L’héritage séduisant d' »Alice au pays des merveilles »

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Les origines de la chute d’Alice au pays des merveilles sont explorées dans une exposition au Victoria and Albert Museum, à Londres.Oeuvre d’art de Peter Blake / Avec l’aimable autorisation du Victoria and Albert Museum

Dernièrement, quand je n’arrive pas à dormir, je prends un livre sur le canapé et allume une lampe de lecture. L’insomnie est solitaire – et souvent exaspérante – et c’est un réconfort de regarder les mots sur une page. En général, plus les mots sont ternes, mieux c’est. Dans les longues heures précédant l’aube, j’ai lu des histoires de très vieux bâtiments ; dieux mineurs; conflits lointains, à moitié oubliés – et ne retenait pratiquement rien. Mais la rétention n’est pas la question. Si vous attendez assez longtemps, si vous êtes assez fatigué, quelque chose de magique se produira. Les phrases commenceront à se plier et à s’estomper ensemble. Ils filtreront dans vos rêves de manière surréaliste et non désagréable. A une certaine heure, la lecture devient une expérience psychédélique.

Cela est particulièrement vrai de Lewis Carrollest toujours trippant « Les aventures d’Alice au Pays des Merveilles,  » de 1865, et sa suite encore plus étrange, « À travers le miroir et ce qu’Alice y a trouvé”—les deux que j’ai lu tard dans la nuit. Le matin, quand d’autres livres ont pris leur café et dégrisés, les œuvres de Carroll restent oniriques et obstinément absurdes. « En bas, en bas, en bas. Est-ce que la chute jamais arriver à une fin? » Carroll écrit, alors qu’Alice plonge dans le terrier du lapin. Le trou est bordé d’étagères (naturellement), et elle en prend un pot de marmelade d’orange en passant. « Je me demande si je tomberai droit à travers La terre! » elle s’inquiète. « Comme cela semblera drôle de sortir parmi les gens qui marchent la tête vers le bas ! »

Les origines de la chute d’Alice au pays des merveilles et de sa longue vie culturelle après la mort, depuis les premiers croquis provisoires de Carroll jusqu’aux joyeuses publicités sur le thème d’Alice pour la Guinness et le jus de tomate produites cent ans plus tard (« Bienvenue dans un pays des merveilles où l’on boit bien ! ») sont le sujet d’une nouvelle exposition séduisante, « Alice: Curiouser and Curiouser », au Victoria and Albert Museum, à Londres. J’ai visité récemment. Se glisser à l’intérieur d’un musée après des mois de confinement strict au Royaume-Uni a été ressenti, même masqué et distancié, comme une révélation ; tout le monde bourdonnait. Le spectacle commence en bas, dans le vaste espace souterrain de la Sainsbury Gallery, à l’intérieur d’une salle remplie de bruits de rames frappant l’eau. Il s’agit d’évoquer le jour désormais célèbre où Charles Lutwidge Dodgson, qui adopta plus tard le pseudonyme de Lewis Carroll, remonta la Tamise avec son ami Robinson Duckworth et les trois sœurs Liddell, qui étaient ses voisines : Lorina, Alice, alors dix , et Édith. La légende est la suivante : un jour de canicule sur la rivière, les enfants ont demandé des divertissements et Dodgson a accepté, racontant un conte fantastique au fur et à mesure. (La vraie histoire est peut-être moins nette : le temps du 4 juillet 1862, le jour du voyage en bateau, était « frais et plutôt humide », selon certaines sources.) Alice a demandé à Dodgson d’écrire l’histoire pour elle, et , à Noël 1864, il lui remit le manuscrit terminé, alors intitulé « Alice’s Adventures Under Ground ». Il était méticuleux ; il n’y avait pas d’erreurs. La dernière page présentait une petite photo du visage d’Alice et, en dessous, un portrait d’elle que Dodgson avait dessiné à la main.

Le manuscrit original de Dodgson, prêté par la British Library, est un objet étonnamment beau et étrange, la couverture décorée d’une bordure de fleurs sauvages indisciplinées, comme un jardin envahi par la végétation. Soigneusement lettré à la main et illustré par Dodgson à la plume fine et grêle, le soin qu’il a apporté au tissage des dessins dans le texte minutieux est évident. («À quoi sert un livre», se demande Alice au début du conte, «sans images ni conversation?») La dédicace, agrémentée de vignes vertes enroulées, se lit comme suit: «Un cadeau de Noël à un cher enfant en mémoire d’un été Jour. » Quand j’ai vu l’émission, qui se déroule jusqu’à la fin décembre, le petit livre s’était ouvert pour révéler une page présentant l’une des illustrations d’Alice par Dodgson. Dans l’histoire, elle vient de manger un mystérieux gâteau (il y a une carte dessus, et « les mots »MANGE MOI‘ étaient magnifiquement imprimés dessus en grosses lettres ») et elle se retrouve à s’étirer vers le haut, son cou allongé, presque au-delà des limites du livre, « comme le plus grand télescope qui ait jamais existé ! « Plus curieux et plus curieux ! elle dit.

Curieux serait la façon de décrire les Victoriens du temps d’Alice. La commissaire de l’exposition, Kate Bailey, a évoqué la vague de découvertes et d’industries de l’époque, sa dévotion à la science et au progrès, avec un carrousel de délicieuses bizarreries : un kaléidoscope des années cinquante, un appareil photo-boîte encombrant du type utilisé par Dodgson, le squelette d’un dodo. Il y a un modèle en papier en forme d’accordéon de la «Grande exposition» de Hyde Park, une vitrine de fabrication et de conception qui a époustouflé tout le monde en 1851. (Dodgson l’a appelé «une sorte de pays des fées.») Il y a aussi une fascination pour l’enfance exposée. , qui semble avoir commencé au sommet, avec la reine Victoria, qui a eu neuf enfants ; une photographie couleur sépia montre un enfant placide en équilibre sur ses genoux. « Les attitudes envers l’enfance ont changé au 19ème siècle », lit-on dans le texte explicatif, « s’éloignant des idées puritaines du péché originel vers des associations avec la liberté, la créativité et l’innocence ». Les Victoriens étaient « préoccupés et fascinés par l’enfance et par l’enfant », m’a dit récemment Bailey. « C’est à ce moment-là que la littérature pour enfants a émergé.

La vraie Alice Liddell était la fille d’Henry Liddell, le doyen du Christ Church College de l’Université d’Oxford, où Dodgson enseignait les mathématiques. Au début du spectacle, il y a une photo saisissante d’Alice prise par Dodgson, en 1858. Elle est assise de profil et habillée comme une poupée victorienne : manches à volants, carré sombre. Elle a l’air sérieuse et peut-être un peu impatiente. Au cours de la vie d’Alice, Dodgson l’a photographiée à plusieurs reprises. Il habitait à côté – son bureau donnait sur le jardin où elle jouait avec ses sœurs – et était un visiteur fréquent de la maison de sa famille. Il était manifestement amoureux, peut-être de manière inappropriée, bien que la nature de la relation de Dodgson avec Alice ne soit pas quelque chose que l’exposition étudie. (Il n’y a aucune preuve claire que Dodgson a franchi la ligne, juste des soupçons persistants). Une seule pancarte sous une photo des sœurs Liddell indique : « Aujourd’hui, l’amitié étroite de Dodgson avec Alice Liddell serait examinée, mais à l’époque victorienne, il n’était pas inapproprié pour un homme de se lier d’amitié avec une fille plus jeune. » Bailey m’a dit qu’elle voulait faire une émission sur « l’impact et l’héritage des livres, au lieu de vraiment scruter la biographie de Lewis Carroll ».

L’exposition présente plusieurs mannequins affichant des costumes sur le thème « Alice au pays des merveilles ».Photographie avec l’aimable autorisation du Victoria and Albert Museum

D’une pièce sombre imprégnée de Victoriana, vous tournez littéralement un coin et vous vous retrouvez dans un couloir dans lequel les murs semblent rétrécir. Ou peut-être êtes-vous simplement en train de grossir. Au fond, il y a une petite porte derrière un rideau. Jetez un coup d’œil à ses petites fenêtres et vous verrez un jardin clos, avec des haies soignées et des flamants roses. (« Elle s’est agenouillée et a regardé le long du passage dans le plus beau jardin que vous ayez jamais vu », lit-on sur une inscription sur la porte.) Dans un autre coin, il y a une mare numérique de larmes, comme celle dans laquelle Alice s’est soudainement retrouvée à nager ( » ‘ J’aurais aimé ne pas avoir autant pleuré !’») A partir de là, les choses ne font qu’empirer, avec des salles qui se construisent librement les unes sur les autres, comme des acteurs dans une classe d’improvisation. Il y a un espace qui ressemble à une jetée en bord de mer malchanceuse, avec un pavillon rayé plein de miroirs et d’écriture à l’envers. (« Qui diable suis-je ? Ah, c’est le grand puzzle ! ») Il y a aussi une machine semblable à une arcade avec une manivelle qui fait qu’Alice s’étire de manière comique vers le haut. (Désinfectant pour les mains fourni.) Une chenille paresseuse sur pilotis surveille tout.

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