Les avantages du gouvernement contribuent-ils aux pénuries de travailleurs?

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Austin Beerworks est une brasserie à Austin, au Texas, qui a été fondée en 2011. Elle fabrique, conditionne et vend de la bière aux magasins de détail locaux, aux bars et aux restaurants; il sert également de la bière dans sa propre taproom, ainsi qu’un menu de hamburgers, de tacos et de nachos préparés par le camion-restaurant de la brasserie. L’année écoulée a été une montagne russe: en mars 2020, au début de la pandémie, l’entreprise a fermé le taproom et le food truck et a mis sept employés en congé. «C’était la chose la plus difficile que nous ayons jamais eu à faire en tant que propriétaires d’entreprise», m’a dit récemment l’un des cofondateurs d’Austin Beerworks, Michael Graham. «Nous nous sommes sentis impuissants. Les événements étaient totalement hors de notre contrôle et il n’y avait aucun moyen de planifier pour l’avenir. C’était extrêmement difficile.

Ils ont pu embaucher certaines de ces personnes quelques semaines plus tard pour travailler dans le secteur du commerce de gros, qui est resté solide alors que les gens coincés chez eux ont commencé à acheter davantage dans les épiceries et les dépanneurs. Pourtant, il était difficile de naviguer dans les réglementations changeantes et les ordres de verrouillage, et le taproom a été rouvert et fermé à plusieurs reprises. L’entreprise a pu survivre, en partie, grâce à l’aide d’un prêt du programme de protection des chèques de paie, et grâce aux économies qu’elle avait accumulées pour un acompte sur un terrain où la brasserie avait prévu de s’étendre avant la pandémie. Le 2 mars, le gouverneur du Texas, Greg Abbott, a levé tous les mandats de masque et les restrictions sur les repas à l’intérieur de l’État, et les vaccins ont commencé à être plus largement disponibles. «Ces rencontres semblaient donner aux gens la confiance générale et l’optimisme nécessaires pour recommencer à sortir», a déclaré Graham. «Au cours de cette première semaine, nous avons vendu plus de fûts que l’année précédente.»

Le 6 mars, le Congrès a adopté le Plan de sauvetage américain, un programme d’aide économique de 1,9 billion de dollars qui comprenait des prestations de chômage améliorées, dont de nombreux Américains recevaient déjà factures de sauvetage précédentes. Le plan fournit trois cents dollars par semaine, en baisse par rapport aux six cents dollars précédents, en plus des paiements d’assurance-chômage disponibles dans chaque État, et dure jusqu’à la fin du mois de septembre. Pour certaines personnes, le total hebdomadaire équivaut au même montant d’argent qu’elles gagneraient à travailler quarante heures par semaine pour quinze dollars de l’heure.

Au cours des quelques mois suivants, les affaires ont repris dans tout le pays. En avril, certaines régions connaissaient pénuries de travailleurs, en particulier dans les industries des loisirs et de l’hôtellerie. Les panneaux «Help Wanted» dans les restaurants ont commencé à devenir viraux sur les réseaux sociaux. «En raison de l’argent de relance et du temps des impôts, les gens ne veulent tout simplement pas travailler», a déclaré l’un d’eux dans une fenêtre de l’Outback Steakhouse à Memphis, qui a été photographiée et publiée sur Twitter. Une autre image largement partagée, le 9 mai, montrait une pancarte faite maison imprimée sur la vitrine d’une succursale de Chipotle: «Vous voulez savoir pourquoi nous sommes fermés?» il a lu. «Nous sommes surchargés de travail, en sous-effectif, sous-payés et sous-estimés. Presque toute la direction et l’équipe sont parties jusqu’à nouvel ordre. »

La pénurie de travailleurs était-elle un signe que les prestations fédérales étaient trop généreuses, incitant les travailleurs à choisir de ne pas travailler et de toucher l’assurance-chômage plutôt que de trouver un emploi? Ou les deux choses étaient-elles déconnectées? Un débat a éclaté selon des lignes partisanes prévisibles, de nombreux républicains et groupes d’entreprises faisant valoir que le supplément de chômage nuisait au marché du travail. Les gouverneurs républicains d’au moins vingt-deux États ont annoncé qu’ils renonçaient aux prestations améliorées pour leurs résidents afin «d’encourager les gens à travail . . . au lieu de payer les gens ne pas au travail », comme l’a dit le gouverneur de l’Arizona, Doug Ducey. Le gouverneur du Wyoming, Mark Gordon, a déclaré que payer les gens pour qu’ils ne travaillent pas était «tout simplement anti-américain».

Enrique Lopezlira, le directeur du programme de travail à bas salaires, à l’UC Berkeley, m’a dit que la vraie réponse est compliquée, en particulier lors d’une pandémie. Certains travailleurs s’occupent d’enfants ou de parents âgés, tandis que d’autres peuvent avoir des problèmes de santé à propos du retour au travail, en particulier si le travail implique une interaction avec le public et n’offre pas de congé de maladie payé. «En règle générale, là où vous avez un marché du travail qui a une demande excessive de travailleurs, ce qui est nécessaire, c’est que les employeurs augmentent les salaires», a déclaré Lopezlira. En économie, a-t-il expliqué, le «salaire de réservation» est le salaire auquel un travailleur choisira d’accepter un emploi particulier plutôt que de ne pas travailler. «Le salaire de réserve a changé pour certains de ces travailleurs.»

Heidi Shierholz, économiste principale et directrice des politiques à l’Institut de politique économique, a noté que, généralement, les pénuries de main-d’œuvre se traduisent par des salaires plus élevés. L’industrie de l’hôtellerie et des loisirs a connu certaines des baisses de salaires les plus brutales pendant la pandémie; les salaires approchent seulement maintenant où ils auraient été si la pandémie ne s’était pas produite. «Beaucoup de ces emplois dans les restaurants et l’hôtellerie sont sans ambiguïté pires qu’ils ne l’étaient auparavant», a déclaré Shierholz. «Il faut faire face aux anti-masques et il y a des risques pour la santé. Si le marché fonctionne bien et qu’un travail devient de plus en plus difficile et risqué, les salaires devraient augmenter. » Selon Shierholz, l’assurance-chômage complémentaire «n’a pas été le moteur des choses», mais a probablement contribué à une partie de la croissance des salaires que nous avons constatée au cours des derniers mois. Elle pense que c’est une bonne chose. «Ils aident le marché du travail à mieux fonctionner en permettant aux travailleurs de ne pas avoir à accepter un travail vraiment merdique à des salaires supprimés parce qu’ils n’ont pas d’autre choix.»

Les dirigeants d’Austin Beerworks se sont par inadvertance plongés dans ce débat au début du mois de mai, lorsque la société a publié une offre d’emploi en ligne sur un poste de barman ouvert. Le travail comprenait des avantages tels que les soins de santé, les vacances payées et les jours de maladie, et 401 000 équivalents, que Graham dit qu’ils offrent à tous leurs employés. Ils ont reçu une soixantaine de candidatures et tous les candidats avec lesquels ils avaient prévu un entretien se sont présentés. Remarquant tout le débat sur le chômage sur les réseaux sociaux, Graham a partagé un article sur Facebook sur leur expérience: «Nous voyons beaucoup de messages sur la façon dont personne ne veut travailler pour le moment. Je voulais juste partager notre expérience », a-t-il écrit, avant de relayer la réponse qu’ils avaient reçue. «Les gens veulent bien travail. »

Un argument vigoureux a éclaté dans la section des commentaires, auquel Graham dit qu’il ne s’attendait pas. «Je ne pense pas que le chômage soit la concurrence des entreprises va bien se terminer», a déclaré un utilisateur appelé James Morrison. «Le résultat final, ce sont des gens capables de travailler et non de travailler. Ce n’est pas durable. » D’autres affiches ont accusé Graham de se vanter alors que de nombreuses entreprises locales avaient du mal à joindre les deux bouts et ne pouvaient pas offrir d’augmentations de salaire. «Je voulais juste mettre un autre point de données là-bas», m’a dit Graham. «J’aurais aimé pouvoir reformuler certaines des choses – cela nous a semblé nous caresser le dos.

Cependant, bon nombre des réponses ont été positives. Des gens de partout au pays se sont engagés à visiter Austin Beerworks s’ils venaient un jour à Austin. Un commentateur, Kyle Herrage, a offert un petit contexte historique en citant FDR, en 1933: «Aucune entreprise qui dépend pour l’existence de payer moins que le salaire décent à ses travailleurs n’a le droit de continuer dans ce pays.»

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