Les femmes qui ont préservé l’histoire du massacre de la race Tulsa

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Après avoir enseigné un cours de dactylographie le soir, Mary E. Jones Parrish se perdait dans un bon livre lorsque sa fille Florence Mary remarqua quelque chose d’étrange à l’extérieur. «Mère,» dit Florence, «je vois des hommes avec des fusils. C’était le 31 mai 1921, à Tulsa. Un grand groupe d’hommes noirs armés s’était rassemblé sous l’appartement de Parrish, situé dans le quartier des affaires noir florissant de la ville, connu sous le nom de Greenwood. En sortant, Parrish a appris qu’un adolescent noir du nom de Dick Rowland avait été arrêté pour une fausse allégation de tentative de viol et que ses voisins prévoyaient de se rendre au palais de justice pour essayer de le protéger.

Peu de temps après le départ des hommes, Parrish a entendu des coups de feu. Puis des incendies ont illuminé le ciel nocturne alors que les bâtiments juste à l’ouest de sa maison commençaient à brûler. L’effort pour protéger Rowland avait terriblement mal tourné, entraînant une fusillade chaotique au palais de justice. Maintenant, une foule blanche lourdement armée s’abattait sur l’ensemble de Greenwood, déterminée à se venger violemment. Parrish, qui vivait juste au nord de la voie ferrée qui séparait les deux mondes séparés de Tulsa, regardait depuis la fenêtre de son appartement la foule grossir. Elle a observé une escarmouche entre tireurs blancs et noirs à travers la voie ferrée, puis a vu des hommes blancs transporter une mitrailleuse au sommet d’un moulin à grains et faire pleuvoir des balles sur son quartier. Au lieu de s’enfuir, Parrish est restée à Greenwood et a documenté ce qu’elle a vu, entendu et ressenti. «Je n’avais aucune envie de fuir», se souvient-elle. « J’ai oublié la sécurité personnelle et j’ai été saisi d’un désir incontrôlable de voir l’issue de la mêlée. »

L’homme de 31 ans était un témoin oculaire de la Massacre de la course de Tulsa, qui a fait jusqu’à trois cents morts et plus d’un millier de maisons détruites. Bien que Parrish ait déjà connu le succès à Tulsa en tant qu’éducateur et entrepreneur, le massacre l’a obligée à devenir journaliste et auteure, en écrivant ses propres expériences et en recueillant les récits de beaucoup d’autres. Son livre « Événements de la catastrophe de Tulsa», Publié en 1923, était le premier et le plus viscéral compte rendu détaillé de la façon dont les habitants de Greenwood ont vécu le massacre.

Lorsque l’attaque est tombée dans l’obscurité dans les décennies qui ont suivi, Parrish et son petit livre rouge l’ont également fait. Mais, depuis les années soixante-dix, alors que l’événement gagnait lentement l’attention nationale, le travail de Parrish est devenu une source primaire vitale pour les écrits d’autres personnes. Pourtant, sa vie restait inconnue, alors même que les faits qu’elle avait recueillis – comme plusieurs récits de première main sur des avions utilisés pour surveiller ou attaquer Greenwood – devenaient les fondements de la compréhension du massacre par la nation. Elle a été, littéralement, reléguée aux notes de bas de page de l’histoire.

À l’approche du centenaire du massacre racial, une série de documentaires, ainsi qu’un nouveau musée de trente millions de dollars, sont sur le point de rendre l’histoire de Greenwood plus connue – et financièrement lucrative – qu’elle ne l’a jamais été. Mais les Tulsans noirs qui ont préservé l’histoire de la communauté risquent d’être oubliés, en particulier les femmes qui ont fait le gros du travail de base. Il n’y a pas que Parrish : Eddie Faye Gates, originaire de l’Oklahoma et éducateur de longue date à Tulsa, a poursuivi le travail de Parrish en interviewant des survivants du massacre plus de soixante-dix ans plus tard, en enregistrant leurs points de vue dans des livres et des témoignages vidéo.

Les leçons d’histoire tirent le pouvoir de leur autorité objective perçue, mais si vous approfondissez presque tous les récits, vous trouverez une conversation entre un intervieweur et un sujet. À Greenwood, des femmes noires telles que Parrish et Gates étaient celles qui avaient ces conversations. Maintenant, les descendants des deux femmes travaillent pour s’assurer que leurs héritages soient reconnus. «C’était une femme noire dans une société patriarcale et raciste, et je pense que le fait de rassembler tous ces éléments vous montre exactement comment elle a été effacée», a déclaré Anneliese Bruner, une arrière-petite-fille de Parrish. «C’est pratique d’utiliser son travail, mais pas pour magnifier et amplifier sa personne.»

En 1921, Mary E. Jones Parrish était une nouvelle venue à Tulsa. Née Mary Elizabeth Jones dans le Mississippi en 1890, elle passa quelque temps dans l’Oklahoma au début de son âge adulte, donnant naissance à sa fille Florence dans la ville entièrement noire de Boley, en 1914 (en 1912, elle avait épousé Simon Parrish). après avoir eu Florence, Parrish a émigré à Rochester, New York, où elle a étudié la sténographie au Rochester Business Institute.

Parrish a été rappelée en Oklahoma, où sa mère était malade dans la ville de McAlester. Six mois après l’arrivée de Parrish, sa mère est décédée. Vers 1919, Parrish s’installe à Tulsa, attiré par les visages amicaux et les entreprises collaboratives de Greenwood. Le quartier abritait deux cinémas, un bijoutier, une petite usine de confection, un hôpital, une bibliothèque publique et de nombreux restaurants, salles de danse et plongées dans les coins. Dans son livre, Parrish décrit le frisson de descendre du chemin de fer Frisco et d’entrer dans un monde d’entreprises appartenant à des Noirs et de maisons bien entretenues. Elle a surnommé la communauté le «Negro’s Wall Street», l’une des premières utilisations documentées d’une phrase désormais emblématique. «Je ne suis pas venue à Tulsa car beaucoup sont venus, attirés par le rêve de gagner de l’argent et de m’améliorer dans le monde financier», a-t-elle écrit, «mais à cause de la merveilleuse coopération que j’ai observée parmi nos gens.»

Elle a ouvert la Mary Jones Parrish School of Natural Education sur l’artère la plus populaire du quartier, Greenwood Avenue, et a offert des cours de dactylographie et de sténographie. Elle était l’une des nombreuses femmes entrepreneures du quartier qui n’ont jamais reçu le même niveau de renommée que leurs homologues masculins. «Quand nous parlons de Greenwood, c’est généralement une histoire très centrée sur les hommes», m’a dit Brandy Thomas Wells, professeur à l’Oklahoma State University qui se spécialise dans l’histoire des femmes noires. «Les activités quotidiennes de ces entreprises dépendaient du travail invisible des femmes.»

Pendant le massacre, Parrish a tout perdu. Mais, au lieu de quitter la ville, elle est restée à Greenwood. Alors que le quartier couvait, elle a immédiatement réalisé à quel point il était important de témoigner de ce qui était arrivé à sa communauté. L’attaque a détruit les bureaux des deux journaux appartenant à des Noirs de Tulsa, le Tulsa Star et le Oklahoma Sun; le premier n’a jamais repris l’édition. La ville avait également deux journaux appartenant à des Blancs, le Tulsa Monde et le Tulsa Tribune– qui a publié des articles accusant les Noirs de la destruction de leur propre communauté. Il y avait peu d’espace dans la ville pour que les résidents noirs puissent expliquer ce qui leur était arrivé avec leurs propres mots.

Plusieurs jours après le massacre, Parrish a été approché par Henry TS Johnson, un pasteur noir qui a également siégé à une commission interraciale à l’échelle de l’État visant à améliorer les relations raciales. À la demande de la commission, il a demandé à Parrish d’interroger les survivants et d’écrire ce qu’ils avaient enduré. Parrish était intrigué. « Cela s’est avéré être une occupation intéressante », écrit-elle, « car cela m’a aidé à oublier mes problèmes de sympathie pour les personnes avec lesquelles j’étais quotidiennement en contact. »

Parrish a recueilli des témoignages à la première personne d’une vingtaine de survivants du massacre. Collectivement, leurs histoires ont capturé chaque phase majeure de l’attaque et ses conséquences. Certains avaient fui vers le nord en pleine nuit, au milieu de torrents de coups de feu. D’autres ont été arrachés à leurs maisons par des membres de la foule blanche et emmenés dans des camps d’internement situés autour de la ville. Presque tous sont revenus pour trouver leurs maisons incendiées ou pillées. « Je pense que cette affaire maudite nous a tous ruinés », a déclaré à Parrish Carrie Kinlaw, une survivante qui a sauvé sa mère alitée pendant la fusillade.

Le livre de Parrish a remis en cause bon nombre des faux récits que les responsables de la ville de Tulsa avaient répandus sur le massacre. Les avions qui tournaient au-dessus de Greenwood, selon les autorités, n’étaient utilisés que pour la reconnaissance. Parrish et ses sources ont déclaré avoir vu des hommes armés de fusils monter à bord de l’avion et tirer sur les habitants de Greenwood. Les journaux appartenant à des Blancs ont décrit le massacre comme une aberration causée par l’anarchie supposée croissante dans la ville. Parrish a déclaré que la violence s’inscrivait dans un large schéma, et elle l’a reliée aux récentes attaques contre les communautés noires à Chicago et à Washington, DC, au cours de la rouge L’été sur 1919. Elle a également proposé des solutions politiques qui pourraient aider à prévenir de tels événements désastreux à l’avenir, y compris l’adoption d’une mesure fédérale anti-lynchage. Le travail de Parrish l’a placée dans la tradition d’autres femmes journalistes noires pionnières, dont Ida B. Wells, une croisée anti-lynchage, et Mary Church Terrell, qui a critiqué le système de baux aux condamnés qui prévaut dans le Grand Sud. «Tout comme cette horde d’hommes pervers s’est abattue sur la section colorée de Tulsa», a écrit Parrish, «de même, un jour à venir, ils déferleront sur les maisons et les commerces de leur propre race.»

Le livre de cent douze pages de Parrish a été publié en 1923, deux ans après le massacre, en partie grâce aux neuf cents dollars que les habitants de Greenwood ont collectés pour aider à couvrir les frais d’impression. Il a été accueilli en fanfare. Peu d’exemplaires ont été imprimés et la publication ne semble pas du tout être mentionnée dans les journaux blancs de Tulsa. (Le Oklahoma Sun probablement discuté, mais peu de numéros du journal de ces années existent aujourd’hui.) Des exemplaires du livre se trouvaient dans les placards et les coffres des historiens locaux et des survivants du massacre, déterrés à l’occasion comme preuve de ce qui s’était passé.

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