Le plan de Richard Branson pour battre Jeff Bezos dans l’espace

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Les hommes riches n’aiment pas perdre. Le mois dernier, le fondateur d’Amazon Jeff Bezos a annoncé qu’il quittait la Terre en juillet. Il irait dans l’espace pendant onze minutes à bord d’une fusée construite par sa société, Blue Origin. Les voyages dans l’espace, a-t-il dit, en une vidéo hype posté sur Instagram, était la chose qu’il avait voulu faire toute sa vie. Bezos ne semblait pas exagérer. « Je suis vraiment intéressé par l’exploration spatiale, mais la vérité est que c’est dans un certain nombre d’années », a-t-il déclaré à un employé d’Amazon, en 1996. Vendre des livres en ligne, a déclaré Bezos, était quelque chose « à faire en attendant ».

L’intervalle a pris plus de temps que Bezos ne l’avait espéré. Il a créé Blue Origin en 2000, avant qu’Elon Musk n’ait SpaceX ou Richard Branson n’ait Virgin Galactic. Mais Branson l’a battu en mettant d’abord un astronaute dans l’espace, en 2018 ; Musk l’a battu en mettant d’abord une fusée en orbite, en 2010 ; et Musk, le récipiendaire d’un géant Nasa contrat pour construire un atterrisseur lunaire, le battra probablement sur la lune.

Bezos est impatient de voler une victoire à ses rivaux. L’annonce de sa prochaine mission, le 20 juillet, coïncidant avec l’anniversaire de l’alunissage d’Apollo, ferait exactement cela. Bezos réaliserait quelque chose que ni Branson ni Musk n’ont encore fait : il mettrait lui-même dans l’espace.

Bezos ne partira pas seul : il envisage d’emmener son frère, Mark ; le gagnant non encore identifié d’une vente aux enchères qui a payé vingt-huit millions de dollars pour un siège ; et une femme pilote de quatre-vingt-deux ans nommée Wally Funk, qui, au début des années soixante, avec douze autres femmes, a été soumise aux mêmes tests rigoureux auxquels Nasa soumettait ses astronautes masculins. Le programme financé par le secteur privé a été annulé, Funk et les autres femmes sont rentrées chez elles et son rêve de devenir astronaute est mort. Ou du moins le pensait-elle. « Je peux difficilement attendre! » Funk a dit, dans une autre vidéo que Bezos a mis sur Instagram.

Depuis son annonce le mois dernier, Bezos est apparu sur le point de triompher. Branson, son principal challenger suborbital, ne devait pas voler sur la fusée de Virgin Galactic avant que la société n’ait terminé au moins un autre vol d’essai. Mais Branson, showman autant qu’homme d’affaires, n’est pas du genre à céder la scène. Quelques heures seulement après que Bezos ait publié la vidéo de la joie de Funk, Branson a lui-même annoncé une nouvelle : il serait sur le prochain vol Virgin Galactic, neuf jours avant Bezos. (Le vol est prévu pour ce dimanche ; Stephen Colbert animera la distribution en direct, et Khalid interprétera une nouvelle chanson pour l’occasion.) Voilà pour avoir volé une victoire. « La course à l’espace des milliardaires s’intensifie », a déclaré le Washington Poster mentionné. Branson a par la suite tenté de minimiser la rivalité, affirmant que ce qui semble être un stratagème pour dépasser Bezos n’est qu' »une coïncidence incroyable et merveilleuse », ajoutant, dans une interview séparée, « Je n’ai jamais vu cela comme une course ».

Absurdité. Dans le passé, Branson a clairement énoncé ses ambitions. « J’espère que Virgin Galactic sera le premier des trois entrepreneurs à se battre pour envoyer des gens dans l’espace pour y arriver », a-t-il déclaré en 2018. J’ai passé quatre ans à l’intérieur de Virgin Galactic, d’abord pour ce magazine puis pour mon nouveau livre, « Test Gods: Virgin Galactic et la création d’un astronaute moderne.  » Les employés de Branson connaissent le jeu. « Il a toujours été important pour nous d’être les premiers et de battre Blue », m’a dit un ancien cadre de Virgin Galactic. En 2015, peu de temps après que Blue Origin ait effectué un vol d’essai réussi, Mike Moses, président de Virgin Galactic, a déclaré : « Je regarde leur chronologie et je vois qu’ils ont une bonne chance de nous battre. Mais « nous battre » jusqu’où ? La course à l’espace est en fait de nombreuses courses: Musk contre Bezos vers Mars, Musk contre Bezos vers la lune et Bezos contre Branson pour transporter les touristes vers le bord inférieur de l’espace.

Bezos et Branson ont des visions uniques pour leurs services de navette respectifs. Blue Origin utilise une configuration traditionnelle de lancement vertical ; Virgin Galactic pilote une fusée ailée qui est lancée dans les airs depuis un vaisseau mère. Blue Origin est principalement automatisé ; Virgin Galactic est principalement analogique, avec ses vaisseaux pilotés par des pilotes d’essai d’élite, le type familier aux fans de « The Right Stuff ». Mark Stucky, le pilote d’essai principal de Virgin Galactic, m’a un jour décrit Blue Origin. « Ils ont des astronautes », a-t-il dit, « mais je ne sais pas ce qu’ils vont faire à part agir comme s’ils faisaient quelque chose. C’est « Trois, deux, un—décollage ». « 

Bezos et Branson ont également des définitions différentes de «l’espace extra-atmosphérique». Le bord de l’espace, selon le principal organisme aérospatial international, la Fédération Aéronautique Internationale, est de trois cent vingt-huit mille pieds dans le ciel. Il n’y a rien de magique à trois cent vingt-huit mille pieds ; la crème glacée lyophilisée a mauvais goût au-dessus ou en dessous.

Mais, en 1957, lorsque les humains ont commencé à penser aux voyages dans l’espace, un avocat américain du nom d’Andrew Haley, président de la Fédération internationale d’astronautique – sans lien avec la Fédération Aéronautique Internationale – a pensé qu’il serait sage de délimiter l’espace. Haley a proposé une « ligne juridictionnelle critique » à deux cent soixante quinze mille pieds au-dessus du niveau de la mer, où « l’espace aérien » se terminait et « l’espace extra-atmosphérique » commençait – une ligne imaginaire « séparée[ing] le territoire des véhicules à respiration aérienne de celui des véhicules-fusées. S’inspirant des recherches d’un physicien d’origine hongroise, Theodore von Kármán, Haley a appelé sa lignée la ligne Kármán.

Un an plus tard, la Fédération Aéronautique Internationale a réuni un groupe de scientifiques américains et soviétiques, qui ont proposé leur propre frontière spatiale : une centaine de kilomètres, un nombre pair qui se traduit par environ trois cent vingt-huit mille pieds. Haley, curieusement, a accepté cette nouvelle limite et a déclaré qu’elle « coïncidait » avec la sienne, bien qu’elle soit à cinquante-trois mille pieds plus haut. Depuis, la ligne Kármán est une obsession invisible pour les aspirants astronautes. Lorsque Scaled Composites, une entreprise d’aviation spécialisée à Mojave, en Californie, construisait SpaceShipOne pour participer et finalement gagner l’Ansari 2004 X Prix, ils ont fait son numéro de queue N328KF.

À l’origine, l’objectif de Virgin Galactic était d’atteindre trois cent vingt-huit mille pieds. (Branson, après la victoire de SpaceShipOne, a engagé Scaled Composites pour lui construire une version plus grande, avec des sièges pour huit—deux pilotes, six passagers—appelée SpaceShipTwo.) Mais, au fil des ans, alors que les ingénieurs ont rendu le vaisseau plus fort, il est devenu plus lourd, et Virgin Galactic a revu ses attentes. D’abord, il a réduit le nombre de passagers de six à quatre ; puis il a reconsidéré sa définition de l’espace, de cent kilomètres à un autre nombre rond : cinquante milles, soit environ quatre-vingts kilomètres.

Virgin Galactic n’était pas le seul à repenser les limites de l’espace. Jonathan McDowell, astrophysicien à Harvard, avait exploré la même question. En octobre 2018, il a publié un article dans Loi sur l’astronautique, un mensuel universitaire évalué par des pairs, intitulé « The Edge of Space : Revisiting the Karman Line ». Il s’est inspiré de l’histoire, expliquant comment, à la fin des années cinquante, l’US Air Force a commencé à attribuer des ailes d’astronaute aux pilotes qui volaient au-dessus de cinquante milles terrestres, et comment cinquante milles n’étaient pas seulement une d’un point de vue physique » car la mésosphère commence à une cinquantaine de kilomètres au-dessus du niveau de la mer.

McDowell a également avancé un argument scientifique. Comme l’avait fait von Kármán, il a soutenu que notre notion d’espace devrait commencer partout où la dynamique orbitale dépasse les forces aérodynamiques – partout où un avion ne peut plus fonctionner comme un avion – et a démontré que, sur la base des coefficients balistiques et des modèles atmosphériques modernes, cinquante milles « choix approprié à utiliser comme ‘bord inférieur de l’espace’ canonique dans des circonstances où une telle ligne de démarcation entre l’atmosphère et l’espace est souhaitée. » Pour certains, la nouvelle ligne de l’espace extra-atmosphérique est devenue cinquante milles, ou deux cent soixante-quatre mille pieds.



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