser ; au lieu de cela, ils ont bombardé la police de pierres et de bouteilles. La police a procédé à quelques arrestations, mais elles ont à peine rétabli l’ordre. Le lendemain, deux agents ont été dépêchés pour enquêter sur des informations faisant état d’une perturbation au gymnase du lotissement ; les résidents ont enfermé les flics à l’intérieur du gymnase et, écrit Hinton, pendant plus de deux heures, une foule de deux cent cinquante personnes « a lancé des bombes incendiaires, des pierres et des bouteilles sur le bâtiment en criant ‘des cochons !’ et autres jurons. Plus d’une centaine de policiers, d’adjoints du shérif et de patrouilleurs routiers sont arrivés sur les lieux ; la foule a relâché les deux officiers mais a continué à lancer des bombes incendiaires sur le gymnase, les voitures voisines et même une école primaire. Beaucoup d’entre eux étaient des adolescents. Finalement, la police a appelé leurs parents, une stratégie qui a fonctionné lorsque les enfants sont finalement rentrés chez eux.

À Akron, Ohio, en août 1970, la police a tenté de mettre fin à une bagarre entre jeunes noirs ; une foule rassemblée les a attaqués à coups de pierres pendant plusieurs heures. Le lendemain, la violence s’est intensifiée, les jeunes ayant lancé des débris plus lourds, tels que des blocs de béton et des bouteilles, et endommagé des voitures et des passants blessés. Enfin, après deux jours d’escarmouches avec la police, écrit Hinton, « un millier de personnes, pour la plupart en âge de lycée, sont sorties en lançant des pierres et d’autres objets ». La police a déployé plus d’une trentaine de bombes lacrymogènes pour disperser les rebelles, mais la présence des policiers était, elle-même, la provocation. Les agents se sont déplacés vers le périmètre afin de pouvoir surveiller mais sans agiter davantage la foule. Il s’agissait d’une stratégie de courte durée : ils ont ensuite fait une nouvelle démonstration de force, déclenchant une autre série de conflits qui, selon les rapports, ont entraîné la destruction de biens.

Des rébellions similaires se sont produites de Lorman, Mississippi, à Gum Spring, Virginie, en 1968, et Pine Bluff, Arkansas, à Erie, Pennsylvanie, en 1970. Bien que le Sud soit considéré comme le site du mouvement non-violent des droits civiques et le Nord comme là où ses nobles objectifs sont morts, l’ampleur des soulèvements noirs, des villes du sud aux villes du Midwest, révèle un mécontentement généralisé à l’égard des manifestations pacifiques comme moyen d’accomplir un changement social – ce qui peut suggérer que nous reconsidérions l’hypothèse selon laquelle le mouvement des droits civiques a réussi . Pour Hinton, l’ampleur des soulèvements, impliquant des dizaines de milliers de Noirs américains ordinaires, remet en question l’idée qu’il s’agissait d’« émeutes » insensées impliquant des personnes capricieuses ou égarées. Il en va de même du fait que la violence noire est presque toujours venue en réponse à la violence blanche visant à contrôler les ambitions et la vie des Noirs. Hinton écrit : « Ces événements ne représentaient pas une vague de criminalité, mais une insurrection soutenue. La violence était en réponse à des moments de racisme tangible – « un seul incident », comme [President Lyndon] Johnson a déclaré – prenant presque toujours la forme d’une rencontre avec la police. Pourtant, les dizaines de milliers de Noirs américains qui ont participé à cette violence collective ne se sont pas seulement rebellés contre la brutalité policière. Ils se rebellaient contre un système plus large qui avait enraciné des conditions inégales et une violence anti-Noirs au fil des générations. »

Hinton ne se contente pas de récupérer la résistance des Noirs ; elle expose également une longue et ignorée histoire de violence politique blanche, utilisée pour maintenir le statut subordonné des communautés noires. Le livre de Hinton commence par familiariser les lecteurs avec l’histoire du vigilantisme blanc post-émancipation, qui a duré une bonne partie du vingtième siècle. La plus tristement célèbre de ces agressions a eu lieu en 1921, à Tulsa, Oklahoma, où trois cents Afro-Américains ont été massacré par leurs voisins blancs. Mais, même après la Seconde Guerre mondiale, alors que des millions de Noirs américains échappaient au racisme étouffant du Sud américain, ils étaient accueillis ailleurs par des foules blanches soucieuses de les maintenir confinées dans des enclaves ségréguées. Il n’est pas exagéré de dire que des dizaines de milliers de les blancs ont participé à des formes de violence émeutes pour, comme l’écrit Hinton, contrôler « les activités des Noirs et limiter leur accès aux emplois, aux loisirs, à la franchise et à la sphère politique ».

La résistance noire a pris différentes formes, des résidents bombardant la police de briques et de bouteilles aux tireurs d’élite tirant sur la police, pour les chasser des communautés noires.Photographie de Bettmann / Getty

La police blanche n’était pas seulement réticente à arrêter les coupables blancs ; dans de nombreux cas, ils ont participé à la violence. Hinton consacre un chapitre entier à la manière dont les suprémacistes blancs et la police ont convergé, au nom de la loi et de l’ordre, pour dominer les communautés noires rebelles. En dehors des grandes zones métropolitaines, des forces de police en sous-effectif ont délégué des citoyens blancs pour patrouiller et contrôler les manifestations noires. Selon Hinton, en août 1968, à Salisbury, dans le Maryland, le service de police « a installé une force de volontaires entièrement blanche de 216 membres pour aider la force régulière de 40 hommes en cas d’émeute ». Dans d’autres cas, les flics blancs ont permis aux résidents blancs de harceler, battre, tirer et même assassiner des Afro-Américains sans représailles. Dans la petite ville du Caire, dans l’Illinois, une rébellion noire en 1967 a réuni des policiers blancs et des justiciers blancs dans un effort concerté pour isoler et réprimer les Afro-Américains. Après le soulèvement initial, déclenché par la mort suspecte d’un soldat noir dans la prison de la ville, les résidents blancs ont formé un groupe d’autodéfense surnommé le Comité des dix millions – un nom inspiré d’une lettre écrite par l’ancien président Dwight Eisenhower, qui appelait à un « comité de dix millions de citoyens » pour rétablir l’ordre public après les soulèvements de Détroit et de Newark. La police du Caire a chargé ce groupe de patrouiller dans les quartiers noirs, y compris le complexe de logements sociaux Pyramid Courts, où vivaient la majorité des près de trois mille Noirs du Caire. En 1969, les « chapeaux blancs », comme les membres du comité s’appelaient eux-mêmes, ont tiré des coups de feu dans les Pyramid Courts. Lorsque les résidents noirs ont pris les armes pour se défendre, des couvre-feux ont été périodiquement imposés, mais appliqués uniquement aux résidents de Pyramid Courts. En réponse, la Garde nationale a été périodiquement déployée dans les tribunaux pyramidaux de police. Mais la police locale tirerait également sur le développement avec des mitrailleuses à partir d’un véhicule blindé (décrit par les habitants noirs comme le grand intimidateur). Personne n’a été tué, mais les familles noires dormaient parfois dans des baignoires pour éviter les coups de feu. Des hommes noirs ont également éteint les réverbères pour masquer la vue des tireurs d’élite blancs. Cela équivalait à une guerre contre les résidents noirs du Caire, qui a duré jusqu’en 1972. Hinton raconte que le maire du Caire a donné une interview à ABC News, en 1970, dans laquelle il a dit, des citoyens noirs, « Si nous devons les tuer , nous devrons les tuer. . . . Il me semble que c’est la seule façon dont nous allons résoudre notre problème. Hinton poursuit en observant que, dans toutes les centaines de rébellions de cette période, « la police n’a arrêté aucun citoyen blanc. . . . même si les citoyens blancs avaient été les auteurs et les instigateurs. Les Blancs pourraient attaquer les Noirs et n’encourir aucune conséquence ; Les Noirs ont été criminalisés et punis pour s’être défendus et défendre leurs communautés. »

Hinton s’appuie sur les arguments de son livre précédent, « De la guerre contre la pauvreté à la guerre contre le crime», pour expliquer comment les rébellions de la période 1968-72 ont été ignorées. La déclaration de Lyndon Johnson d’une « guerre contre le crime », en 1965, a ouvert de nouvelles dépenses somptueuses aux forces de l’ordre locales, réduisant ainsi la nécessité de déployer la Garde nationale et les troupes fédérales pour réprimer les rébellions noires. L’absence d’intervention fédérale a éloigné ces conflits de l’attention nationale, en faisant d’eux des problèmes locaux. Pendant ce temps, l’accumulation de forces de police locales, vaguement présentées sous le nom de « police communautaire », a favorisé l’empiètement de la police sur tous les aspects de la vie sociale des Noirs, transformant les transgressions typiques des jeunes en fourrage pour les agressions policières contre les jeunes Noirs. Les endroits où les jeunes Noirs se rassemblaient, y compris les lotissements publics, les écoles publiques et, historiquement, les collèges et universités noirs, étaient désormais des sites de surveillance policière et d’arrestation potentielle. Ces rencontres entre la police et les jeunes Noirs ont ouvert la voie à ce que Hinton décrit comme « le cycle » des abus policiers, dans lequel les incursions policières ont provoqué une réaction violente, ce qui a justifié une plus grande présence policière et, à un autre tour, des réponses plus combatives. Dans cette période qui voit l’essor de la Fête de la panthère noire et la radicalisation de la politique noire bien au-delà de l’attente d’une simple égalité avec les Blancs, les jeunes Noirs des communautés de la classe ouvrière se sont battus contre les tentatives de la police de criminaliser leurs activités quotidiennes ou de les piéger dans le système de justice pénale qui change la vie.

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