Les Texans au milieu d’une autre catastrophe évitable

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Dimanche matin, à Houston, au bord du gel dans tout l’État du Texas et des pannes de courant dans toute la ville, j’ai croisé deux femmes différentes, chacune manipulant plusieurs charrettes d’épicerie, qui, parlant dans leurs téléphones, ont noté qu’elles «étaient peut-être allées trop loin. . » J’avais sauté dans Lee’s Sandwiches pour quelques litres de café, puis dans H Mart pour d’autres bricoles. Au fur et à mesure que la matinée avançait, la circulation sur le boulevard Bellaire a empiré d’une légère rampe à une impasse. Les gens s’approvisionnaient d’une manière qui est devenue courante au cours de la dernière année dans la ville, bien que la débâcle à venir ait eu peu de précédents.

La tempête qui a frappé l’État dimanche a laissé plus de quatre millions de résidents du Texas sans électricité et beaucoup sans eau. La ville de Galveston a perdu une grande partie de son électricité lundi matin et, mercredi après-midi, elle n’avait pas encore été restaurée. La ville d’Abilene a perdu à la fois l’électricité et l’eau et n’a eu aucune idée du moment où l’un ou l’autre reviendrait. Mardi soir, la région de Clear Lake à Houston a reçu un avis d’ébullition de l’eau. Les photos d’impasses recouvertes de neige proliféraient sur les réseaux sociaux, les habitants «skiant» sur les autoroutes et les gens dévalant des collines de neige dans des paniers – plutôt agréable en début de semaine, jusqu’à ce que le courant reste coupé. Maintenant, certaines parties de Dallas sont si froides que les bouteilles d’eau gèlent à côté des chevets des gens et les appareils sont lourd de glaçons. Ce sont quelques-unes des températures les plus basses que l’État a connues dans près de trente ans.

Face à une augmentation intenable de la demande, les fournisseurs d’électricité ont tenté de signaler qu’ils avaient un plan («pannes de courant»), mais se sont ensuite cantonnés à une panne d’informations elle-même, jusqu’à ce que le maire de Houston, Sylvester Turner, déclare, tôt lundi matin, que le les pannes étaient à l’échelle de l’État. Les responsables ont évité de fournir des délais lorsqu’ils ont émis des recommandations sur la façon d’économiser l’énergie et de rester au chaud. Les résidents ont mesuré les températures dans leurs maisons, couvrant les fenêtres avec des couvertures et enveloppant les tuyaux et calant les serviettes dans les espaces sous les portes pour retenir la chaleur dans les pièces individuelles. La population non habitée de la ville était abritée dans des centres dans toute la région (s’ils pouvaient les atteindre), et certains de ces endroits ont finalement perdu de l’électricité. Les agents de santé se sont précipités pour distribuer COVID-19 vaccins qu’ils avaient sous la main avant qu’ils ne se détériorent lors de la panne. Des organisations communautaires locales comme Austin Mutual Aid et Mutual Aid Houston ont commencé à diffuser des ressources et des directives dans leurs communautés.

Houston, lors d’une bonne journée, n’est pas une ville débordant de troisièmes places spacieuses. Les habitants de la ville ont été confrontés à plusieurs mauvaises options: rester à la maison et geler, ou risquer les routes déjà incertaines et fuir vers des amis ou des parents qui avaient réussi à conserver leur électricité par hasard ou au moyen d’un générateur de rechange – bien que cette dernière option impliquait de se rassembler au milieu du spectre de COVID-19. Les personnes âgées, les très jeunes et les personnes par ailleurs vulnérables se sont retrouvées dans un scénario particulièrement cauchemardesque. Après que les entreprises de la ville aient été invitées à éteindre leurs lumières pour économiser l’énergie, une grande partie du centre-ville a continué à briller avec les lumières des gratte-ciel et des immeubles de grande hauteur (dont beaucoup ne s’éteignaient que lorsqu’ils l’étaient). appelé publiquement pour ça). Mercredi matin, au moins douze décès liés aux conditions météorologiques avait été signalé dans la région de Houston.

Alors qu’une grande partie du pays est alimentée par des systèmes énergétiques régionaux – qui sont capables de tirer et de mettre en commun les ressources en période de contrainte – l’énergie du Texas est largement sous le contrôle de ERCOT, l’Electric Reliability Council of Texas, qui gère près de 90% de la charge électrique de l’État. Le réseau indépendant de services publics de l’État a été conçu dans le but d’éviter la réglementation fédérale; en ne traversant pas les frontières de l’État, le réseau électrique du Texas pourrait contourner les directives nationales des services publics – et les sociétés d’énergie pourraient en tirer profit sous le couvert de l’individualisme et de «l’autonomie». Les chefs d’État, sacrifiant la sécurité communautaire à long terme pour un profit immédiat, ont secoué la tête à l’idée de réforme ou de collaboration et ont dit: Mais nous n’en avons pas besoin. Puis il a fait très froid, très vite, et le système (en particulier, semble-t-il, les pièces qui dépendent du gaz naturel) s’est avérée vulnérable – et, bien sûr, la responsabilité incombait à l’individu. ERCOT a déclaré qu’il a aucune idée quand la situation de puissance reprendra tout semblant de régularité. Le gouverneur de l’État et une myriade d’autres élus ont été prompts à passer le blâme.

À la maison lundi, mon petit ami et moi avons passé notre temps à isoler l’appartement et à divertir le chien. Lorsque nous nous sommes aventurés à l’extérieur – lors de deux promenades glissantes et sinueuses à travers le quartier, puis une promenade dans le noir pour aller chercher plus d’eau – nous avons rencontré des routes stériles. Cette nuit-là, nous nous sommes bouclés dans le salon, arrangeant des bougies et des anneaux lumineux collectés dans notre enfer Zoom d’un an, et avons mangé un dîner de restes du Nouvel An lunaire, y compris du porc braisé avec des œufs et du kimchi (un rappel que, aussi macabre que les choses étaient , ils pourraient être pires). Peu de temps après minuit, notre pouvoir est revenu, puis est entré et sorti par à-coups et commence le lendemain matin.

Mardi, nous avons mis un point d’honneur à nous mettre en route et en chemin nous nous sommes arrêtés chez un Randalls. Les gens ont erré dans les allées sombres à la lueur de leurs lampes de poche pour smartphone. La section des surgelés était bouclée avec du ruban adhésif, et les étalages de viande étaient recouverts de carton, retenant tout le froid possible. Les stations-service à proximité étaient désertes, nous avons donc continué à conduire jusqu’à ce que nous nous retrouvions dans une autre épicerie ouverte, une Fiesta à côté de l’autoroute. L’électricité fonctionnait là-bas et tout était en stock. Une femme se tenait à côté de la boulangerie, distribuant des pains par ordre. Un boucher a piraté des tas de bœuf derrière un comptoir, et le poissonnier a distribué des numéros aux gens assemblés en ligne. Un mec qui tenait la porte d’entrée s’est excusé que les clients ne pouvaient pas tous être admis simultanément; ils avaient le pouvoir depuis huit heures ce matin-là, dit-il. Sur le chemin du retour, nous avons passé plusieurs accidents de voiture alors que nous continuions à chercher de l’essence. Les parkings étaient pleins de gens qui roulaient en boucle et se réchauffaient, tandis que d’autres se rassemblaient dans leur voiture avec leurs enfants et leurs animaux de compagnie. Nous avons fait la queue pendant une heure dans trois stations avant d’en trouver une à côté du NRG Stadium qui, finalement, a fourni un réservoir plein. Mais nous avions à peine quitté le parking avant qu’il ne devienne clair que cette station-service était également à sec.

Une caractéristique commune des Houstoniens, pourrait-on dire, est une tendance à être la proie d’une catastrophe sans préparation – mais une seule fois. Qu’ils soient confrontés aux ravages du changement climatique, à l’État ou à d’autres calamités causées par l’homme, les habitants de la ville apprennent des leçons très dures, et nous avons tendance à ne plus refaire les mêmes erreurs. Mais c’est une des grandes honte que cette ville – et ce pays, et les individus qui le gouvernent – exige de ses habitants qu’ils survivent à ces choses. L’effondrement de ERCOT est l’un des nombreux signes que le Texas a échoué, et continue d’échouer, à adapter son infrastructure pour faire face à l’inévitabilité du changement climatique. Dans une nouvelle année déjà absurdement remplie de crise – une insurrection un mois, une distribution de vaccins ratée le lendemain, au milieu d’une pandémie qui a ravagé le pays de manière presque incompréhensible – encore un autre désastre ne semble pas totalement hors de propos. Mais l’exacerbation d’une urgence n’élimine pas la probabilité d’une autre – et nous pouvons être sûrs que cette tempête, comme tout autre événement météorologique unique dans une génération que les Houstoniens ont connu au cours des dernières années, ne sera pas le dernier. Comme tous nos autres problèmes, cela exigera une expansion de l’imagination, et l’incapacité de nos dirigeants à relever la tâche n’éliminera pas la nécessité de le faire.

Quand nous sommes revenus chez nous, le gaz en main, le courant était de nouveau coupé, mais nous avions encore de l’eau courante. Internet avait commencé à se tarir. Notre service cellulaire était devenu irrégulier, et la plupart des entreprises de la ville avaient commencé à se fermer indéfiniment. En promenant le chien avant le coucher du soleil, nous sommes tombés sur une poignée de voisins: des adolescents blottis et vapotant dans le garage, des gens extrayant des symphonies de chargeurs portables de leurs voitures en stationnement. Les parents d’un enfant en bas âge qui attaque toujours mon jardin – toutes les plantes sont maintenant probablement mourantes ou mortes, de toute façon – nous ont dépassés, et nous nous tenions debout, tremblants, à distance les uns des autres, masqués et habillés de quatre couches de vêtements. Nous avons salué et noté que l’année avait bien commencé. Nous avons demandé comment tout le monde allait et avons convenu que nous allions bien, compte tenu, pour le moment. Mais nous étions, franchement, juste une poignée des plus chanceux.



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